Ce que cela faisait de vivre une année de pandémie de coronavirus

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Melvin a vécu deux pandémies mondiales. Il est né en 1918, tout comme la grippe a déchiré les États-Unis – bien qu’il soit trop jeune pour s’en souvenir, et dit que ses parents n’ont jamais parlé de cette époque. Élevé à Portland, Oregon, il a servi en Italie pendant la Seconde Guerre mondiale, a rencontré et épousé une gentille fille nommée Edna, et s’est installé à Pittsburgh, où il a travaillé comme ingénieur électricien et ils ont élevé deux fils.

Maintenant, il vit dans l’aile des soins infirmiers qualifiés d’un établissement de vie avec assistance appelé Sherwood Oaks, qui a été maintenu sous divers degrés de verrouillage depuis mars 2020. Son monde entier a été sa chambre: une fenêtre au deuxième étage, un mur plein de œuvres d’art recueillies lors de voyages à l’étranger. Peintures abstraites d’Edna, qui a succombé à la maladie d’Alzheimer en 2004, dans une pièce similaire, dans le même établissement. Des photographies de ses cinq petits-enfants adultes, qui sont parfaitement conscients qu’ils devraient l’appeler plus souvent.

Son audition est mauvaise, et parfois il a des problèmes oculaires, mais il est par ailleurs en bonne santé pour quelqu’un qui a 102 ans. Il a reçu les deux doses de son vaccin le mois dernier.

«J’ai survécu à deux pandémies et je n’ai pas du tout été malade», dit-il. «Alors je ne comprends tout simplement pas pourquoi je ne peux pas sortir pendant, disons, une heure. Mais l’État a une restriction. »

Les visiteurs sont maintenant autorisés, mais c’est compliqué, son fils aîné, Jim, dit: Ils doivent être programmés à l’avance, mais chaque fois qu’une infirmière signale une exposition, tout l’endroit est fermé pendant deux semaines et les visites sont annulées. Il avait l’habitude de voir son père tous les deux jours pour le déjeuner, mais maintenant il a moins d’une heure, masqué et distancé, chaque fois qu’il le peut.

Melvin ne voit pas non plus beaucoup des autres résidents. Des infirmiers qualifiés prennent leur petit-déjeuner et leur déjeuner ensemble dans la salle à manger: «Mais tout le monde est à au moins six pieds l’un de l’autre. Ce n’est pas exactement la meilleure situation pour mener une conversation », dit-il, d’autant plus que de nombreux résidents ont des difficultés à entendre. «Le repas du soir, j’arrive dans ma chambre.»

Même avec ses aides auditives, le téléphone peut être difficile pour lui (l’un de ses fils lui a acheté un téléphone sous-titré, ce qui l’a aidé). Lorsque l’établissement est verrouillé, une infirmière aide Melvin FaceTime avec ses proches, mais sans légendes, il ne peut pas toujours comprendre la personne de l’autre côté. Parfois, il regarde MSNBC, mais trop de lecture lui fait mal aux yeux. Il a du mal à dormir. Chaque jour est le même: passé la plupart du temps dans le fauteuil inclinable près de la fenêtre, principalement seul.

«Je passe beaucoup de temps à penser à Edna», dit-il. «Et je ne sais pas si je suis seul ou non, mais il n’y a personne à qui parler, donc je n’ai pas le choix.

À 102 ans, un virus n’est qu’une des choses qui pourraient vous tuer. Quand vous avez 102 ans – alors que chaque année pourrait être la dernière – vous ne voulez pas le passer seul, dans votre chaise, entouré d’images au lieu de personnes.

«Vous me manquez vraiment tous», dit-il à son intervieweur.

«Tu nous manques aussi», dis-je. Melvin est mon grand-père.

Un portrait de Melvin Judkis, 102 ans, dans sa maison de résidence-services à Cranberry Township, Pennsylvanie.  (Jim Judkis)
Un portrait de Melvin Judkis, 102 ans, dans sa maison de résidence-services à Cranberry Township, Pennsylvanie. (Jim Judkis)

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