Comment Quinn Meinerz est passé du «  gars avec l’intestin  » au repêchage de la NFL

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Après l’entraînement, DiStefano s’est dirigé vers Bullis et s’est dispensé de la question habituelle. Il avait déjà identifié un autre joueur sur lequel il voulait en savoir plus.

«Hé,» demanda DiStefano. «Et le gars avec l’intestin?»

DiStefano a pointé du doigt Quinn Meinerz, un garde qui avait passé l’entraînement à mutiler des coéquipiers défensifs avec son maillot enroulé et replié sous ses épaulettes, révélant un ventre qui ressemblait à un ballon de plage en fourrure.

«Cette chose ressemble à de la pierre», a déclaré DiStefano à Bullis.

«C’est une pierre», répondit Bullis. « Si vous y alliez et frappiez dessus, cela ressemblerait à un melon. »

«Merde, quelle année est-il? Demanda DiStefano.

«Sophomore», a déclaré Bullis. «Aussi bon que soit Nate, je pense que dans deux ans, vous allez être ici et dire: ‘Whoa, ce type va peut-être mieux.’ Il va évoluer dans une affaire qui va être bizarre.

Au cours des deux années qui se sont écoulées depuis que la NFL a remarqué Meinerz, les paroles de Bullis se sont révélées prophétiques et Meinerz a prouvé qu’il était plus qu’un simple gars avec un instinct. Meinerz est devenu l’une des figures les plus fascinantes du repêchage de la NFL. Une perspective de la division III, où la pandémie de coronavirus a annulé les saisons d’automne, Meinerz a amélioré son projet de stock malgré – ou peut-être, rétrospectivement, à cause de – ne pas jouer au football pendant plus d’un an. Il s’est transformé en une révélation printanière après qu’une performance dominante du Senior Bowl, joliment accompagnée de photos virales de son estomac, a amélioré sa position de draft.

Meinerz a rendu visite à distance avec chaque franchise de la NFL au moins deux fois, et l’analyste du repêchage de NFL Network Daniel Jeremiah a prédit que Meinerz serait sélectionné dès le deuxième tour. Mais ce n’est pas seulement une sensation pop-up. Meinerz est devenu un prospect de la NFL grâce à un travail non conventionnel et fastidieux, qui comprenait il n’y a pas si longtemps de s’entraîner dans la station de pêche canadienne d’un grand-oncle et de soulever des réservoirs de propane et des bûches.

Après le lycée, Meinerz n’a reçu aucune offre de bourse pour les grandes écoles et s’est demandé combien d’années de football il lui restait. Au début du printemps, il espérait qu’il serait repêché au sixième ou au septième tour, juste pour qu’il puisse entendre son nom appelé. À l’automne, il pourrait être le centre de départ de votre équipe préférée.

«Tout cela a été insensé», a déclaré Meinerz. «Ça a été vraiment insensé.»

‘Il bloquerait trois personnes’

Comment Meinerz s’est retrouvé dans la division III reste un mystère. Les entraîneurs garantissent uniformément son caractère, le décrivant comme humble et charismatique. Il n’est pas le classique de la floraison tardive qui atterrit dans une petite école et qui pousse soudainement – il pesait environ 280 livres au lycée. Ce n’était pas un athlète brut qui n’avait pas encore fait preuve de perspicacité dans le football.

«Il a littéralement malmené les gars à chaque représentant», a déclaré Aaron Rusch, un ancien joueur de Whitewater et entraîneur adjoint à Hartford Union High lorsque Meinerz était présent. «Nous l’avons mis dans le champ arrière dans l’un de nos forfaits jumbo, et je me sentais juste mal pour certains de ces soutiens et demi de coin extérieurs. Il éliminait deux ou trois gars et laissait notre porteur de ballon entrer dans la zone des buts.

Lorsque Bullis a regardé le film de Meinerz au lycée à la demande de Rusch, il ne pouvait pas croire que Meinerz n’avait pas encore reçu de bourse. Il a envoyé son entraîneur de ligne offensive à Hartford pour regarder Meinerz lutter, et les attributs qu’il a montrés ont abouti à un rapport de deux mots à Bullis: «Il est spécial.» Whitewater a immédiatement offert à Meinerz une place sur la liste.

Bullis pensait que cela s’avérerait sans objet et qu’un programme de Division I trouverait finalement Meinerz, car des perspectives comme lui ne sont pas restées inconnues. Meinerz n’a pas utilisé les médias sociaux au lycée ni mis en ligne de vidéos sur les services de recrutement, et il pense maintenant que son manque d’auto-promotion l’a conduit à manquer.

«J’ai toujours eu l’impression que s’ils vont vous trouver, ils vont vous trouver», a déclaré Meinerz. «Je n’ai jamais été retrouvé, alors j’étais juste en quelque sorte: ‘Je suppose que je n’étais pas assez bon.’ « 

Meinerz a joué avec parcimonie sur un prétendant au championnat en tant que recrue, mais Bullis dit qu’il était assez bon pour commencer. Après la saison, Meinerz s’est retiré au Canada, où il est resté dans un camp de pêche appartenant à son grand-oncle. Il faisait des exercices avec des cruches à eau plutôt qu’avec des haltères ou des assiettes. Bullis craignait que Meinerz perde du muscle, mais il a rendu 20 livres de plus, tout en muscle maigre.

«Quand vous pensez à une île au milieu de nulle part et que seul mon grand-oncle est là et quelques invités, personne ne peut voir ce que je fais ou savoir si je travaille ou pas», Meinerz mentionné. «J’aime vraiment le faire, et en plus de cela, cela a montré à quel point je pouvais être créatif en utilisant des réservoirs de propane, des cruches d’eau ou tout ce qu’il fallait pour faire le travail.

Les entraînements non conventionnels ont également amélioré la force fonctionnelle de Meinerz. Il ne pouvait pas soulever autant de poids dans les exercices traditionnels, mais il se sentait plus fort sur le terrain. Il était plus robuste dans les positions inconfortables, et ses poignets et ses avant-bras pouvaient pousser les défenseurs.

«Il y a comme la force de l’homme adulte», a déclaré Meinerz. «Il y a une énorme différence.»

Meinerz a obtenu un emploi de départ en deuxième année et est immédiatement devenu l’un des meilleurs joueurs de Whitewater.

« La façon dont il frappait les gens et les choses folles qui se produiraient – je veux dire, faire tourner les gens comme un hélicoptère », a déclaré Bullis. «Sa vitesse sur le terrain, sa capacité à bloquer – et cela semble ridicule. Il bloquerait trois personnes. Il combinerait le plaquage D sur la ligne, le rebondirait. Il travaillerait jusqu’au secondeur, tuerait le secondeur, travaillerait à la sécurité. C’était comme si sa mission était de bloquer trois êtres humains sur une seule pièce. Vous ne rédigez pas les pièces de cette façon. Trouver ce troisième gars? Vous plaisantez j’espère? »

Meinerz pourrait exécuter ces jeux en raison d’un attribut inhabituel. Il pouvait s’accroupir dans une position basse et courir toujours vite, lui donnant un effet de levier contre les défenseurs sans sacrifier la vitesse. Un jour à l’entraînement pendant la deuxième année de Meinerz, l’entraîneur des équipes spéciales de Whitewater, John O’Grady, s’est glissé à côté de Bullis. O’Grady a été entraîneur dans les collèges du Wisconsin pendant trois décennies.

«J’ai côtoyé beaucoup de gars de la NFL», a déclaré O’Grady à Bullis. «Sa capacité à se plier est tellement meilleure que ce qu’étaient ces gars-là. C’est bizarre, son athlétisme.

Avant sa saison junior, Meinerz a révisé son entraînement. Il a adopté une approche holistique du football. Plutôt que d’espérer dormir huit heures par nuit, il s’assura de dormir neuf heures. Il a fait des analyses de sang et a pris des suppléments pour éliminer les carences. Il a étudié l’éducation physique afin de comprendre son corps comme un entraîneur de force et de conditionnement.

« Chaque petit 1 pour cent compte pour moi », a déclaré Meinerz. «À l’université, ce que je reçois tout le temps, c’est:« Combien buvez-vous? » Ou: « Sortez-vous le week-end? » Non. Je suis un étudiant très ennuyeux, pas typique. Je ne fais tout simplement pas cela, car je comprends l’importance de chacun de ces petits pourcentages sur une longue période. Donc, beaucoup de gens qui veulent être à ma place ne sont pas prêts à sacrifier ces moments. Peut-être qu’ils travaillent dur dans la salle de musculation. Mais ils ne mangent pas bien, ils ne dorment pas et ils boivent le week-end. Et c’est là que je peux passer juste devant tout le monde.

Football d’arrière-cour

Meinerz ne pouvait pas savoir que sa saison junior serait sa dernière. Au printemps 2020, alors que les verrouillages commençaient et que la saison de football devenait une question, il s’est rendu compte qu’il avait trois choix: transférer dans une école de Division I, rester à Whitewater pour une autre saison ou faire le saut inhabituel de partir tôt pour la NFL de Division. III.

Il ne voulait pas transférer, apprendre un nouveau livre de jeu et de nouveaux coéquipiers. Et il s’inquiétait si une saison d’automne pouvait être annulée, alors la saison 2021 pourrait ne pas être une certitude non plus. Sachant après un appel Zoom d’été avec les dépisteurs de la NFL que les équipes étaient intéressées, Meinerz a choisi de partir pour les pros.

Mais sans saison, Meinerz a fait face à un défi inhabituel: comment devenir un meilleur joueur de football sans jouer au football. Il avait un poids dans son sous-sol et il l’utilisait tous les jours. Pour se préparer aux équipes qui voulaient qu’il joue les trois positions intérieures, il a fait des exercices de jeu de jambes et a cassé des ballons de football dans les arbres.

«J’ai essayé d’apprendre à jouer au centre par moi-même dans mon jardin», a déclaré Meinerz.

Lorsque les gymnases se sont ouverts, Meinerz s’est entraîné au NX Level avec Brad Arnett, un ancien de Whitewater qui forme de nombreux joueurs de la NFL, y compris les frères Watt, originaires du Wisconsin. Ils ont commencé par une «évaluation posturale», a déclaré Arnett, en renforçant et en étirant ses chevilles et ses hanches.

« Vous devez parsemer vos I et croiser vos T avec lui, parce que quoi que vous lui disiez, il va faire », a déclaré Arnett. «Il est très curieux. Il pose de grandes questions. C’est lui qui facilite ce travail. Quatre-vingt dix pour cent de ce que vous traitez avec les gars est l’effort. Cela n’a jamais été un problème pour Quinn.

En été, Meinerz s’est rendu au Texas pour s’entraîner avec l’entraîneur de ligne offensive Duke Manyweather et s’entraîner dans une installation d’Exos. Il est devenu convaincu qu’une invitation au Senior Bowl serait cruciale pour ses chances de repêchage, et il a commencé à utiliser ses flux de médias sociaux et à envoyer des clips – il ne manquerait plus une chance en raison d’un manque d’auto-promotion.

Après une journée d’entraînement, Meinerz a vérifié son téléphone. Il a vu deux appels manqués et un SMS de son agent, Ron Slavin, qui disait: «Hé, réponds à ce numéro de l’Arizona.» Il a rappelé et entendu une voix à l’autre bout.

« Tu es prêt à mettre ce casque Warhawk une dernière fois? »

C’était Jim Nagy, le directeur exécutif du Senior Bowl, et il venait d’inviter Meinerz au match. L’installation Exos abritait un terrain de basket à côté de la salle de musculation, et Meinerz se dirigea vers le coin le plus éloigné. Il ne voulait pas que ses copains le voient pleurer.

‘Je me suis gagné encore quelques années’

Lorsque Meinerz est arrivé au Senior Bowl, il s’attendait à ce que le jour 1 soit difficile. Il allait jouer au football, ce qu’il n’avait pas fait depuis plus d’un an, et il a appris la veille qu’il allait jouer au centre, ce qu’il n’avait jamais fait. Il pensait qu’il se battrait pour sa vie à chaque instant.

Il ne l’était pas. Il a regardé de l’autre côté de la ligne des monteurs de lignes défensifs portant des casques d’équipes telles que Washington et le Texas, et Meinerz a poussé eux environ. Il s’est rendu compte qu’il était aussi bon, sinon meilleur, que les joueurs des grandes écoles.

D’autres l’ont remarqué aussi. Les photos de son ventre accroché sous son maillot retroussé ont gagné du terrain sur les réseaux sociaux. « Avoir le truc du ventre tout genre de panique tout le monde était hilarant », a déclaré Meinerz. «C’est quelque chose que je fais depuis le lycée.» S’il avait dormi dans la communauté des scouts de la NFL, le Senior Bowl a mis fin à cela. Il est passé peut-être d’un choix de fin de ronde à un possible de deuxième tour.

Lors de la pratique finale de la semaine, Meinerz s’est cassé la main. Il en avait déjà fait assez pour améliorer sa position au repêchage, mais il a adressé une pétition aux Dolphins de Miami, Brian Flores, son entraîneur pour la semaine, pour le laisser jouer quand même dans le match.

« Il veut montrer à tout le monde qu’il est spécial », a déclaré Bullis. «Je ne dis pas ça car il est arrogant. … Il est humble comme tout le monde sort. Mais il sait qu’il a du talent et il sait qu’il a manqué au lycée. Il ne va pas manquer cette opportunité ici.

Meinerz est de retour à l’entraînement du Wisconsin au niveau NX et il a vu les frères Watt ces dernières semaines. Par respect, a évité d’interrompre leur travail avec une introduction. Lorsqu’on lui a rappelé que la saison prochaine, il pourrait devoir les bloquer, il a offert une clarification. « JE obtenir à », a déclaré Meinerz.

Dans une interview le mois dernier, Meinerz a réfléchi à son arrivée dans une école de division III. Il se souvenait avoir pensé qu’il avait encore quatre ans pour jouer au football. L’histoire a suggéré que ses chances de passer de la division III à la NFL étaient sombres. Il se souvenait de ce que c’était que d’enlever son maillot de lycée pour la dernière fois, et il pensait qu’il aurait le même sentiment, avec une permanence supplémentaire, après sa carrière universitaire – il remettrait ses coussinets et en finirait avec le sport qu’il aimé.

« Maintenant », a déclaré Meinerz, « il semble que je me suis gagné encore quelques années. »

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