Comment le tournoi de play-in de la NBA pourrait affecter la date limite des échanges

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Mais cette méthode éprouvée ne jette pas un filet très large cette année, à la lumière d’un nouveau format d’après-saison qui comprend une ronde de play-in et un champ de 20 équipes élargi. Les Timberwolves du Minnesota et les Houston Rockets semblent morts dans l’eau à l’Ouest. Les Pistons de Detroit et Orlando Magic remontent l’arrière à l’Est. Tout le monde a commencé la deuxième moitié de la saison avec une chance d’atteindre la ronde de play-in.

Le tournoi de play-in a été institué lors de la bulle de l’année dernière à Disney World pour aider à susciter le buzz précoce après une mise à pied de quatre mois. C’était élargi cette saison pour décourager le tanking et pour insuffler de l’excitation dans la course étirée d’un programme condensé qui a vu des matchs joués dans des bâtiments pour la plupart vides. Une fois la saison régulière terminée, la septième tête de série de chaque conférence jouera la huitième tête de série, le gagnant réclamant la septième tête de série. La neuvième tête de série jouera la dixième tête de série, le perdant étant éliminé. Le perdant du septième contre le huitième match jouera le vainqueur du neuvième contre le 10e match. Ce gagnant se qualifiera pour les séries éliminatoires en tant que huitième tête de série, et le perdant rentrera à la maison.

Vient maintenant le test: cet abaissement de la barre réussira-t-il à encourager les équipes perdantes à donner la priorité à une poursuite en séries éliminatoires à la date limite des échanges du 25 mars? Lundi, six équipes se trouvaient à l’extérieur du match mais toujours à portée de main: les Raptors de Toronto, les Wizards de Washington, les Cavaliers de Cleveland, les Pelicans de la Nouvelle-Orléans, l’Oklahoma City Thunder et les Sacramento Kings.

Les calculs ont considérablement changé pour ce groupe. Prenez les Kings, qui à 15-23 étaient la 13e graine de l’Ouest. Ils étaient à 5½ matchs derrière la tête de série n ° 8 Dallas Mavericks (20-17), mais à seulement 3½ matchs derrière la tête de série n ° 10 Memphis Grizzlies (17-18). Dans une saison normale, Sacramento aurait pu regarder son atroce défense, conclure qu’il n’avait aucune chance d’attraper Dallas et couper la fiche. Cette année, une séquence de deux semaines chaude comme celle qu’ils ont appréciée fin janvier et début février pourrait les mettre en position de jeu.

Washington fait face à une dynamique similaire. Les problèmes de coronavirus ont coûté aux Wizards près de deux semaines de matchs en janvier, et un début catastrophique a menacé de raviver les rumeurs commerciales de Bradley Beal et les discussions sur la sellette pour l’entraîneur Scott Brooks. Pourtant, les Wizards sont entrés lundi à seulement trois matchs de la finale malgré la 12e tête de série de l’Est, et une poussée en fin de saison jusqu’à la 10e place équivaudrait à des progrès mesurés après des voyages de loterie au cours des deux dernières saisons. Sans le play-in, Washington aurait été quatre matchs derrière la huitième tête de série et aurait besoin de dépasser quatre équipes au classement, une proposition beaucoup plus difficile.

Aucune de ces six équipes ne semble prête pour un démontage dramatique, en partie parce qu’atteindre le play-in représenterait une véritable réussite pour beaucoup d’entre elles. Sacramento s’est séparé de 10 entraîneurs depuis qu’il a atteint les séries éliminatoires pour la dernière fois en 2006, et même un prix de consolation sonne bien après un tronçon comme celui-là. Les vétérans de Washington, y compris Beal et Russell Westbrook, auraient quelque chose à montrer pour une campagne difficile, et les jeunes joueurs tels que Rui Hachimura et Deni Avdija auraient un avant-goût de jouer à des jeux qui comptent.

Toronto a des raisons de croire qu’il peut faire une poussée en deuxième mi-temps, étant donné que des équipes moins éprouvées telles que les Charlotte Hornets, les New York Knicks, les Atlanta Hawks et les Chicago Bulls sont au-dessus d’eux au classement. Cleveland, qui est depuis des années dans un effort de reconstruction, a dépassé ses objectifs et préférera peut-être suivre cet élan autant que possible. Oklahoma City et la Nouvelle-Orléans, cependant, sont plus tôt dans leurs cycles de reconstruction et ont été agressives dans l’accumulation d’actifs de repêchage.

La décision de la NBA d’aplanir ses cotes de tirage au sort pourrait également convaincre certaines de ces équipes de rester dans le mélange. Vendre de manière agressive à la date limite pour chasser les balles de ping-pong ne donne désormais qu’à la pire équipe de la ligue un tir de 14% sur le premier choix, contre 25% en 2018. Terminer avec le cinquième pire record offre 10,5% de chances de gagner le choix n ° 1, pas beaucoup mieux que le tir de 3% pour avoir terminé avec la 10e pire note.

Cela dit, certains éléments indiquent que les équipes de ce groupe sont des vendeurs potentiels. Le Thunder rebelle a échangé samedi l’attaquant prometteur Hamidou Diallo aux Pistons de Detroit, et ils ont commencé l’attaquant de 19 ans Aleksej Pokusevski depuis la pause de mi-saison. Les Cavaliers ont fermé André Drummond en février pour poursuivre un échange ou un rachat, le remplaçant au centre par Jarrett Allen. Et les rumeurs commerciales de Lonzo Ball et JJ Redick ont ​​tourbillonné autour des pélicans pendant une grande partie de ce qui a été une saison incohérente et décevante.

Il faudra plus que une vague de rachats de vétérans pour produire de vrais feux d’artifice de date limite. Kyle Lowry de Toronto, Harrison Barnes de Sacramento, Al Horford d’Oklahoma City, Ball de la Nouvelle-Orléans et Larry Nance Jr. de Cleveland sont capables d’aider les équipes éliminatoires, mais une pénurie de vétérans de qualité pourrait faire grimper les prix demandés ou créer une stagnation du marché.

Bonne chance, aspirants prétendants avec des trous de rotation à combler. Atteindre un coup de pouce significatif pour la mi-saison semble très difficile cette année.

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