Comment Paige Bueckers d’UConn brise le basket-ball universitaire

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L’horloge diminuant, l’étudiant de première année du Connecticut s’est ouvert. Un défenseur drapé sur elle, elle a rassemblé le ballon près du haut de la clé. Une main dans son visage, elle le laissa voler.

La dague de Bueckers a rebondi incroyablement haut sur le rebord arrière avant de tomber – ses 11e, 12e et 13e points consécutifs pour les Huskies dans la dernière ligne droite, et ses 29e, 30e et 31e pour le match en tant que U-Conn., Classée n ° 2 à l’échelle nationale à le temps, a décroché la Caroline du Sud, première classée.

«Il y a des gars qui trimballent le piano sur scène, et il y a des gars qui jouent du piano. Et il y a une raison pour laquelle le gars qui joue du piano gagne tout l’argent – parce que c’est ce que les gens viennent voir », a déclaré l’entraîneur du Connecticut Geno Auriemma par la suite. «Paige est un bon pianiste.»

Alors que les Huskies (24-1), tête de série, se préparent à ouvrir un tournoi féminin des plus inhabituels de la NCAA dimanche soir contre High Point, la 16e controversé «bulle» de quarantaine à San Antonio, et sans Auriemma, qui a été testée positive pour le coronavirus la semaine dernière – cela vaut la peine de revenir sur leur victoire durement gagnée contre la Caroline du Sud, à la fois pour ce qu’elle a dit à propos de Bueckers, qui, à 19 ans, pourrait déjà être le meilleur joueur du pays, et à propos de U-Conn.

Premièrement, à propos de U-Conn.: Aucun autre programme ne pourrait appeler une période de quatre ans comportant trois apparitions au Final Four (et un tournoi annulé par une pandémie mondiale) une sécheresse. Mais dans Storrs, où le succès est mesuré uniquement par les titres nationaux, le terme convient. Au printemps dernier, les Huskies, pour la première fois depuis 2008, ont obtenu leur diplôme d’une classe senior qui n’a pas réussi à remporter un titre NCAA.

Les 10 championnats de ce siècle ont été remportés derrière des talents générationnels – Sue Bird, Diana Taurasi, Maya Moore et Breanna Stewart – qui ont 13 championnats WNBA et 23 hochements de tête en équipe première. Mais aucun d’entre eux n’a été invité à intervenir en tant que première année et à faire ce que Bueckers a cette saison, pour une équipe de Huskies qui compte cinq autres étudiants de première année et aucun senior.

Elle compte en moyenne 35,7 minutes, soit près de 14 de plus que Stewart en tant que recrue, tout en marquant plus de points (19,7) que Moore (17,8) et en distribuant près de deux fois plus de passes (6,1) que Taurasi a obtenu (3,3).

«Cela fait longtemps qu’une joueuse n’a pas eu à porter l’équipe autant qu’elle l’a dû dans certains de ces matchs», a déclaré Auriemma.

La victoire en Caroline du Sud était l’exemple le plus frappant, prouvant que, une fois testé, U-Conn. mettra le ballon entre les mains de Bueckers et lui demandera de gagner la partie. De tels tests sont rares et espacés; Les 10 victoires de U-Conn. Depuis le 8 février, dont trois dans le tournoi Big East, sont venus avec une marge moyenne de 33 points. Mais elle est là si les Huskies en ont besoin.

«L’entraîneur a mis dans ma tête comme un [high school] senior comment il allait vouloir que j’intervienne et que je sois un leader tout de suite », a déclaré Bueckers lors d’un entretien téléphonique. «C’était un peu différent – en fait, apprendre et passer par le processus d’être un bon leader pour l’équipe tout de suite.»

Les Bueckers ont joué les 45 minutes contre la Caroline du Sud, ont marqué les quatre derniers points de règlement du match et les neuf pour les Huskies en prolongation, battant à eux seuls l’équipe n ° 1 du pays 13-5 dans cette période. C’était son troisième match consécutif de 30 points, quelque chose qu’aucun autre joueur de U-Conn. l’histoire avait fait. Ces trois derniers points sont venus avec tout le monde dans l’arène sachant qu’elle prendrait cette photo.

«Comment la légende se développe-t-elle à partir d’ici?» Monica McNutt, la commentatrice couleur de Fox Sports 1 ce soir-là, a laissé échapper le coup de feu. Cela a été suivi de: « Qu-quoi? » Et quelques instants plus tard, avec un petit rire inquiet: «C’est effrayant. C’est très effrayant.

Un mois plus tard, McNutt, un ancien garde hors pair à Georgetown, avait encore du mal à traiter ce qu’elle avait vu.

«J’admets que j’étais un peu sceptique», a déclaré McNutt lors d’un entretien téléphonique. «Mais, mon garçon, m’a-t-elle fait taire. Elle est aussi bonne que n’importe qui que j’ai vu à cet âge.

Bueckers a déjà rejoint Moore en tant que seul étudiant de première année à être nommé étudiant de première année de Big East et joueur de l’année dans la même saison. Elle a une chance de devenir la seule recrue de l’histoire à être nommée joueuse nationale de l’année. Par au moins une mesure objective, l’honneur serait justifié: ses 11,0 parts de victoire, par herhoopstats.com, dirigez la nation.

S’il reste un secret avec Bueckers – sa renommée soulignée par un compte Instagram qui compte plus de followers en ce moment que ceux de Bird, Rudy Gobert et Katie Ledecky, entre autres – c’est dans la question de savoir comment:

Comment parvient-elle à faire sortir autant de production d’un cadre de 5 pieds 11 pouces si peu substantiel que son entraîneur de lycée l’a surnommée «Olive Oyl» après le personnage gangly de Popeye?

Comment, à 19 ans, peut-elle porter une équipe qui joue ses matchs à domicile sous 11 bannières de championnats nationaux?

Plus simplement: comment est-elle si bonne?

La réponse peut être trouvée de plusieurs manières.

De toute évidence, elle est douée athlétiquement, avec une vitesse impressionnante, suffisamment de sauts pour saisir la jante et une remarquable coordination œil-main. Bien qu’elle ait arrêté de jouer au baseball après la quatrième année, son père, Bob, a déclaré qu’elle avait fait partie de l’équipe d’étoiles de la ligue: «Quand elle a lancé la balle, c’était sur une corde et elle t’a frappé dans le gant.

Elle est également une rat de gym autoproclamée qui n’a pas encore rencontré quelqu’un qui puisse la surpasser.

«Elle habitait à deux pâtés de maisons d’un gymnase, Lifetime Fitness, et quand je l’appelais pour venir la chercher pour l’entraînement, elle disait:« Venez me chercher à vie »», se souvient son entraîneur de l’AAU, Tara Starks. «Et puis, à la fin de l’entraînement, elle voudrait que je la dépose au gymnase.

Junkie incurable des cerceaux, elle regardera les matchs de la NBA s’il n’y a pas de matchs universitaires à la télévision et les matchs de la G League s’il n’y a pas de matchs de la NBA. Lorsqu’on lui a demandé si elle se détachait un jour du basket-ball, elle a réagi avec horreur: «Non. Je ne peux pas me détacher de ma famille et je ne peux pas me détacher du basket. »

Et elle est bien équilibrée: bien qu’elle se considère comme une meneuse de passe d’abord (elle est à égalité au neuvième rang du pays en passes décisives par match), elle tire également 53,9% du terrain (en tête des gardes) et 47,4% en trois. gamme de points (troisième du pays). McNutt compare sa taille et ses compétences à Taurasi, sans doute le meilleur meneur de jeu de l’histoire de la WNBA, et son manche à Stephen Curry et Kyrie Irving. «Elle fait partie d’une classe d’élite de meneurs de jeu», a déclaré McNutt.

Mais la véritable source de la grandeur de Bueckers pourrait être sa vision de la cour. Peut-être mieux que quiconque dans la mémoire récente, elle lit la géométrie en constante évolution du basket-ball – les formations, les changements défensifs, les ouvertures, les voies de dépassement – et y réagit le plus tôt et le plus rapidement, mais jamais trop tôt ou trop vite, avec précisément le bonne passe, mouvement ou tir.

« Elle vient de construire avec une vision incroyable, là où elle voit le sol deux ou trois passes à l’avance », a déclaré Brian Cosgriff, qui, en tant qu’entraîneur de Bueckers à Hopkins High à Minnetonka, au Minnesota, lui a donné le surnom « Olive Oyl ». «Quand elle amène le ballon sur le sol, elle voit et lit là où tout le monde est sur le sol, et elle va faire la bonne lecture 99% du temps. Vous êtes juste né avec ça. Vous ne pouvez pas l’enseigner. Vous ne pouvez pas le pratiquer.

Bueckers a convenu que c’était une compétence avec laquelle elle était née.

«La plus grande chose dont je suis fière est d’améliorer mes coéquipiers autour de moi», a-t-elle déclaré, «et, oui, la vision du terrain a beaucoup à voir avec cela: il suffit de voir les choses avant de jouer et d’avoir deux ou trois longueurs d’avance. « 

Cosgriff compare cet aspect du jeu de Bueckers à Magic Johnson. D’autres ont invoqué des noms tels que Pete Maravich, Larry Bird, Draymond Green ou même la légende de la NFL Jim Brown – cette dernière comparaison venant d’Auriemma, âgée de 66 ans.

«Elle prend son temps», a déclaré Auriemma. «. . . Elle est comme quand Jim Brown courait. Quand elle a le ballon, elle est en quelque sorte [says]: ‘Devrais-je [take] ce trou, celui-là, celui-là? Quelle est la meilleure décision pour moi en ce moment? Elle attend la dernière minute absolue, et rien ne la presse.

Bueckers a également une compétitivité intense qui peut frôler le désagrément. Elle a été connue, à l’occasion lorsqu’un adversaire s’est mis à la bouche, pour lui dire ce qui va suivre – «Je vais sortir d’un écran à votre droite et frapper un trois dans votre visage» – et ensuite le faire.

Dernièrement, elle a harcelé Auriemma à propos de son temps de jeu, se plaignant chaque fois qu’il ose la sortir d’un match. À la fin d’un match récent, les Huskies bénéficiant d’une avance confortable et d’un coéquipier sur la ligne des lancers francs, elle a regardé la table des marqueurs, a repéré un sous-marin se préparant à entrer pour elle et a dit à son coéquipier de rater le lancer franc, alors elle pourrait rester.

«Puis elle est descendue et a vérifié la feuille de statistiques», se souvient Auriemma avec une indignité feinte, «et elle dit:« Tu me dois deux minutes de plus demain, parce que je n’ai pas pu jouer ma moyenne [minutes]». … Je l’aime et tout, mais il y a quelque chose qui cloche chez elle.

Auriemma, ses coéquipiers, toute personne ayant le bon sens de se brancher et de regarder: Nous sommes tous, d’une certaine manière, Monica McNutt vers la fin de ce match de Caroline du Sud, luttant pour traiter ce dont nous sommes témoins et nous poser une question qui pourrait recevoir une réponse partielle au cours des prochaines semaines:

Comment la légende se développe-t-elle à partir d’ici?

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