Comment Morowa Yejidé a recréé le DC des années 1970 pour son nouveau roman acclamé, « Creatures of Passage »

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En 1977, une fillette de 7 ans visitait la maison de sa grand-mère à Anacostia. Walter E. Washington était le premier maire élu de DC depuis 1871. Des tunnels de métro étaient toujours en cours de pose ; de nombreux habitants attendaient que la ligne verte atteigne le quartier sud-est de Washington. Les vétérans désabusés de la guerre du Vietnam venaient de retrouver un accueil hostile. La petite fille et sa grand-mère avaient pour elles seules le jardin luxuriant de l’arrière-cour : juste elles au milieu de vignes et de légumes surdimensionnés.

Pour la fille, cette visite et d’autres pendant son adolescence étaient spéciales. La grand-mère a parlé de propriété, de contrôle de votre destin. « Vous devez toujours penser à la direction dans laquelle vous allez », a-t-elle dit à la fille. Elle a partagé l’idée que vous pouvez diriger la vie comme un navire. Pourtant, elle a raconté peu de sa propre vie, laissant de nombreuses questions sans réponse.

Des décennies plus tard, cette fille, Morowa Yejidé, puise dans ses souvenirs de ces jours-là et commence à écrire un roman. Publié en mars et fixé en 1977, «Créatures de passage» se concentre sur Nephthys Kinwell, résidente d’Anacostia, et sa famille. Imprégnée de la mythologie égyptienne, l’histoire suit Nephthys, une femme plus âgée qui pleure toujours la disparition de son frère jumeau, Osiris, des décennies auparavant, cherchant des réponses et conduisant des clients en ville dans son taxi. Tour à tour, elle terrifie et veille sur son petit-neveu de 10 ans, Dash.

L’écriture du roman a obligé Yejidé à recréer une ville qui a à bien des égards disparu – en particulier une partie de la ville qui était très éloignée de Washington officiel. « En termes de distance, ce n’est pas le cas », m’a-t-elle dit récemment, « mais en termes d’expérience et d’histoire, vous pourriez aussi bien être sur Mars. » Le livre, explique-t-elle, est « totalement de la fiction », mais « ce que vous pouvez découvrir avec la recherche ajoute vraiment, je crois, beaucoup de richesse et de détails ».

Yejidé est née dans le district dans une famille qui vivait ici depuis le début des années 1900, bien qu’elle ait suivi la carrière d’enseignant de son père dans le New Jersey pendant plusieurs années quand elle était jeune. Elle a ensuite étudié au Kalamazoo College dans le Michigan et a obtenu une maîtrise en beaux-arts de l’Université Wilkes en Pennsylvanie, puis est retournée à DC en 1992 et a occupé divers emplois de bureau avant de devenir romancière. Son premier roman, «Le temps de la sauterelle, » est devenu un finaliste 2012 pour le prix PEN/Bellwether.

Tout mettre en place dans « Creatures » a pris beaucoup de temps ; elle a commencé à travailler dessus en 2002. Elle dit que Nephthys partage des traits avec sa grand-mère, l’une des premières conductrices de taxi noires de DC. Sa grand-mère incarnait l’ingéniosité dont les femmes noires avaient besoin pour survivre, jonglant également avec des emplois dans le nettoyage à sec, une agence gouvernementale et plus encore. Nephthys, un passeur d’âmes dans l’Egypte ancienne, signifie ici « les passeurs de tous les jours qui aident les gens à traverser leur vie », m’a dit Yejidé.

L’autoroute 295 en 1975.

Une maison à Anacostia avant rénovation en 1975.

Good Hope Road en 1975. (Photos de Dorn C. McGrath Jr./Anacostia Community Museum)

EN HAUT : Interstate 295 en 1975. EN BAS À GAUCHE : Une maison à Anacostia avant rénovation en 1975. EN BAS À DROITE : Good Hope Road en 1975. (Photos de Dorn C. McGrath Jr./Anacostia Community Museum)

En écrivant le livre, se souvient-elle, « je devais m’assurer que le Washington des années 90 dont je me souviens très bien n’interférait pas avec le Washington de 1977. » Pour compléter l’image de DC dans les années 70, elle a tout recherché, de l’apparence de la ville à son histoire naturelle. Quel genre de voiture Nephthys conduirait-elle ? Même ce choix a pris des siècles. «Je voulais choisir une voiture qui se démarquerait peut-être», dit-elle. Yejidé a cherché un modèle plus ancien, « assez vieux pour ressortir comme un pouce endolori ».

Réponse : une Plymouth Belvedere 1967 bleu ciel récupérée dans un parc à ferraille, un voyageur déjà d’une autre époque au moment où l’action du livre se déroule. « Il a un son tellement américain : Plymouth », dit-elle. (Par mesure de protection, l’auteur ne voulait pas d’un modèle qui pourrait en fait être l’un des préférés de sa grand-mère. Elle refuse également de nommer sa grand-mère.)

Puis Yejidé s’est mis à imaginer les voyages du chauffeur de taxi, se remémorant ses propres promenades à l’arrière de l’Oldsmobile Cutlass Supreme de son père, réveillée par des nids-de-poule alors qu’elle traversait un pont vers Anacostia. Elle a également recréé le paysage — de la grande chaise sur V Street SE (notant le poids et le design de la chaise) jusqu’au dernier des anciens marais de la ville, perdus à cause de la construction d’autoroutes, d’installations industrielles et de bases militaires.

Elle arrêtait d’écrire au milieu d’une phrase et cherchait l’emplacement du centre-ville du New Ebbitt Hotel, ou la base aérienne de Bolling, où travaillait son grand-père. Il a fait un passage à la morgue pour traiter les restes de soldats revenus des champs de bataille de la Seconde Guerre mondiale. Elle a fait défiler Les fantômes de DC et d’autres blogs, à la recherche de « ce que cela pourrait ressentir pour une jeune fille comme Rosetta » – un personnage adolescent du livre qui a survécu à des abus sexuels et vit dans la rue – « être sur le Strip au milieu de la nuit .  » Qu’est-ce que cela lui ferait de traverser la rivière Anacostia aux petites heures du matin – de franchir la ligne au-delà de laquelle aucun chauffeur de taxi ne l’emmènerait et de devoir traverser le pont d’East Capitol Street à pied ?

Yejidé a également creusé sous la chaussée. Représenter le monde naturel est devenu important, faisant partie de « Washington en voie de disparition, le Washington de la mémoire ». Quand elle était petite, sa grand-tante avait parlé d’arbres fruitiers et de vergers recouvrant les collines d’Anacostia. La mâchoire de Yejidé tomba : « Je ne pouvais pas imaginer ça ! Je regardais autour, genre, Vraiment? Il y avait des vergers ?» Les personnages aînés du roman ont de tels souvenirs d’un passé verdoyant.

Elle est devenue profondément consciente de la connaissance perdue, même des bruits de ce que les gens appelaient la terre. « Anacostia est une version bâtarde de ce que la rivière s’appelait réellement », note-t-elle. Elle voulait les noms autochtones originaux. À quoi ressemblaient-ils ? Elle a recherché une femme dont le grand-père appartenait au Tribu Nacotchtank entendre les noms prononcés.

Yejidé a ancré le roman dans un véritable sol émotionnel, y compris les sentiments qu’elle a ressentis chaque fois qu’elle est passée devant l’hôpital universitaire Howard et a ressenti un lien étroit entre les vivants et les morts. En passant devant cet hôpital du nord-ouest de DC, elle peut voir la pièce où sa mère est décédée d’un cancer «à l’âge ridicule de 40 ans» – la pièce où, avant sa mort, sa mère a dit: «Je serai toujours avec vous.» Et : « Vous pouvez me joindre. » Le livre de Yejidé est ancré dans la magie d’une telle pérennité : dans un chapitre, les morts s’inquiètent pour leurs proches qui survivent.

En écrivant le livre, Yejidé s’est sentie s’aventurer sur le terrain d’Edward P. Jones, l’auteur lauréat du prix Pulitzer de « Le monde connu» et un conteur de Black Washington. Il s’avère que Jones est un fan de « Creatures ». « C’était un plaisir de lire quelque chose sur Anacostia », m’a-t-il dit par téléphone, « parce qu’il n’y a pas beaucoup de fiction sur les vrais habitants de Washington, DC ». , des gens qui sont femmes de ménage, des gens qui sont cuisiniers – et ces gens sont là quand les gouvernements changent. »

Kim Roberts, poète et auteur de «Un guide littéraire à Washington, DC», note que le Sud-Est est souvent décrit dans les romans « juste comme un lieu de danger ». Yejidé, en revanche, révèle la zone dans des dimensions plus riches. Roberts dit qu’un nouveau programme local de sciences humaines appelé DC’s Lit inclura le roman de Yejidé parmi 10 livres écrits par des habitants de la région. (En partenariat avec la bibliothèque publique de DC, DC’s Lit fournira des brochures avec des points de discussion pour les clubs de lecture dans les bibliothèques de la ville et dans les centres pour personnes âgées, les librairies et les organisations à but non lucratif.)

J’ai demandé à Yejidé si quelque chose l’avait surprise pendant l’écriture. « La prise de conscience que nous recherchons tous l’endroit auquel nous appartenons », a-t-elle déclaré, « non seulement à Washington, mais dans le monde. Cela m’a frappé comme un éclair. »

Peut-être le plus important, ce que Yejidé a fouillé et a donné vie à la page est une ville pleine de contradictions – comme elle le dit, « la fusillade dans le bloc d’à côté et le beau jardin, La maison de Frederick Douglass et des logements insalubres et des logements sociaux, et tout cela mélangé. Et ces contradictions s’étendent aux trajectoires des personnes qui composent la vie de la ville : elle a voulu, dit-elle, dépeindre DC comme « un lieu où les gens sont très centrés, mais aussi un lieu où les gens passent, et peut-être ils sont changés par leurs expériences ici.

David A. Taylor est écrivain à Washington.

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