Critique de livre de You Don? T Belong Here: Comment trois femmes ont réécrit l’histoire de la guerre par Elizabeth Becker

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Becker a rencontré la journaliste australienne Kate Webb lors d’une escale à Hong Kong lors de ce voyage fatidique au Cambodge. Webb était déjà une légende du reportage, en raison à la fois de son travail et de son enlèvement par les Nord-Vietnamiens. Elle aussi avait quitté la maison avec un aller simple pour la guerre. L’Américaine Frances «Frankie» FitzGerald, 26 ans, avait fait de même en 1966, tout comme la photojournaliste française Catherine Leroy, qui avait 21 ans lorsqu’elle débarqua au Vietnam avec son appareil photo Leica M2. En arrivant dans une zone de guerre, aucune de ces femmes n’imaginait l’impact que leur travail aurait – et pas seulement à cause de leur sexe dans ce qui était considéré comme un monde d’hommes.

FitzGerald était la fille de Desmond FitzGerald, qui est devenu directeur adjoint de la CIA, et de Marietta Peabody, une mondaine qui a représenté les États-Unis à la Commission des droits de l’homme des Nations Unies pendant l’administration Kennedy. Après le divorce du couple, Peabody a eu des liaisons avec John Huston et Adlai Stevenson. Bien que Frankie FitzGerald était bien connectée, c’était une épine dans son côté que d’autres correspondants supposaient que ces relations l’ont aidée à gravir les échelons jusqu’à la publication. Elle a atterri dur à Saigon. Elle écrivait des «articles de personnalité» – le tarif habituel attribué aux femmes dans le secteur de la presse – lorsqu’elle est partie pour l’Asie du Sud-Est. Becker écrit: «Le Vietnam a frappé FitzGerald comme un coup de foudre», ajoutant que sur le chemin de l’aéroport, elle «a inhalé la poussière et les fumées des bus décrépits et des jeeps militaires et a été secouée par la vue de la ville autrefois belle – le Paris de l’Est. – souillé par les exigences de la guerre.

Dans une scène déchirante, Becker décrit FitzGerald, ainsi que d’autres invités à la fête du 35e anniversaire de Daniel Ellsberg, alors un assistant du Pentagone servant d’agent de renseignement, sautant dans la jeep d’Ellsberg et partant pour assister à une manifestation qui éclatait dans le quartier chinois de Saigon. Avec des voitures renversées et une dissidence violente, le groupe n’a pas tardé à se rendre compte de son erreur. Selon Becker, Ellsberg pensait: «Nous l’avons eu» et était soulagé que FitzGerald paraisse si calme. En fait, une «peur des phalanges blanches brûlait sous un extérieur stoïque».

FitzGerald tenait sérieusement à rapporter la «vérité de la guerre» sans nécessairement soutenir la position américaine. Elle a écrit son premier article sur les spécifications pour le Village Voice, se positionnant comme « quelqu’un qui a posé des questions différentes et a admis quand elle n’avait pas les réponses. » Cet état d’esprit était à la base de son travail, et Becker décrit un correspondant de guerre mûr, qui n’a pas peur de creuser profondément. Le rapport final de FitzGerald avant de quitter le Vietnam était intitulé «Derrière la façade: la tragédie de Saïgon» – il prédit l’issue de l’échec américain.

La relation de FitzGerald avec le journaliste vétéran Ward Just signifiait qu’elle évitait les avances sexuelles et les insinuations qui traînaient Leroy. La petite photographe – elle mesurait 1,50 mètre et pesait 87 livres – a apporté certains avantages à son travail. Elle était une parachutiste expérimentée et, compte tenu de sa stature, elle pouvait se frayer un chemin dans des endroits que d’autres ne pouvaient pas. Et elle était courageuse au-delà de toute mesure. C’est une série de photographies prises au milieu des combats qui ont scellé sa réputation. Becker écrit que «les portraits intimes pendant la bataille sont devenus la marque de fabrique de Leroy» et décrit la façon dont Leroy ramperait dans la boue aux côtés des soldats, se concentrant sur leurs yeux et leurs changements d’expression. A Khe Sanh pour faire un reportage sur les Hill Fights, elle suivait la compagnie lorsque les Vietnamiens ont ouvert le feu au sommet. Un infirmier de 20 ans, Vernon Wike, a couru vers un Marine tombé au combat, a enlevé son casque et s’est penché en avant, écoutant un battement de cœur. L’expression d’angoisse sur son visage est brûlante – et Leroy n’arrêtait pas de cliquer alors que Wike se levait et chargeait le bunker, le M16 du mort dans ses mains.

La narration nuancée de Becker suit la carrière de Leroy avec une sensibilité respectueuse, sans se retirer du récit du traumatisme personnel qui a commencé à prendre le dessus sur elle. Elle cite Leroy: « Ces images reposent en vous avec la violence, la folie, la peur et l’agonie. »

Au moment où Webb est arrivé au Vietnam, des images violentes reposaient déjà en elle – le suicide d’un ami par balle, pour lequel Webb a été accusé de meurtre parce qu’elle a fourni l’arme, et la mort de ses parents dans un accident de voiture quand elle avait 18 ans. Selon Becker, Webb a développé «une mystique de solitaire au sein de la presse». Compte tenu des descriptions de Becker sur la façon dont les femmes correspondantes de guerre étaient souvent affaiblies en tant que groupies de conflit ou suspensions incompétentes, c’était probablement une sage décision, d’autant plus que son travail gagnait le genre d’attention que les correspondants masculins considéraient comme leur domaine exclusif. Webb a passé du temps à s’immerger dans la culture locale pour aller au-delà de «ce langage impersonnel d’un rapport de guerre de l’armée». Le récit de Becker sur les circonstances entourant l’enlèvement de Webb et sa sortie éventuelle se lit comme un thriller – le journaliste malade et squelettique sortant de la jungle pour devenir l’histoire.

Il y a une quatrième femme qui a réécrit l’histoire de la guerre, et c’est bien sûr Elizabeth Becker, qui avec une profondeur de recherche et une abondance de grâce donne un nouvel aperçu de l’arrière-plan et des réalisations de trois correspondants de guerre extraordinaires – et le prix qu’ils ont payé. pour l’intensité de leur travail. Pourtant, il y a un certain courant sous-jacent, une autre couche cruciale qui émerge à mesure que le récit progresse, et c’est l’histoire parallèle de la naïveté politique américaine en engageant une armée avec l’esprit de la Seconde Guerre mondiale dans une guerre contre un peuple dont l’histoire et la culture – et moyens de combattre – ils ont fait peu d’essais pour comprendre. Webb, FitzGerald, Leroy – et Becker – se sont rapidement débarrassés de toute naïveté qu’ils auraient eux-mêmes pu avoir en racontant la guerre et en relatant le coût humain désespéré de l’orgueil américain.

Ces dernières années, un certain nombre de mémoires et de biographies ont été publiés en se concentrant sur les femmes correspondantes de guerre (j’ai probablement lu chacun d’entre eux). Hollywood a également pris note, avec la critique acclamée « Une guerre privée», Sur la vie de Marie Colvin, qui a été tuée en Syrie en 2012, et un film serait en préparation avec Carey Mulligan dans le rôle de Webb. C’est un récit convaincant: une jeune femme enfile du kaki et prend un cahier dans la terreur de la guerre. Mais peut-être ce qui nous attire est un passage plus fondamental, que le mythologue Joseph Campbell reconnaîtrait – sauf que c’est une femme qui tient compte de l’appel à l’aventure, qui rencontre des défis et des tentations en cours de route, et qui est transformée par l’expérience. Si tel est le cas, Becker a écrit «The Heroine’s Journey» sur trois femmes très différentes qui ont répondu à l’appel à l’aventure par excellence – et se sont retrouvées plongées dans le chaos qu’est la guerre du Vietnam.

«You Don’t Belong Here» mérite un large lectorat. Je suppose que chaque jeune femme remplie d’ambition journalistique en aura une copie dans son sac à dos, peut-être alors qu’elle s’aventure dans une zone de guerre avec son ordinateur portable, son téléphone satellite et une dose soutenue d’idéalisme.

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Comment trois femmes ont réécrit l’histoire de la guerre

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