Critique de livre de Grand Transitions: Comment le monde moderne a été fait par Vaclav Smil

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Le plus grand changement concerne de loin les sources d’énergie qui font de nous l’espèce dominante. Pour s’en tenir à l’agriculture un peu plus longtemps: au cours du 20e siècle, les terres cultivées ont augmenté d’environ 40 pour cent dans le monde pour nourrir une population qui a presque quadruplé. Pendant ce temps, l’énergie consommée par l’agriculture a augmenté à 90 fois son niveau en 1900, car les engrais, les tracteurs et les fermes industrielles ont remplacé le soleil et les muscles par du carburant à base de carbone. À quel point tout ce carbone est-il vital? Dans « Grandes transitions: comment le monde moderne a été créé», Vaclav Smil estime que sans le processus énergivore qui produit des engrais azotés, près de la moitié de la population actuelle mourrait de faim.

Comme le montrent ces exemples, Smil est un prestidigitateur avec des nombres. Dans «Grandes transitions», il travaille pour montrer à quel point cette planète est maintenant une planète que nous créons – et à quelle vitesse la transformation se produit encore. Au cours des 18 premières années de ce siècle, la consommation mondiale d’énergie a augmenté de près de 50 pour cent, 85 à 90 pour cent provenant de combustibles fossiles. Cette augmentation spectaculaire a été si dramatique que les niveaux mondiaux de dioxyde de carbone ont augmenté autant depuis que le président George HW Bush a lancé la première invasion américaine de l’Irak en 1990, comme ils l’ont fait dans toute l’histoire de l’humanité jusqu’à l’inauguration de Bush. Malgré les appels omniprésents à la décarbonisation, Smil écrit, «nous restons une civilisation extrêmement majoritairement alimentée par les combustibles fossiles qui a récemment fonctionné vigoureusement. dans carbone plutôt que de se déplacer une façon à partir de cela. »

Un air tragique plane sur ce livre. Vers quoi sommes-nous en train de faire la transition, et est-ce vraiment si grandiose? À certains égards, c’est – ou a été. Après des centaines de milliers d’années en tant qu’espèce de quelques millions, cueilleurs et paysans vivant dans un monde hostile, nous avons tout changé à notre image. Plusieurs milliards de personnes mènent désormais une vie plus longue et plus sûre que jamais, avec des choix (de nourriture, de travail, de plaisir) et de pouvoirs (communication instantanée, voyages rapides et sûrs, archives culturelles du monde à portée de main) qui auraient frappé la plupart des générations précédentes. comme fantaisie sauvage. Nous ne vivons pas seulement comme des rois: nous vivons comme des sorciers.

Mais pour autant, nous sommes toujours des animaux dans la biosphère terrestre. Si la fertilité du sol s’effondre, ou l’approvisionnement en eau douce, la vie océanique, les pollinisateurs ou la stabilité du climat, alors («cendres, cendres», comme le dit le vieux chant des enfants) nous tombons aussi. Le plus grand impératif moral du siècle prochain, soutient Smil, est d’étendre les avantages de la prospérité alimentée par l’énergie aux 4 milliards de personnes (peut-être 6 milliards dans 50 ans) qui ont été laissées de côté jusqu’à présent. Mais le progrès mondial comporte un péril mondial. La plus grande partie de l’augmentation de 50% de la consommation d’énergie au cours de ce siècle était le résultat direct de la croissance de la Chine, le reste provenant de l’Inde. Trois, quatre ou cinq fois cette augmentation de la pression environnementale menacerait de «dépasser» la capacité de la Terre à soutenir la vie humaine.

Une réponse à ce sombre dilemme est de le nier: oui, les choses semblent mauvaises, mais nous pouvons avoir une croissance durable avec suffisamment d’innovation technologique, de gains d’efficacité et d’investissements dans les infrastructures. Smil n’est pas si sûr. Il soutient avec force que si nous attendons que l’énergie durable soit «moins chère» que les combustibles fossiles, nous attendrons des décennies de catastrophe probable.

Les transitions énergétiques ont tendance à être lentes, observe Smil, et plus les infrastructures sont impliquées plus lentement – comme les autoroutes américaines et les raffineries de pétrole, les réseaux commerciaux mondiaux de produits allant du soja aux puces de silicium et les centrales électriques au charbon en Inde. Oui, l’énergie solaire et éolienne est de moins en moins chère, mais nous sommes toujours confrontés au goulot d’étranglement technologique de la façon de la stocker: sans une révolution des batteries, le vent et le soleil très variables ne peuvent pas répondre aux besoins énergétiques des villes, où la population mondiale est de plus en plus concentrée. décennie. Les gains d’efficacité dans la production de marchandises allant de l’acier brut aux canettes d’aluminium atteignent des limites physiques après quelques décennies de progrès spectaculaires. Il n’y a pas de perspective réaliste de réduire considérablement les déchets énergétiques et la pollution par les engrais de l’agriculture industrielle, qui couvrira des centaines de millions d’acres de plus qu’aujourd’hui si elle veut réussir à nourrir des milliards de personnes supplémentaires d’ici 2050.

Smil est peut-être hors de propos dans l’une de ces prévisions particulières, mais il soutient que le tableau général est trop sombre pour permettre une réelle perspective d’aplatissement des niveaux mondiaux de carbone dans les deux prochaines décennies. La trajectoire de collision avec les systèmes de la planète se poursuivra. Cela signifie que l’avenir sera probablement plein de crises et d’adaptation plus ou moins dramatiques: sécheresses et mouvements de population, inondations et nouvelles infrastructures; au pire, la famine et les guerres de ressources. Il s’agira principalement de réponses nationales ou régionales à ce qui est, à la racine, un problème mondial. Les populations laissées pour compte jusqu’à présent souffriront le plus, avec le moins de ressources pour gérer les crises. C’est la recette de ce que la journaliste climatique Kate Aronoff appelle «l’éco-apartheid».

Physicien, Smil se tourne enfin vers la conclusion réticente que l’avenir dépend de «la sagesse de l’homo sapiens sapiens», mais il ne prétend pas en dire beaucoup sur ce que cela signifie. Cela pourrait signifier la politique, qui n’attire presque aucune attention dans ce livre.

Tout comme les bonnes intentions ne signifient pas grand-chose contre le poids des systèmes énergétiques mondiaux – l’avertissement de Smil en un mot – la sagesse ne signifie pas grand-chose au 21e siècle si elle ne peut pas être transformée en action politique. Il n’y a ni temps ni espace écologique pour grandir ou innover loin de tous les goulots d’étranglement à venir et des crises qui en découlent. Il y aura peut-être assez de volonté et de solidarité pour les traverser sans tomber dans l’éco-apartheid et sortir du goulot d’étranglement le plus tôt possible.

Si nous pouvons trouver un moyen de lancer un effort collectif contre le système à combustibles fossiles qui nous a amenés jusqu’ici, et de le mettre au repos 50 ans plus tôt que ne le feraient les tendances actuelles, nous pourrions être confrontés à moins de catastrophes et, en cours de route, nous pourrions grandir. moins fragmenté et plus soucieux de la survie partagée que de notre propre confort. Notre plus grande transition à ce jour pourrait être celle d’un destin écologique tragique à une économie qui serait à la fois durable et équitable. Ou alors il est possible d’espérer. Hélas, en politique comme en ingénierie, il faudrait faire mieux dans un très proche avenir que ce que nous avons jamais réussi dans le passé.

Grandes transitions

Comment le monde moderne a été créé

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