Critique de livre de Two Truths and a Lie: A Murder, a Private Investigator, and Her Search for Justice par Ellen McGarrahan

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La saga malheureuse a commencé le 20 février 1976, lorsqu’un soldat de l’État de Floride nommé Phillip Black et un collègue en visite, le gendarme canadien Donald Irwin, ont repéré un Camaro tabassé garé à une halte juste au nord de Fort Lauderdale. Cinq personnes dormaient à l’intérieur de la voiture: Jesse Tafero, «un violeur en fuite avec des amis très dangereux»; sa petite amie, Sonia «Sunny» Jacobs, et ses deux enfants; et leur ami Walter Rhodes, qui était en liberté conditionnelle pour vol à main armée. Quelques instants après avoir approché la voiture, Black a appelé son répartiteur par radio pour signaler une «situation vraiment étrange». Des coups de feu ont été entendus quelques instants plus tard, laissant les deux officiers morts.

Tôt un matin de mai 1990, en tant que jeune reporter du Miami Herald, McGarrahan s’est rendu à la prison d’État de Floride pour assister à l’exécution de Tafero. Elle ne voulait pas spécialement de cette affectation, mais elle se sentait obligée de payer ses cotisations en tant que plus jeune membre du personnel du bureau de Tallahassee et seule femme. «Je voulais être une bonne journaliste», se souvient-elle. Quelle que soit l’inquiétude qu’elle ait pu ressentir, la réalité était bien pire. Une chaise électrique défectueuse a nécessité l’utilisation de trois secousses distinctes au lieu de l’habituelle, mettant le feu au condamné avant que l’exécution puisse être effectuée. McGarrahan, prenant des notes dans la galerie des témoins, a été frappé d’horreur. «Mon crayon de prison a creusé si fort dans la page que le papier s’est déchiré.

Dans les jours à venir, McGarrahan a trouvé impossible de se débarrasser de l’expérience. «Etre journaliste était ce que je voulais faire», écrit-elle. «Je m’étais consacré à découvrir la vérité, à la rendre publique, à demander des comptes aux puissants. Mais après avoir été témoin de la mort de Jesse Tafero, je ne pouvais pas dire si rien de tout cela. . . importait, du tout.

Quelques mois plus tard, alors qu’elle regardait un reportage de Barbara Walters «20/20», McGarrahan fut surprise de voir le titre de son propre article du Miami Herald sur l’exécution de Tafero apparaître sur l’écran de télévision: «3 secousses utilisées pour exécuter le tueur. Sa surprise s’est transformée en consternation effrayante lorsqu’un annonceur a demandé: « L’État de Floride aurait-il pu exécuter un homme innocent? »

Il y avait de bonnes raisons de le penser. Tafero et Jacobs avaient tous deux été condamnés sur le témoignage de Rhodes, le troisième adulte dans la voiture, qui avouerait plus tard avoir assassiné les policiers lui-même. «Puis il a rétracté ses aveux», écrit McGarrahan. «Puis il a de nouveau avoué. Puis il s’est rétracté à nouveau. Il a encore avoué. Il s’est rétracté à nouveau. A encore avoué. Encore rétracté. Le témoignage hésitant de Rhodes a rapidement conduit à la libération de Jacobs, mais il était trop tard pour aider Tafero. «Ils ont tué le mauvais homme», disait sa mère angoissée aux journalistes.

McGarrahan, quant à elle, avait quitté son emploi au Herald et «avait commencé par recommencer», dérivant à travers divers emplois et relations. «Je savais que je me faisais payer pénitence pour m’asseoir sur une chaise pliante comme un spectateur à un match de sport et regarder un homme mourir», se souvient-elle. «Je ne savais tout simplement pas exactement pourquoi.» Elle a retrouvé un sens du but renouvelé, se rend-elle compte maintenant, quand une série d’événements fortuits a conduit à un emploi de détective privé. « Vous êtes motivée par la culpabilité », lui a dit son nouveau patron, « ce qui signifie que vous ne vous arrêterez jamais tant que le travail n’est pas terminé. »

Avec le temps, ce sentiment impérieux de culpabilité la ramènerait à l’affaire Tafero, déclenchant le réexamen détaillé des preuves qui forment le cœur de son récit. «Je suis détective privé», se dit-elle au début du processus. «C’est un mystère. Je sais ce que je dois faire. L’enquête rigoureuse de McGarrahan comprend une série d’entretiens durement gagnés avec les témoins survivants de la fusillade de 1976, dont Rhodes et Jacobs. «Quand certaines personnes se réunissent, vous savez, certaines choses arrivent», lui dit Rhodes. «Avec nous, c’était une mauvaise combinaison.» Dans le même temps, McGarrahan doit suivre l’histoire sur un terrain sombre qui met en scène des trafiquants de drogue, des voleurs armés et d’autres personnages louches. «Vous ne devriez pas vous amuser avec ça», lui dit un sujet d’entrevue. «Ne craignez-vous pas que quelqu’un vous tue?»

À son honneur, McGarrahan résiste à l’envie de transformer cette tragédie en «une histoire sentimentale avec une fin agréable». Dans les dernières pages du livre, après avoir passé au crible un enchevêtrement intimidant de récits et d’agendas contradictoires, elle arrive à une série de conclusions déchirantes sur le crime. Pas de spoilers ici, mais comme McGarrahan l’admet volontiers: «Votre instinct n’est pas toujours bon. Tôt ou tard, j’en suis venu à le découvrir, tout le monde se fait berner. Dans le même temps, elle reconnaît franchement que les problèmes plus vastes entourant la «cruauté infinie» de l’exécution de Tafero ne se soumettent pas à une analyse facile. «Je n’ai pas de pouvoirs magiques», dit-elle. «Tout ce que je fais, c’est frapper, demander et écouter.

C’est une histoire puissante et troublante, racontée avec une honnêteté et une compétence vivifiantes.

Deux vérités et un mensonge

Un meurtre, un enquêteur privé et sa quête de justice

Maison aléatoire.
329 p. 28 $

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