Critique de livre de M. Humble et du Dr Butcher: A Monkey’s Head, the Pope’s Neuroscientist, and the Quest to Transplant the Soul par Brandy Schillace

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La quête peu orthodoxe de White a fait l’actualité nationale à plusieurs reprises au cours de sa longue carrière, mais dans « M. Humble et le Dr Butcher», Brandy Schillace lui donne enfin le traitement réfléchi qu’il mérite. J’espère que ce ne sera pas un spoiler de révéler que White est décédé en 2010 sans jamais avoir la chance d’effectuer sa greffe de tête tant désirée – du moins sur des humains. Mais il est venu remarquablement près, à un moment donné, trouvant à la fois un volontaire humain volontaire (un tétraplégique avec des organes défaillants) et un établissement médical (russe) suffisamment flexible ou imprudent pour accélérer la chirurgie sans approbations interminables du comité d’examen. En fait, n’eut été de son coût exorbitant, l ‘«opération blanche» (comme le bon médecin lui-même a plutôt impudemment surnommé la procédure) aurait pu aller de l’avant.

L’idée de transplanter des parties humaines n’était pas nouvelle, même lorsque White a proposé sa version en gros dans les années 1950. Les chirurgiens en Europe effectuaient un travail sérieux sur les greffes depuis la fin du 19e siècle, perfectionnant les techniques d’intégration de nouveaux membres et organes dans le corps de divers animaux de laboratoire. Mais toutes ces chirurgies s’étaient soldées par un échec, le corps du receveur interprétant le tissu étranger comme une menace et créant un «agent destructeur» pour l’éliminer. Dans les années 1950, ce problème de rejet a conduit beaucoup à croire que la chirurgie de transplantation humaine était sans espoir, quelque chose qui ne pouvait réussir que dans des circonstances spéciales (comme celles de la procédure rénale de Murray en 1954, où le rejet ne s’est pas produit parce que les patients étaient des jumeaux génétiquement identiques).

Malgré cet obstacle tenace, les chirurgiens ont continué à expérimenter les greffes, déclenchant une sorte de compétition de la guerre froide similaire à la course spatiale déclenchée par le lancement de Spoutnik. Un physiologiste russe du nom de Vladimir Demikhov – qui a opéré sans bénéficier d’un médecin ou d’un doctorat – a donné aux Soviétiques une première avance dans ce domaine.intérieur course spaciale. » Des images de film qui ont fui vers l’Ouest en 1958 ont montré Demikhov épissant ostensiblement un dogue et un chien beaucoup plus petit pour créer un animal composite avec huit pattes et deux têtes entièrement fonctionnelles. (Schillace, toujours attentive à l’étrangeté nauséabonde mais séduisante de son matériau, note avec espièglerie que ce «puzzle canin» a été nommé Cerberus, «après le chien à trois têtes d’Hadès.»)

Pour ne pas être en reste, White, pratiquant maintenant à l’hôpital général métropolitain de Cleveland, a commencé à mener des expériences tout aussi macabres sur des primates. Après avoir perfectionné les moyens par lesquels le cerveau d’un singe pouvait être refroidi, réduisant considérablement son besoin d’oxygène, il a effectué des chirurgies expérimentales dans lesquelles le cerveau d’un animal a été retiré de son corps et attaché au système circulatoire d’un second. En fin de compte, en mars 1970, il a pu effectuer une véritable opération blanche – une procédure exténuante de 18 heures dans laquelle il a déplacé une tête entière de Monkey A sur le corps décapité de Monkey B.Les résultats étaient prometteurs, bien que grotesques: L’hybride la créature, bien que paralysée du cou vers le bas, a vécu pendant neuf jours avant que le rejet ne s’installe.

Il faudrait le développement de médicaments immunosuppresseurs pour finalement résoudre le problème de rejet et faire des greffes une procédure presque courante. Mais bien que les obstacles techniques au rêve de White aient été surmontés, les obstacles moraux – notamment la cruauté de causer tant de souffrance animale au nom de la recherche médicale – étaient une autre affaire. White, en tant que catholique fervent qui croyait que les animaux non humains n’avaient pas d’âme immortelle, était fermement convaincu que ses fins justifiaient ses moyens et que ses singes de laboratoire mouraient pour le plus grand bien de sauver des vies humaines. Tout le monde n’était pas d’accord, et tout au long des années 1960, 1970 et 1980, le chirurgien s’est retrouvé engagé dans des débats très médiatisés avec la journaliste italienne Oriana Fallaci et la militante des droits des animaux Ingrid Newkirk.

Cependant, les problèmes philosophiques soulevés par le travail de White sont encore plus intrigants, et le livre de Schillace est le plus fascinant lorsqu’il discute de la façon dont il les a fait et ne les a pas abordés. Déplacer un cerveau – et la conscience qui l’accompagne – d’un corps à un autre soulève des questions fondamentales sur nos notions de soi, la définition de la mort et même l’éthique de l’immortalité. «Est-ce que ça pourrait vraiment être ‘d’accord’», comme Schillace le demande, «de décoller la tête de quelqu’un?»

White, un homme autrefois qualifié de «parfaitement insensible aux implications de son travail», n’a jamais douté que ce soit le cas. Mais à mesure que les progrès de la technologie médicale rendent une greffe de cerveau de plus en plus réalisable, la question devient plus urgente. Comme ce livre fougueux et provocant le montre clairement, nous devrons nous attaquer aux implications d’une opération humaine blanche beaucoup plus tôt que nous ne le pensons.

M. Humble et le Dr Butcher

La tête d’un singe, le neuroscientifique du pape et la quête de la transplantation de l’âme

Simon et Schuster.
303 p. 27 $

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