Critique de livre de The Rope: A True Story of Murder, Heroism, and the Dawn of the NAACP par Alex Tresniowski

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Quiconque s’intéresse à l’évolution de Wells, du statut d’instituteur obscur à l’icône des droits civiques et co-fondateur de la NAACP, trouvera «The Rope» convaincant et inspirant. Ils peuvent aussi trouver cela très bouleversant, car Tresniowski documente des incidents atroces de droit de la foule, dont un qui a coûté la vie à un ami proche de Wells. La force motrice du livre, cependant, ce qui accélère le tournage des pages, est le mystère entourant l’agression sexuelle et le meurtre d’une fillette de 10 ans à Asbury Park, NJ, en 1910.

Une fille blanche de 10 ans. Il est également important de souligner que les crimes contre Marie Smith ont été commis au début du XXe siècle. C’était une période de l’histoire de notre nation, nous rappelle Tresniowski, où «la mentalité au cœur sombre derrière l’esclavage est restée en place, non pas dans les coins et les banlieues du pays, mais dans ses rues principales et dans ses mairies et salles d’audience». Cette mentalité sombre a abouti à un homme noir, Tom Williams, détenu par la police dans l’agression et le meurtre de Marie sur de rares preuves – à savoir qu’en tant que journalier, il avait travaillé pour sa famille. Mais peu de preuves pour certains étaient une preuve de culpabilité pour d’autres, exigeant une rétribution rapide. «Dans sa cellule de la prison d’Asbury Park», écrit Tresniowski, «Tom Williams a entendu les hommes réclamer son sang dans la rue. Il a écouté pendant qu’ils franchissaient la porte extérieure et pénétraient dans la gare.

Il y avait plus de 600 hommes. Entre eux et Williams, il n’y avait que 20 officiers. Parmi les policiers se trouvait le chef de la police, qui, dans un effort pour caler la foule alors que Williams se faisait passer en contrebande par la porte arrière du commissariat, «a dit un mensonge au service du bien»: Le prisonnier avait un alibi, assez crédible pour justifier une enquête. Miraculeusement, cela a fonctionné. Mais Williams resterait un suspect de premier ordre, même si, au fil du temps, un plus probable émergeait. Entrez Raymond Schindler, un détective privé qui, comme la foule qui s’est précipitée dans la gare, brandissait sa propre corde. Le sien, cependant, a évoqué une nouvelle technique d’enquête par laquelle des suspects potentiels de crime étaient liés d’amitié dans l’espoir que des preuves de leur culpabilité seraient révélées. Cependant, Schindler ne se lance pas dans la corde de Williams, mais se tourne plutôt vers un homme blanc ténébreux qui avait été vu dans les environs où Marie a disparu. Est-il coupable? Si tel est le cas, Schindler peut-il le prouver avant que Williams ne soit officiellement accusé du crime? Williams sera-t-il lynché avant même d’être jugé?

Conflit établi, Tresniowski, comme tous les bons conteurs, le traite. Pendant toute la durée du livre, il dramatise lentement et méticuleusement Schindler en utilisant sa technique de cordage sur le suspect blanc, ce qui entraîne une confession, une condamnation et une exécution, ainsi que l’exonération de Williams. Pour intensifier le suspense en route vers ce résultat – et parce que ces intrigues finiront par converger – Tresniowski entrecoupe les scènes de cordage avec des marqueurs clés de la montée en puissance de Wells. La première étape de son émergence a été un procès pour discrimination raciale très médiatisé mais infructueux qu’elle a intenté contre une compagnie de chemin de fer. «Malgré la défaite devant le tribunal», note Tresniowski, «l’affaire a donné à Wells quelque chose qui a été systématiquement refusé aux hommes et femmes noirs dans le sud de l’après-guerre civile – cela lui a donné une voix. C’était un moment fortuit pour en avoir un, car la question pressante du jour concernant sa race était de savoir comment gérer son asservissement continu, souvent imposé par le lynchage.

Lynching, de l’aveu même de Wells, était motivé par des raisons qu’elle avait largement mal comprises. Comme beaucoup de gens, elle avait supposé que la pratique «était irrégulière et contraire à la loi et à l’ordre», stimulée par «une colère déraisonnable face au terrible crime de viol». De plus, elle croyait que «peut-être la brute méritait-elle la mort de toute façon et la foule avait raison de lui prendre la vie». La vérité, elle en viendrait à l’apprendre, était que les véritables objectifs de la pratique étaient le terrorisme et l’oppression économique. En fait, le lynchage de son ami proche Thomas Moss était le résultat du fait que son épicerie appartenant aux Noirs était considérée comme une menace pour l’épicerie appartenant aux Blancs d’un concurrent. De telles motivations n’étaient que trop courantes; Wells l’a clairement indiqué en 1892 lorsque, travaillant maintenant comme journaliste, elle a publié un article intitulé «La vérité sur le lynchage». Elle y énumère plus de 700 victimes de lynchage, dont seulement un tiers ont été accusées de viol. L’article deviendrait, selon les mots d’un chercheur, «le texte rhétorique fondateur du mouvement anti-lynchage». Cela rendrait également le nom de Wells synonyme de cause. «Son influence sur le mouvement», explique Tresniowski, a conduit à la création de l’Association nationale des clubs de femmes de couleur, «qui a aidé à ouvrir la voie à la fondation éventuelle, en 1909, de l’Association nationale pour l’avancement des personnes de couleur – la NAACP. »

Wells n’avait cependant pas beaucoup d’implication dans l’organisation. C’était en partie à cause des exigences de la parentalité, mais aussi du résultat de l’amertume persistante qu’elle ressentait à propos du sexisme qu’elle a vécu à la création de l’organisation, y compris de WEB Du Bois. Et pourtant, la NAACP portera à jamais son empreinte, même sa création d’une aile juridique destinée à défendre les droits des Afro-Américains. Le troisième cas qui a attiré l’attention de cette aile juridique, par conséquent, «impliquait un travailleur noir arrêté parce qu’il était soupçonné d’avoir tué une écolière de dix ans à Asbury Park, New Jersey».

Un jour de 2017, Tresniowski, ayant appris ce meurtre, a erré parmi les pierres tombales du cimetière Holy Cross de Brooklyn, à la recherche de la tombe de l’écolière. Avec l’aide du jardinier, il la localisa, marquée seulement par quelques rochers et pierres. «Aussi proche de l’oubli que possible», écrit Tresniowski à propos du dernier lieu de repos de Marie Smith, «sans avoir rien ou nulle part du tout.» Ce livre exceptionnel et méticuleusement recherché servira à commémorer sa vie volée, ainsi que les innombrables vies de Noirs volées par des foules de lynches. Comme la foule de lynches qui est venue pour Tom Williams. Comme les foules de lynches contre Ida B. Wells. Comme la foule de lynches, en fait, qui est descendue sur le Capitole de notre nation.

La corde

Une histoire vraie
du meurtre, de l’héroïsme et de l’aube de la NAACP

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