Charles ‘Chuck’ Lewis, journaliste fidèle à Washington, décède à 80 ans

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La cause était des complications du myélome multiple et du cancer de la bouche, a déclaré son épouse, le Dr Vivian Chen.

M. Lewis était grand et droitier, et sa politesse du Midwest, son apparence immaculée convenait à ses débuts dans les années 1960 en tant qu’avocat en valeurs mobilières de Chicago et réserviste du Corps des Marines.

Il n’a jamais grimpé sur les sièges des talk-shows d’information du dimanche – C-SPAN était le média le plus animé qu’il fréquentait – mais il était l’un des journalistes les mieux connectés à Washington. Réseauteur et connecteur social par excellence, il a apprécié la bonhomie copieuse du Metropolitan Club, où il a pris des baignades matinales et des déjeuners de midi et s’est préparé pour des conférences du soir avec des éminences grises de politique, de lobbying et de défense nationale.

Il avait abandonné une carrière juridique prometteuse pour un apprentissage au City News Bureau de Chicago après s’être fatigué, a déclaré sa femme, du monde du droit boutonné et motivé à faire partie de l’histoire telle qu’elle se déroulait. Il a eu son premier aperçu de l’histoire en avril 1968, lorsque des policiers armés de matraques l’ont malmené devant un magasin de beignets lors des manifestations anti-Vietnam.

M. Lewis s’est installé à Washington en 1984, après une décennie d’avancement à travers des missions de leadership AP à Los Angeles, Hartford, Connecticut et New York. Au cours de ses cinq années en tant que chef de bureau, il a géré la couverture quotidienne de l’administration Reagan tout en travaillant également dans les coulisses pour aider à libérer Anderson, un correspondant au Moyen-Orient qui avait été enlevé en 1985 dans une rue de Beyrouth.

M. Lewis a voyagé avec la sœur d’Anderson Peggy Say persuader les dirigeants du Moyen-Orient d’intercéder. Il a également servi de liaison de l’AP à la Maison Blanche, qui a nommé le lieutenant-colonel de la Marine Oliver L. North du Conseil de sécurité nationale son interlocuteur pour les questions d’otages.

Les relations de M. Lewis avec North – il a dit qu’ils se sont rencontrés environ une demi-douzaine de fois – sont devenues une question litigieuse pour deux journalistes de l’AP examinant le rôle de North dans un stratagème illégal qui deviendrait bientôt connu sous le nom de scandale Iran-contra armes-pour-otages.

Après l’éclatement du scandale plus large en 1986, les journalistes Robert Parry et Brian Barger a accusé M. Lewis de s’attirer les faveurs du Nord en diluant ou en retardant leurs reportages sur le trafic de drogue par des membres des rebelles nicaraguayens de droite soutenus par les États-Unis, connus sous le nom de contras.

M. Lewis a nié les accusations, disant au Service de presse des États que les histoires étaient des enquêtes et devaient être traitées avec précaution car elles se fondaient souvent sur la parole de trafiquants de drogue et d’armes – des gens qui, a-t-il dit, n’étaient «  pas nécessairement les anciens de la église locale.

Lors d’entretiens à l’époque, le président de l’AP, Louis D. Boccardi, a soutenu M. Lewis, qui a publiquement reconnu le double rôle épineux de l’édition d’articles impliquant North et de continuer à collaborer avec North sur une question de personnel sérieuse.

«Je ne me suis jamais senti aussi à l’aise», a déclaré M. Lewis au New York Times. «Je pense que l’AP considérera cette période comme une période de grande frustration interne. Cela a été un exercice d’équilibre, portant différents chapeaux à des moments différents, et je sais que cela se prête à des problèmes de perception. Pourtant, l’essentiel est que le journalisme n’a pas souffert du tout. »

La fin de la guerre civile libanaise en 1990 et d’autres facteurs politiques dans la région se sont finalement alignés pour rendre la liberté d’Anderson possible en 1991 mais, dans un courriel, Anderson a dit qu’il était «reconnaissant» pour l’aide de M. Lewis.

M. Lewis avait quitté AP en 1989 pour diriger le bureau de Hearst à Washington, servant des journaux de Seattle à Houston en passant par Albany, New York Le vétéran de Hearst, Stewart Powell, a décrit le bureau comme un «marigot» journalistique avec peu d’influence ou d’ambition avant l’arrivée de M. Lewis.

Powell a déclaré que M. Lewis «était un type de type qui a réveillé le bureau de Washington» et a ajouté une composante entreprise dans le but de faire de Hearst un acteur plus grand et plus agressif à la table des journalistes.

Après l’invasion de l’Irak menée par les États-Unis en 1990, qu’ils ont aidé à couvrir, M. Lewis et Powell ont passé des mois à rendre compte des rapports de victimes et de ce qu’ils ont trouvé être un nombre scandaleusement élevé d’incidents de tirs amis. «Un soldat américain sur six tué au combat est mort d’attaques par des avions américains ou des tirs au sol au cours de l’offensive de 43 jours visant à déloger les troupes irakiennes du Koweït et à écraser l’arsenal offensif irakien», ont-ils écrit.

Leur série a révélé que plus de soldats ont été tués et blessés par leur propre camp que dans tout autre conflit américain majeur au XXe siècle. Les conditions désertiques vastes et primitives avec peu de marques au sol, les problèmes de communications sol-air et la mortalité accrue de l’armement moderne ont tous contribué aux erreurs fatales, ont-ils rapporté.

Ils ont reçu des prix du National Headliner Club et de l’Association des correspondants de la Maison Blanche, les juges de ce dernier groupe annonçant «un exemple exceptionnel d’entreprise journalistique qui a révélé les défaillances et l’indifférence du gouvernement».

Charles Joseph Lewis est né à Bozeman, dans le Montana, le 10 juillet 1940, et a grandi à Peoria, dans l’Illinois, où son père était comptable et sa mère enseignait l’économie domestique. Il était rédacteur sportif de son journal de lycée.

Il était diplômé de l’Université Loyola de Chicago en 1962 et diplômé de la Columbia Law School de New York en 1965. Il était rédacteur en chef adjoint de la ville au Chicago Sun-Times avant de rejoindre AP. Il a pris sa retraite de Hearst en 2013 en tant que rédacteur en chef.

Son premier mariage, avec Sarah Withers, s’est soldé par un divorce. En 2007, il a épousé Chen, qui est maintenant directeur principal du bureau des services médicaux d’urgence du Service des forêts.

En plus de son épouse, d’Arlington, les survivants comprennent trois enfants de son premier mariage, Peter Lewis de Madison, Wisconsin, Patrick Lewis d’Hollywood et Barbara Lewis de Falls Church, en Virginie; une belle-fille, Rebecca Kretschman de Brooklyn; un frère; deux soeurs; et quatre petits-fils.

Sous la posture réservée d’un responsable de l’information compétent et fidèle, M. Lewis a nourri un amour inébranlable des potins de Washington et de la comédie barbelée. Lors du dîner annuel du Gridiron Club, il s’est habillé une fois comme une tige de brocoli pour ridiculiser la répugnance bien connue du président George HW Bush pour le légume vert à feuilles.

M. Lewis, qui a été président du club en 2013, s’est également moqué du dégoût du président Barack Obama – envers les médias. Il a affirmé avoir entendu le président dire en entrant dans le banquet en cravate blanche: «Tant de journalistes. Tant d’interviews à refuser.

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