Critique de livre de The Hardest Place: The American Military Adrift in Afghanistan’s Pech Valley par Wesley Morgan

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Dix-huit ans plus tard, et une fois que nous avons tous les deux effrayé la dernière des cailles que nous allions probablement voir ce jour-là, j’ai demandé à cet officier à la retraite – l’un des hommes les plus réfléchis avec lesquels j’ai eu le privilège de servir – pourquoi il pensait que nous avait fini par rester dans la vallée de Pech aussi longtemps que nous avions. Il a répondu qu’il ne savait pas. « Mais, » ajouta-t-il, « j’espère vraiment que le livre de Wes fournira la réponse. »

Il y a plus de dix ans, Morgan était étudiant à Princeton lorsqu’il est entré en contact avec moi – parce qu’il prévoyait un voyage en Afghanistan et voulait des conseils pratiques. J’avais déployé deux fois en Afghanistan, mais j’étais à l’école supérieure à l’époque. Je me souviens avoir été surpris: qui diable prend une pause de l’université pour visiter une zone de guerre?

À l’époque, je pensais que Morgan – avec qui je suis resté en contact lâche au fil des ans et que j’ai rencontré une fois – finirait par rejoindre l’armée ou le Corps des Marines lui-même et, après avoir servi quelques années, sortirait de son obsession. avec la guerre. Mais il n’a fait ni l’un ni l’autre: il est devenu journaliste et, en fait, son intérêt pour la guerre en Afghanistan est devenu une fascination pour notre déploiement chimérique sur certains des terrains les plus difficiles et les plus pires de ce pays.

Morgan raconte l’histoire de ce déploiement dans «The Hardest Place». Comme la guerre elle-même, le livre est trop long, et comme la guerre elle-même, il est incroyablement déprimant. Mais aussi comme la guerre elle-même, elle exige votre attention, même si vous préférez détourner le regard.

Morgan a commencé sa carrière en tant qu’assistant de recherche pour le correspondant vétéran du New York Times et du Wall Street Journal, Michael Gordon. Les livres de Gordon sur la guerre du Golfe (« La guerre des généraux») Et la guerre en Irak («Cobra II, «  »La fin du jeu») Se démarquent parmi d’autres livres publiés par des journalistes sur ces mêmes conflits: Sobres quoique un peu secs, approfondis, ils résistent à l’envie d’être des contes moraux et permettent aux lecteurs de tirer leurs propres conclusions sur les motivations et les actions des dramatis personae.

En même temps, cependant, ces livres ne sont jamais tout à fait neutres: ils posent chacun des questions difficiles à l’armée américaine et à ses maîtres civils. Dans «The Hardest Place», son premier livre, Morgan écrit dans la même veine et avec la même diligence. Au cours de la dernière décennie, il a réussi à parler d’une longueur considérable avec sûrement tout le monde du côté américain – et pas mal d’Afghans également. Cela montre: en raison du degré auquel Morgan s’est immergé à la fois dans les gens et dans les lieux, il est capable de reconstruire près de 18 ans de guerre dans cette minuscule vallée presque semaine par semaine.

Cela présente certains inconvénients. La cavalcade de noms de lieux et de désignations d’unités pourrait être un défi pour le lecteur non spécialisé. Plus important encore, je ne pourrais jamais prétendre être objectif à l’égard de nombreuses personnes décrites dans «The Hardest Place» – des hommes avec lesquels j’ai servi en uniforme ou au Pentagone en tant que civil, et dont beaucoup je considère copains. Du même coup, je me suis parfois demandé, en lisant ce livre, si Morgan était passé à interroger complètement les actions des hommes avec qui il a clairement passé beaucoup de temps. Mon ancien commandant m’a avoué que lorsqu’il était en Irak, lors de l’afflux de troupes, il n’avait jamais eu l’impression d’avoir une réelle objectivité à propos de sa guerre: il est en effet très difficile pour les commandants de bataillon et de brigade de savoir quand ils gagnent, et il leur est également difficile de reconnaître quand ils perdent. Morgan implique fortement que les commandants de la vallée de Pech – parmi ses meilleures sources pour le livre – faisaient plus de ce dernier que du premier, mais il est rarement aussi explicite que le lecteur pourrait le souhaiter. Il a tendance à laisser les hommes et leurs actions parler d’eux-mêmes. «Je n’ai jamais versé une larme à Kunar», a déclaré un commandant à Morgan. «Maintenant, j’ai le temps de réfléchir, de me demander si j’ai pris les bonnes décisions.»

La diligence et l’immersion de Morgan ont également des avantages: il est à l’écoute de la vie du fantassin d’une manière que peu de journalistes parviennent à être. Il comprend la langue vernaculaire, les acronymes et, surtout, la façon dont la culture populaire interagit avec la vie réelle. Cette dernière compréhension conduit à l’une des idées les plus profondes du livre sur la question de savoir pourquoi l’armée américaine est restée dans la vallée de Pech aussi longtemps qu’elle l’a fait: probablement parce que la guerre était là à quoi la guerre était censée ressembler.

Les jeunes hommes, moi y compris, ont toujours été séduits et trahis par le romantisme de la guerre, et dans la vallée de Pech, ce n’était pas différent. Le Pech exigeait des fantassins ce que les Français de la Première Guerre mondiale appelaient «le cran», ou tripes, et pour les jeunes hommes qui avaient d’abord été exposés à la guerre à travers ses représentations dans la culture populaire, les combats dans le Pech semblaient juste. Les soldats et leurs commandants seraient-ils tombés amoureux de la vallée comme ils l’ont fait si elle avait un peu moins sucé? Les montagnes avaient-elles été moins escarpées ou l’ennemi moins rusé?

C’est, je dirais, ce qui a aidé les commandements militaires successifs en Afghanistan à justifier la poursuite de certains objectifs de contre-terrorisme très étroits poussés par la communauté du renseignement à travers une campagne de contre-insurrection très vaste et inefficace. Les combats au Pech ont supposé une logique qui lui est propre, et peu de gens ont pris du recul pour se demander si cela avait plus de sens dans l’ensemble.

Il y avait de bons endroits pour mener une campagne de contre-insurrection en Afghanistan, je dirais, mais la vallée de Pech n’en faisait certainement pas partie. Je me souviens d’une conversation que j’ai eue, il y a des années, avec un officier de la Marine que Morgan cite brièvement dans le livre. Cet officier avait grandi dans les montagnes du nord de la Géorgie, pas trop loin de l’endroit où je suis né et a grandi, et en réfléchissant sur les Afghans de la province de Konar, il m’a dit quelque chose que j’ai depuis trouvé vrai de l’Afghanistan au Liban en passant par le Maine: « Mec, les montagnards veulent juste qu’on les laisse tranquille. »

Les gens se déplacent vers les montagnes pour une raison et ils défendront leurs vallées et leur culture contre tous les envahisseurs. Mais oh, les envahisseurs se sont-ils aussi déjà battus: plus de la moitié des médailles d’honneur décernées en Irak et en Afghanistan – 13 au total – ont été décernées pour des combats dans les provinces de Konar et de Nurestan.

Une partie de ce combat est maintenant reflétée dans des livres et des films populaires comme « Survivant solitaire » et « L’avant-poste. » On se demande si les générations futures en concluront que le combat décrit dans ces livres et films dramatisés semble juste.

Ces générations futures feraient également bien de lire le livre de Morgan. Il n’y a pas de romance dedans. Seulement une tragédie. Pourtant, le livre se termine néanmoins par les combattants américains qui regardent la vallée de Pech – et leur guerre – avec un peu de nostalgie.

L’endroit le plus dur

L’armée américaine
À la dérive dans la vallée de Pech en Afghanistan

Maison aléatoire. 644 p. 35 $

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