Critique de livre de Shooting Midnight Cowboy: Art, Sex, Loneliness, Liberation, and the Making of a Dark Classic par Glenn Frankel

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C’était la genèse improbable de «Midnight Cowboy», le classique de 1969 de deux parias qui trouvent le chagrin et l’espoir dans la jungle kaléidoscopique de New York. Le film remporterait l’Oscar du meilleur film et l’adoration de légions de fans tout en capturant la bravade solitaire et le matérialisme sordide de l’Amérique dans son déclin urbain grossier.

Plus de 50 ans plus tard, Glenn Frankel a examiné le film dans «Shooting Midnight Cowboy: Art, Sex, Loneliness, Liberation, and the Making of a Dark Classic»; il explore le sujet controversé du film (viol collectif, homosexualité), son œil triste (un caniche impuissant humilié dans un talk-show) et son humour cynique.

Où est la Statue de la Liberté, demande le nouveau venu du Texas.

«C’est à Central Park», répond le local dérisoire, «en prenant une fuite.»

Frankel, ancien reporter du Washington Post lauréat du prix Pulitzer et auteur d’autres livres sur Hollywood, est un écrivain souple et un narrateur sûr de lui qui utilise ce volume pour fouiller le paysage culturel de l’Amérique d’après-guerre – l’homophobie enracinée, le sans vergogne l’exploitation des femmes, la corrosion de nos villes. Mais même les bons livres sur les grands films ont des limites. Dans ce cas, il n’est pas toujours facile de presser plus de 300 pages de prose à partir d’un film de 113 minutes.

Frankel raconte son histoire à travers des profils imbriqués, principalement d’hommes qui doivent surmonter des difficultés financières, des ego combustibles et leur propre doute. Le message de Frankel semble être le suivant: il faut des hommes désespérés pour faire un film sur d’autres hommes désespérés.

Les fans associent le plus étroitement le film à Jon Voight et Dustin Hoffman, qui ont trouvé l’humanité en deux hommes apparemment brisés: Joe Buck, le Texan aux yeux écarquillés qui cherche fortune à New York en tant qu’arnaqueur, et Ratso Rizzo, le malade, grifter street-smart du Bronx qui aspire à la délivrance en Floride.

Bien que Hoffman venait de sortir de sa performance dans «The Graduate», ni Hoffman ni Voight n’étaient favorisés par le réalisateur de «Midnight Cowboy» John Schlesinger. Mais Schlesinger a cédé, acceptant Hoffman seulement après s’être promené avec lui dans la 42e rue, sur quoi l’acteur a commencé à boiter comme Ratso.

Pour se préparer à son rôle, Voight a exploré Times Square habillé en cow-boy et a invité des sans-abri dans son appartement au sous-sol pour le dîner. Hoffman a étudié des photographies des camps de concentration libérés pendant la Seconde Guerre mondiale, car il voulait que Ratso reproduise la pose et la dignité d’un survivant. La chimie de Voight et Hoffman à l’écran reflétait leur profond respect l’un pour l’autre, mais leur amitié n’était pas sans rivalité. Hoffman a été vexé par le montage final parce que son personnage n’est apparu qu’à la 25e minute.

Schlesinger, le réalisateur britannique acclamé mais désespéré à jamais, a critiqué la plupart des plans, réprimandé son équipe et son casting, et était certain que personne ne verrait un film, selon ses termes, «sur un Texan stupide qui prend un bus à New York pour chercher sa fortune en baisant des vieilles femmes riches. Il a remporté l’Oscar du meilleur réalisateur.

Il y avait Jérôme Hellman, le producteur désemparé dont le dernier film avait été un buste et, au milieu d’un divorce douloureux, a dû vendre sa maison à Bel Air. Il y avait aussi James Herlihy, l’auteur du livre «Midnight Cowboy», publié et mal reçu en 1965; sa représentation de personnages émotionnellement endommagés reflétait ses propres conflits internes, y compris son homosexualité, qu’il garda cachée pendant une grande partie de sa vie. (Le roman, contrairement au film, avait des thèmes homosexuels explicites.)

Le personnage le plus attachant de «Shooting Midnight Cowboy» est le scénariste Waldo Salt, un alcoolique en convalescence qui avait été mis sur liste noire dans les années 1950 pour son appartenance au Parti communiste et dont les scénarios dans les années 1960 se composaient de trois flops. Mais dans «Midnight Cowboy», Salt a non seulement reconnu le cœur de l’histoire – «la recherche d’amour de Joe Buck dans le seul monde qu’il connaît» – mais aussi la violence corrompue et mijotante de la culture pop moderne. Les illusions de Joe, a conclu Salt, «sont en fait la réalité absurde de notre époque». Grâce en partie à Salt, «Midnight Cowboy» est autant une méditation sur le déracinement urbain que sur l’amitié masculine.

Frankel est un chercheur assidu, et il découvre les riches détails qui ont donné au film sa texture et son authenticité. La créatrice de costumes Ann Roth a trouvé les vêtements sales de Ratso sur les tables de trottoir du centre-ville, et la scène de fête inspirée d’Andy Warhol comprenait des habitués de Warhol. Certaines scènes étaient trop authentiques: Jennifer Salt, la fille de Waldo, qui jouait le rôle d’une jeune femme violée en groupe, a été traumatisée par l’expérience.

Alors que Frankel utilise «Midnight Cowboy» pour tracer des tendances culturelles plus larges, certaines digressions sont superflues. Il y a des détails inutiles sur le Warhol auto-absorbé; d’une bombe qui explose dans une maison de ville à côté de l’appartement de Greenwich Village de Hoffman; du prochain film de Schlesinger. Certaines écritures imprudentes s’insinuent également. L’adolescent qui rencontre Joe Buck dans un cinéma est décrit cinq fois comme «boutonneux».

Néanmoins, le livre de Frankel satisfera quiconque s’intéresse à la façon dont un long métrage sur deux outsiders est devenu un original américain. Ou comme Voigt l’a dit à son réalisateur incrédule alors qu’il tournait encore «Midnight Cowboy», «Nous vivrons le reste de notre vie artistique à l’ombre de ce grand chef-d’œuvre.»

Tir Cowboy de minuit

Art, sexe, solitude, libération et création d’un classique sombre

Farrar, Straus et Giroux.
415 p. 30 $

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