Critique du livre The Triumph of Nancy Reagan par Karen Tumulty

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C’était la première fois, après leur mariage de 52 ans, qu’elle ne pouvait pas contrôler son accès à lui. Dans « Le triomphe de Nancy Reagan», Sa biographie approfondie et convaincante de la deuxième épouse du 40e président, la chroniqueuse du Washington Post Karen Tumulty dresse un portrait saisissant de la façon dont ce partenariat unique a façonné la carrière politique de Ronald Reagan, du manoir du gouverneur de Californie à la Maison Blanche.

Une historienne m’a récemment dit qu’elle se fichait complètement des mariages présidentiels. Mais nous devrions, non seulement parce que ces partenariats peuvent être des fenêtres fascinantes sur le caractère présidentiel, mais aussi parce qu’ils façonnent fréquemment les voies de la politique et de la politique. Comment et combien sont des questions éternelles pour les biographes et les universitaires de première dame. Parce que les conjoints présidentiels servent dans des rôles non élus et non officiels, le peuple américain établit des limites strictes autour de leur influence perçue. Déplacez-vous trop loin au-delà de leurs paramètres, comme Eleanor Roosevelt et Hillary Clinton auraient fait par leurs adversaires, et un retour de bâton peut en résulter.

Lorsqu’elle est entrée à la Maison Blanche en 1981, Nancy Reagan a rarement mis l’accent sur la politique publique comme préoccupation principale. Avec sa patine de célébrité et ses goûts créateurs de mode, elle ressemblait plus à Jacqueline Kennedy qu’aux féministes Betty Ford ou Rosalynn Carter. Le regard inflexible et adorateur de Nancy se concentra uniquement sur son mari. Les uns dans les autres, les Reagans ont découvert les éléments manquants de leur enfance difficile. L’alcoolisme a tourmenté le père de Ronnie et a créé une famille instable qui a déménagé fréquemment à mesure que ses perspectives d’emploi se détérioraient. Le futur président adorait sa pieuse mère, qui encourageait ses premières performances.

L’instabilité a également marqué la jeunesse de Nancy, car son père a abandonné la famille et sa mère a poursuivi une carrière d’actrice, laissant son seul enfant être élevé par une tante. S’appuyant sur les papiers personnels de Nancy jusque-là indisponibles à la bibliothèque Reagan et sur des entretiens avec son fils et son demi-frère, Tumulty est en mesure de dresser un portrait convaincant du développement du personnage de la future première dame. Ce n’est que lorsque sa mère a épousé un neurochirurgien de premier plan, Loyal Davis, que la jeune fille a atteint la sécurité. Son père strict mais aimant l’a envoyée dans des écoles privées d’élite pour filles et au Smith College. Ce nouveau style de vie convenait à Nancy et lui donnait envie des belles choses de la vie.

Aidée par l’amitié de sa mère avec l’acteur Spencer Tracy, Nancy s’est rendue à Hollywood et à la MGM, où elle a signé un contrat de film mais n’a jamais atteint la célébrité. En 1949, alors que le maccarthysme envahissait Hollywood, Nancy rencontra Ronald Reagan, alors chef de la Screen Actors Guild, pour obtenir des conseils sur la façon de se distinguer d’une actrice du même nom qui avait été mise sur liste noire. Nancy a été séduite par sa beauté et, comme l’écrit Tumulty, elle «a été fascinée par le manque d’ego de la star de cinéma de Ronnie et son inventaire apparemment sans fin d’histoires amusantes.

Sa propre carrière cinématographique s’amenuisait, tout comme son mariage troublé avec l’actrice Jane Wyman. Nancy a rappelé plus tard: «Je ne sais pas si c’était le coup de foudre, mais c’était quelque chose de proche.

L’histoire d’amour des Reagans a duré jusqu’à sa mort. Ils ne pouvaient pas supporter d’être séparés, même pour quelques jours. Il l’appelait «maman». Elle l’a appelé «mon Ronnie». Il a répandu son adoration dans des notes d’adoration que Tumulty cite tout au long de la biographie. Ils ne sont pas exactement à la hauteur des lettres d’amour des Browning ou des sonnets shakespeariens, mais, comme les messages publics du président, ils sont sincères et poignants. À moins que le lecteur évite la saccharine, les missives de Ronnie à Nancy devraient toucher une corde sensible, même parmi ses critiques les plus fervents. «L’homme ne peut pas vivre sans cœur», déclara-t-il l’année après leur mariage, «et tu es mon cœur, de loin ce qu’il y a de plus gentil à mon sujet et tellement nécessaire. Il n’y aurait pas de vie sans toi et je n’en voudrais pas non plus.

De même, Nancy ne pouvait pas imaginer le monde sans sa bien-aimée. Le voir étendu dans les urgences d’un hôpital, blanc comme le drap qui le recouvrait, ses lèvres bleues, sa force vitale s’épuisant après la tentative d’assassinat de mars 1981, la hantait pour toujours. Jamais plus elle ne prendrait pour acquis quoi que ce soit à propos de leur mariage ou de sa présidence. Elle a consulté un astrologue et a exigé que le personnel du président le programme autour des prévisions d’horoscope.

Plus important encore, Tumulty raconte dans des détails convaincants à quel point les interventions de la première dame dans le personnel de la Maison Blanche, ses appels téléphoniques redoutés aux conseillers et son discours présidentiel sur l’oreiller ont façonné l’administration, sinon nécessairement ses politiques. Toute personne qu’elle croyait pouvoir ternir l’image de son mari a encouru sa colère éternelle, parmi lesquelles la directrice des affaires politiques Lyn Nofziger (trop impolie), la conseillère du président Edwin Meese (trop dogmatique), le chef d’état-major Donald Regan (trop égoïste) et le Directeur adjoint des affaires politico-militaires du Conseil national de sécurité, Oliver North (responsable de l’implication de l’administration dans le scandale Iran-contra). Le président détestait la confrontation, en particulier le licenciement des membres du personnel, alors Nancy a souvent pris la tête des changements de personnel d’ingénierie.

Ces actions avaient un objectif constant pour la première dame: elle voulait laisser Ronnie être Ronnie, et c’était à ce moment-là qu’il était à son meilleur. Avec leurs antécédents hollywoodiens, les deux Reagans étaient des créateurs d’images magistrales, tout comme beaucoup de leurs conseillers, tels que le premier chef de cabinet du président, James Baker, et l’attachée de presse de la première dame, Sheila Tate. Ils ont parfois dû peaufiner l’oreille politique de Nancy, comme l’a démontré quand elle a commandé de la porcelaine neuve pour la Maison Blanche, portait des vêtements de haute couture (que les créateurs lui ont prêtés mais qu’elle a conservés sans les rembourser) et s’est divertie abondamment – le tout pendant une récession économique.

La biographie de Tumulty, sympathique mais objective, capture les ironies de l’ère Reagan: un président et une première dame qui prêchaient des «valeurs familiales» conservatrices, mais qui se sont mariés après que Nancy soit tombée enceinte en 1952 et ont ensuite entretenu des relations tendues avec leurs enfants – Patti, Ron et Michael, Ronnie’s fils adoptif avec Wyman. Ils s’entendaient mieux avec Maureen, la fille biologique de Ronnie et Wyman, un fervent conservateur, mais comme son fils Ron l’observait, les Reagans se complétaient tellement qu’ils n’avaient de place pour personne dans leur cercle restreint. Dans un autre paradoxe, la première dame a prêché «Dites simplement non» aux drogues, mais comme beaucoup de femmes de son milieu et de sa classe socio-économique, elle comptait sur les produits pharmaceutiques, surtout lorsque les soucis perturbaient son sommeil.

Peu importe ce qui a permis à Nancy de passer la nuit, cela a aidé à s’assurer qu’elle avait l’énergie et l’endurance nécessaires pour jouer le rôle ultime de sa vie, celui d’une première dame qui a fait de son mari le meilleur président qu’il pouvait être – du moins à ses yeux adorateurs et parmi ses légions d’admirateurs.

Le triomphe de Nancy Reagan

Simon et Schuster.
662 pages 32,50 $

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