Critique de livre de « Quand l’Amérique a cessé d’être grande: une histoire du présent » par Nick Bryant

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À ce genre vénérable, Nick Bryant ajoute une sensibilité moderne non trollopienne et beaucoup de flair journalistique. Correspondant de longue date à la BBC, Bryant, né au Royaume-Uni, a couvert les États-Unis depuis les États-Unis pendant une grande partie de sa carrière distinguée. Dans «When America Stopped Being Great», il propose ce que le sous-titre du livre appelle «une histoire du présent». Mais c’est vraiment une élégie pour une nation que Bryant a connu pour la première fois en tant que jeune homme lors d’une longue visite à Orange County, en Californie, au milieu de la campagne «Morning in America» de son fils natif Ronald Reagan et des Jeux Olympiques de Los Angeles en 1984.

À l’époque, Bryant était épaté. Mais comme il est passé d’adolescent impressionnable à correspondant chevronné, il s’est également rendu compte que la nation dont il était tombé amoureux était en train de s’effondrer. Le titre du livre évoque le slogan de la campagne 2016 de Donald Trump, et la carrière démesurée et la présidence improbable et catastrophique de Trump sont tissées tout au long de son récit de déclin de 40 ans.

Bryant commence le livre par une interview de la BBC qu’il a faite avec Trump en 2014 qui lui a laissé penser que «les meilleurs jours et les plus grands projets de Trump étaient dans le passé». Il termine l’avant-dernier chapitre du livre avec l’assaut du 6 janvier contre le Capitole (histoire étonnamment «présente», étant donné la date de publication du livre en mars), qui lui a fait penser à peu près la même chose aux États-Unis. Trump, il s’est avéré, avait des conceptions plus grandes, mais la «ville sur une colline» que Bryant avait admirée autrefois ressemblait maintenant, selon ses mots, «à une ruine ravagée par la maladie».

Bien sûr, Bryant n’est pas le seul étranger dont les impressions de l’indispensable nation se sont aigries. Alors que les États-Unis devenaient n ° 1 dans les cas de covidies tandis que Trump lançait «L’Amérique d’abord», le Pew Research Center a trouvé dans un rapport de septembre 2020 que l’opinion des autres pays sur la nation s’était effondrée. Au Royaume-Uni de Bryant, 83% du public considérait l’Amérique positivement en 2000, lorsqu’un Bill Clinton partant inspirait le poste de Premier ministre de Tony Blair. À l’été 2020, le taux de favorabilité du pays était de 41%. Une baisse similaire s’est produite en France, au Canada, au Japon et en Australie; la baisse en Allemagne était encore plus importante.

Si Bryant fait écho aux lamentations étrangères, il leur donne néanmoins un nouvel arc. S’inspirant de son cahier de journalistes bourré et d’une histoire d’amour en ruine avec son pays d’adoption, il raconte une histoire familière à quiconque se soucie trop de quelqu’un qui a l’intention de s’autodétruire. Dans l’histoire sombre mais habilement racontée de Bryant, les États-Unis sont dans les derniers stades d’un déclin précipité, continu et probablement irréversible. Il y a beaucoup de méchants et pas beaucoup de héros. Même les dirigeants considérés comme relativement compétents sont soumis à un traitement sévère. Le mieux est probablement George HW Bush, «un politicien qui a défini l’époque» qui a incarné «ces années fugaces de domination mondiale incomparable des États-Unis, quand. . . la politique était plus équilibrée. Barack Obama, en revanche, est critiqué pour sa distanciation et son manque d’engagement dans la politique législative – le titre du chapitre sur sa présidence est «Non, vous ne pouvez pas». Clinton et Bush le plus jeune s’en sortent encore plus mal: le premier parce qu’il cède aux idées conservatrices et à ses propres pulsions charnelles, le second parce qu’il sape les capacités fédérales et entreprend des guerres désastreuses. Trump, naturellement, définit le fond de la pierre.

Bryant a une connaissance encyclopédique des affaires publiques et de la culture populaire – pensez à ce qui se passerait si George Packer et Rick Perlstein faisaient équipe – et il utilise cette combinaison pour créer des liens frappants et souvent surprenants. Pendant le procès de destitution de Clinton, observe Bryant, la Maison Blanche est devenue le «Bronco blanc» d’OJ, un spectacle tout aussi sordide évoquant à la fois la fascination et le dégoût. La perversité de la répartition du Sénat est capturée dans une seule statistique: 16 États ont moins de résidents que le Queens. Le résultat est captivant, souvent révélateur, bourré de faits, parfois personnels et presque toujours déprimant.

En effet, probablement trop déprimant. J’ai beaucoup écrit sur les tendances des graphiques de Bryant, et je cède à quelques-uns dans ma morosité sur l’état et l’avenir de notre nation. Et pourtant, je me suis retrouvé à vouloir discuter avec l’évaluation de Bryant. Je me suis retrouvé à réfléchir aux signes et aux sources d’espoir: les forces de l’économie du savoir américaine qui a rendu possible le développement de vaccins à un rythme record; les changements démographiques qui pourraient faire de la démagogie raciale de type Trump une stratégie électorale beaucoup moins viable; l’adoption d’importantes factures de secours avant même la récente percée de 1,9 billion de dollars; la défaite de Trump et la prise inattendue du Sénat par les démocrates à la suite de l’incapacité de son parti à résister à son grand mensonge.

La grande force du livre de Bryant est sa capacité à rendre les grands changements structurels vifs à travers des personnalités démesurées et ses propres expériences personnelles. (Peut-être que la section la plus émouvante du livre raconte l’histoire de la bataille de sa femme enceinte contre le covid-19 – qui s’est heureusement terminée avec une mère rétablie et une fille en bonne santé nommée de manière évocatrice Honor.) Le résultat est lisible, puissant et instructif. Néanmoins, nous ne devons pas oublier que ce sont les changements structurels qui doivent être abordés, et que certains d’entre eux – l’énorme fracture économique et raciale de l’Amérique, l’hyperpolarisation partisane, l’échec de notre Constitution à empêcher un Parti républicain radicalisé de saper la démocratie – sont désormais visible par de larges mouvements et des dirigeants audacieux déterminés à une réforme fondamentale. J’espère qu’eux aussi liront ce livre. J’espère aussi qu’ils finiront par réfléchir à ce qui peut encore être réalisé plutôt qu’à ce qui a été perdu.

Quand l’Amérique a cessé d’être géniale

Continuum de Bloomsbury.
376 pp. 30 $

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