Critique du livre The Barbizon: The Hotel That Set Women Free par Paulina Bren

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Pendant plus d’un demi-siècle, de jeunes femmes célibataires à travers le pays ont partagé le «woosh» de Plath, 20 ans. New York avait exercé son attrait intemporel sur eux; c’était là qu’ils pouvaient échanger les destinées de leur ville natale contre des rêves de grandes villes, le prédéterminé contre le possible.

Mais ils avaient besoin d’un endroit pour rester. Pour des dizaines de milliers d’entre eux – pour la plupart des Blancs et de la classe moyenne ou supérieure – c’était une résidence hôtelière réservée à leur propre sexe, un endroit qui les abritait, les protégeait de la prédation masculine et nourrissait leur corps, leur esprit et leur carrière. « Le Barbizon: l’hôtel qui libère les femmes», Comme le dit le titre de l’histoire animée de Paulina Bren, fait l’affaire. Bren note que si le Barbizon n’était pas le premier des hôtels pour femmes à naître au début des années 1900, il «en viendrait à incarner une personnalité totalement différente des autres en tant que lieu de glamour, de désir et de jeune ambition féminine.»

La liste des résidents confirme sa thèse. La femme qui s’est présentée au Barbizon, comme Bren la décrit, «était la débutante qui ne pouvait pas dire à ses parents qu’elle voulait peindre; c’était la vendeuse de l’Oklahoma qui rêvait de la scène de Broadway; elle était la fille de dix-huit ans qui a dit à son fiancé qu’elle reviendrait tout de suite, mais il y avait d’abord un cours de dactylographie qu’elle devait suivre. Ils avaient des noms comme Joan Crawford, Grace Kelly, Joan Didion, Ali MacGraw, Phylicia Rashad, Diane Johnson, Barbara Chase, Meg Wolitzer, Betsey Johnson, Cloris Leachman et Nancy Davis, la future première dame.

L’hôtel – 23 étages de briques rouges à gradins dans un style néo-gothique – a ouvert ses portes en 1928 dans l’Upper East Side de Manhattan, sur Lexington Avenue et 63rd Street. Il y avait 720 chambres exiguës, mais les espaces communs étaient luxueux et abondants et comprenaient un jardin sur le toit, un solarium, une bibliothèque, un gymnase, une piscine, des studios de musique et d’art, une salle de télévision, une salle à manger et un café. Le hall de deux étages avait une mezzanine parfaite pour repérer les dates; les hommes étaient interdits au-delà. Il n’y avait pas de cuisine dans les chambres et un service de femme de chambre était assuré, de sorte que la «tentation» de garder la maison était absente. «Pour toutes les jeunes femmes du Barbizon», écrit Bren, «le lit étroit, la commode, le fauteuil, le lampadaire et le petit bureau, tous entassés dans une minuscule pièce avec un couvre-lit fleuri et des rideaux assortis, représentaient une sorte de libération. Au moins au début.

«Le Barbizon» est une histoire autant de femmes du XXe siècle qui s’emparent de l’agence, par à-coups, que d’un hôtel, et Bren le raconte habilement. Elle porte une attention particulière à trois agrafes de Barbizon. Il y avait les «Gibbs girls», les dactylographes en formation à l’école de secrétariat Katharine Gibbs, qui louait deux étages de l’hôtel pour loger ses étudiants. Gibbs a commencé comme «en partie finissant l’école et en partie école du parti», où les filles «pouvaient s’échapper pendant un an entre l’université et se marier et se laisser tomber les cheveux.» Il est devenu une nécessité pendant la Dépression. Les femmes pouvaient subvenir à leurs besoins avec des emplois de bureau dans les gratte-ciel qui avaient été érigés dans toute la ville.

Ensuite, il y avait les reines de beauté locales recrutées par John Powers, qui avait ouvert son agence de mannequins pionnière en 1923. Une autre présence hôtelière constante, les modèles Powers ont cimenté sa réputation de glamour, attirant de jeunes hommes comme JD Salinger et Malachy McCourt dans le hall pour jettent leurs leurres. Grace Kelly, qui étudiait le théâtre, a été brièvement un modèle de Powers après qu’Eileen Ford, la rivale de Powers, «l’a rejetée pour la viande supplémentaire sur ses os. Bren décrit Kelly comme «frumpy» dans ses lunettes à monture de corne et ses jupes en tweed – le look approprié pour une fille de la classe supérieure de Philadelphie – mais Kelly a montré un côté désinhibé à ses camarades de l’hôtel, «dansant sur la musique hawaïenne dans les couloirs du Barbizon , et donné à choquer ses concitoyens en se produisant seins nus.

Aucune femme ne reçoit plus d’avis de Bren que les étudiantes férocement compétitives invitées à être éditrices invitées chaque mois de juin à Mademoiselle – et aucune autant que Plath. Un collègue rédacteur invité de Barbizon en 1953 a noté que «nous étions la première génération après la guerre et la dernière génération avant la pilule». Plath «a profondément ressenti les contradictions des années 50», écrit Bren. «Elle n’a pas été en mesure de se conformer aux demandes faites aux femmes ni de les éviter courageusement.» Dans son enthousiasme effréné face à la perspective de son mois à New York, elle avait acheté de nouveaux vêtements. Lors de sa dernière nuit au Barbizon, a-t-elle écrit plus tard, elle est montée sur le toit-terrasse, et «pièce par pièce j’ai nourri ma garde-robe au vent de la nuit». À un moment donné, elle a dû réaliser l’inévitabilité de la déception féminine. «Les règles étaient claires et les attentes exorbitantes», écrit Bren. «Les femmes devraient être vierges, mais pas prudes; les femmes devraient aller à l’université, poursuivre un certain type de carrière, puis y renoncer pour se marier. Et surtout, vivre avec ces contradictions ne doit pas les rendre confus, en colère ou pire, déprimés. Ils ne devraient pas prendre une bouteille de pilules et essayer d’oublier. » Peu de temps après son retour à Wellesley, Plath a fait exactement cela; c’était sa première tentative de suicide.

Plath a écrit sur son expérience dans «Le bocal de cloche», Son seul roman. Le Barbizon devient l’hôtel fictif d’Amazon et Plath est Esther Greenwood, la narratrice. La mère d’Esther lui avait dit que si elle apprenait la sténographie, «elle serait en demande parmi tous les jeunes hommes prometteurs et elle transcrirait lettre après lettre passionnante. Cela a frustré Esther – et Sylvia, qui avait une autre idée: «Je voulais dicter mes propres lettres passionnantes.» Et pourtant, malgré son éducation, ses dons, son ambition, Plath a vu ce qui l’attendait. Pour la plupart des femmes alors, même et peut-être surtout au Barbizon, c’était encore un homme, le mariage, les enfants, la banlieue. Gael Greene, un ancien de Barbizon, écrirait que les deux plus grandes découvertes du 20e siècle étaient «le Cuisinart et le clitoris», mais celles-ci étaient encore loin. Comme le dit Esther, ce qu’un homme «voulait secrètement à la fin du mariage, c’était qu’elle s’aplatisse sous ses pieds comme le tapis de cuisine de Mme Willard. L’avenir a dû se cristalliser pour Plath cet été-là au Barbizon, comme elle l’écrivait dans «The Bell Jar»: «Je me sentais comme un cheval de course dans un monde sans hippodrome.»

Elle n’était pas la seule. Le Barbizon pouvait se vanter de nombreuses réussites parmi les femmes qui y vivaient. Mais c’était aussi un endroit où l’ambition rencontrait la réalité, et Bren, un historien de Vassar, documente habilement ce triste fait. Une résidente a deviné que 55 femmes qui vivaient à l’hôtel pendant ses années là-bas s’étaient suicidées. Les femmes se jetaient du toit, se tiraient une balle dans la tête, se remplissaient de sédatifs et se pendaient aux tringles à rideaux. Dix ans après son séjour au Barbizon et des semaines après avoir publié «The Bell Jar» en 1963, Plath a mis la tête dans le four. Le Barbizon n’avait pas de cuisine. La vraie vie l’a fait.

Dans son essai classique «Voici New York», EB White a écrit que la ville était l’endroit idéal pour« une jeune fille arrivant d’une petite ville du Mississippi pour échapper à l’indignité d’être observée par ses voisins, ou un garçon arrivant de la Corn Belt avec un manuscrit dans sa valise et un douleur dans son cœur. Mais parfois c’était la fille qui avait le manuscrit et la douleur, empilés sur l’indignité. C’était le cas de plus d’une femme remplie de woosh qui a élu domicile au Barbizon.

Le Barbizon

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