Comment le perce-neige blanc emblématique change, grâce aux éleveurs

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Mais de l’hiver au printemps, le perce-neige est presque seul à affronter le froid. Jamais une telle force n’a paru si exquise. De ses feuilles en forme de sangle – il est lié à l’amaryllis – le perce-neige envoie une tige à laquelle ses fleurs pendent comme des lanternes ou des boucles d’oreilles en forme de larme.

La floraison se compose de trois pétales extérieurs enveloppant trois segments intérieurs plus petits, et par temps doux, ces «extérieurs» se déploient comme des ailes pour révéler les intérieurs. Dans les perce-neige sauvages, les pétales extérieurs sont blancs comme neige; les parties intérieures sont également blanches, mais avec un «V» vert inversé au-dessus de l’encoche au bord du segment intérieur. Le troisième élément décoratif est l’ovaire bulbeux au sommet de la fleur.

À l’époque de Bowles, les perce-neige étaient en Angleterre assez longtemps pour que les colonies se naturalisent dans des sites non perturbés. La graine mûrirait et tomberait au sol, germerait le printemps suivant et, en quatre ans, atteindrait la taille de la floraison. Par conséquent, des touffes séculaires se sont propagées en vastes dérives.

Dans ce riche ragoût génétique, les plants s’éloignent de leur type. Un sur 1000 pourrait avoir un «X» au lieu d’un «V.» Certains ont développé des stries vertes fantomatiques sur les pétales extérieurs. Chez certains, les marques et les ovaires étaient jaunes. Les jardiniers ont creusé ces variantes et les ont emmenées dans la serre pour les cloner. Un marché pour ces nouveautés a suivi.

Les adeptes se sont contentés de s’appuyer sur ces sélections de semis pour alimenter le tapis roulant de nouvelles variétés. Mais maintenant, les hybrideurs humains interviennent pour usurper le rôle de l’abeille, en éliminant soigneusement le pollen d’une plante pour en fertiliser une autre.

Dans les paramètres limités de la forme de fleur de perce-neige elle-même, il est remarquable à quel point les pétales intérieurs et extérieurs ont été poussés, tirés et peints de tant de façons.

Le facteur humain offre quelques avantages évidents. En choisissant les perce-neige parents, les éleveurs peuvent considérablement augmenter les chances d’obtenir une nouvelle caractéristique souhaitée. Et ils n’ont pas besoin de vastes forêts pour élever des milliers de semis.

Mais il y a aussi des inconvénients. Un trait qui a attiré certains éleveurs est la création d’une fleur aux pétales hérissés qui, à mes yeux, est méconnaissable en tant que perce-neige. Et il y a toujours la possibilité qu’un hybrideur introduise une nouvelle variété qui n’est pas très différente de – ou meilleure que – ce qui est déjà disponible.

Nous sommes au tout début de voir des perce-neige imprégnés de nuances d’orange et d’abricot. La coloration a tendance à être boueuse et faible, et cette direction peut amener les puristes de perce-neige à lever les bras. Mais l’hybridation est le long gibier, et si les éleveurs y travaillent, ils peuvent devenir aussi jolis que des jonquilles blanches avec de somptueuses coupes roses et roses.

«Cela nous donne un autre crayon avec lequel jouer dans le jardin», a déclaré David Culp, fondateur d’un festival de perce-neige de style européen, Gala Galanthus, à Downingtown, en Pennsylvanie, qui a eu lieu à distance cette année au début de mars.

Anne Wright races jonquilles miniatures dans le nord de l’Angleterre et a tourné son attention vers les perce-neige en 2006. «À l’époque, il n’y avait probablement que deux autres personnes en Grande-Bretagne qui s’hybridaient délibérément», dit-elle. Dans le cadre de sa série Dryad Gold, elle a développé des perce-neige jaunes qui sont plus droits, plus robustes et plus enclins à se multiplier que les variétés de semis.

Elle s’intéresse également au groupe virescent, où les pétales extérieurs sont presque entièrement couverts par des zones vertes foncées distinctes. Beaucoup de ses introductions – non disponibles aux États-Unis, hélas – sont parfumées.

Cela peut prendre quatre à cinq ans pour qu’une croix atteigne l’âge de floraison et cinq autres ou plus pour en cultiver suffisamment pour être vendues. Malgré l’attente, cependant, «cela m’irrite vraiment de continuer à espérer que les abeilles ont fait quelque chose», a déclaré Wright. «C’est plus satisfaisant de le faire soi-même de manière plus ciblée.»

John Lonsdale, un éleveur et producteur à Exton, Pennsylvanie, dit qu’il se contente toujours de «laisser les abeilles faire leur travail», mais il reconnaît l’efficacité de l’hybridation. «Si vous voulez devenir sélectionneur de plantes, vous devez avoir des objectifs très précis, et des parents soigneusement sélectionnés vous donnent les meilleures chances», a-t-il déclaré.

Certains pourraient dire que le perce-neige est censé être blanc, pas vert ou orange, et que sa beauté naturelle est suffisante pour n’importe quel jardin. Mais c’est dans notre câblage de bricoler les plantes, de les «améliorer» pour le jardin.

Cette impulsion a eu un effet bénéfique. Cela nous a obligés à regarder de beaucoup plus près la demi-douzaine d’espèces de perce-neige (et leurs variantes) que les jardiniers cultivent. L’examen va au-delà de la fleur, à des considérations telles que la taille et le teint des feuilles, si les fleurs sont présentées au-dessus du feuillage et la période de floraison.

Une telle évaluation précise a transformé les amateurs de perce-neige en botanistes. La botanique est censée être l’étude impartiale et scientifique des plantes, mais, dans le cas du perce-neige, la concentration intense a servi à rapprocher cette ampoule étonnante de nos cœurs.

Astuce de la semaine

Résistez à l’envie de couper les plantes de lavande battues par l’hiver, ce qui pourrait les tuer. Les plantes peuvent être un peu coupées une fois que la croissance printanière a commencé. Toute taille est mieux faite après la floraison.

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