Ce Final Four à Indianapolis est à oublier

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Il ne se sent même pas reconnaissant pour une bouteille d’eau et un hymne national interprétés en moins de trois minutes.

C’est être dans une ville fantôme.

Il s’agit du huitième Final Four organisé ici, datant de 1980 lorsque Louisville a battu l’UCLA lors du match de championnat dans l’ancienne Market Square Arena – qui pouvait accueillir 16530 places. L’UCLA est de retour ce week-end, mais cette équipe de 1980 n’existe pas dans le livre des records de la NCAA. C’est l’une des nombreuses équipes effacées des livres d’histoire pour s’être mise du mauvais côté de la police de la NCAA.

La dernière fois que le Final Four a été joué ici, en 2015, la fréquentation dans ce bâtiment pour le match pour le titre entre Duke et le Wisconsin était de 71.149. Il y a de fortes chances que la fréquentation totale des 66 matchs qui décideront de ce championnat (un match a été perdu le premier week-end à Covid) ne sera pas beaucoup plus que cela.

Mais il ne faisait aucun doute que ce tournoi allait être joué, malgré la pandémie en cours. Ne pas avoir de tournoi l’année dernière a coûté à la NCAA près de 500 millions de dollars en revenus télévisuels. La perte de ventes de billets, de concessions ou de stationnement peut faire un peu mal. Perdre de l’argent à la télévision est catastrophique.

Et donc, même si l’événement de cette année n’était qu’une simple émission de télévision, cela allait arriver. Peu importe que les joueurs des quatre finalistes soient à Indianapolis depuis près de trois semaines, subissant constamment des tests de coronavirus et des quarantaines. Peu importait que leur vie ait été loin d’être normale pour atteindre ce point.

L’été dernier, Dan Gavitt, le vice-président de la NCAA qui dirige le tournoi, a convoqué un appel Zoom hebdomadaire avec d’éminents entraîneurs pour discuter d’un sujet: comment faire en sorte que la saison de mars soit suffisamment intacte pour organiser un tournoi légitime de 68 équipes?

«Chaque décision que nous avons prise visait à nous assurer que nous pourrions avoir un tournoi», a déclaré l’entraîneur du duc Mike Krzyzewski, qui a remporté trois de ses cinq titres nationaux à Indianapolis. «Tout le reste était secondaire.»

Mais Duke est introuvable ici et les soi-disant sangs bleus tels que la Caroline du Nord – le dernier Final Four de Dean Smith était de l’autre côté de la rue dans le Hoosier Dome – Kansas, Kentucky ou Michigan State: Le tout juste retraité Roy Williams est arrivé à son premier Final Four ici avec le Kansas en 1991; Le titre national de Tom Izzo a eu lieu ici en 2000. Aucune ville du Final Four n’a plus d’histoire que celle-ci.

Ce qui rend ce site si génial pour un événement comme celui-ci, c’est que tout est accessible à pied au centre-ville. Le Dome est à quelques pas de la plupart des grands hôtels. Il y a d’excellents restaurants – notamment l’emblématique St Elmo Steak House, mais beaucoup plus – à quelques pâtés de maisons. Le centre des congrès, qui accueillera normalement toutes les réunions et séminaires organisés par l’Association nationale des entraîneurs de basket-ball et le «Fan Fest», se trouve à quelques pas de l’hôtel où sont hébergées les quatre équipes.

Bien sûr, le siège de la NCAA est également au centre-ville. Aucun endroit n’est parfait.

Mais il n’y a pas de convention d’entraîneurs et il n’y a pas de Fan Fest. Normalement, un beau samedi comme celui-ci, les rues grouillent de monde et la circulation est proche de l’arrêt.

Au lieu de cela, il y avait peu de monde et moins de voitures. Il n’y avait pas de fans qui se scandaient les uns les autres, pas de foule grouillant aux coins des rues. Le Circle Center Mall, en plein cœur du centre-ville, ne comptait que quelques magasins ouverts, mais de nombreux endroits étaient fermés – certains pour toujours.

Quand un joker qui a oublié d’emporter un pantalon pour le voyage – il été son premier voyage d’affaires en un an – a demandé à un agent de sécurité comment se rendre à Eddie Bauer, elle a secoué la tête tristement et a dit: «Ils ont fait faillite.»

Dans une année normale, quelqu’un qui a participé à 40 Final Fours (avec ou sans pantalon) aurait du mal à faire cinq pas sans tomber sur un ami – ou un ennemi. Vendredi soir, mon ami Dick Weiss, qui a été à 48 Final Fours, et moi avons marché cinq pâtés de maisons de notre hôtel pour dîner. Nous n’avons pas vu une personne que nous connaissions en cours de route. La même chose était vraie aujourd’hui lorsque nous nous sommes rendus au centre commercial Circle Center pour récupérer les informations d’identification.

C’est ce à quoi un Final Four est censé être. Voir des amis que vous n’avez pas vus depuis un moment et des amis que vous voyez tout le temps. Voir John Chaney et John Calipari s’embrasser. Voir Bob Knight et son mentor Pete Newell se promener dans la rue. Heck, voir Dick Vitale colporter une pizza. Ou une assurance. Ou quoi que ce soit d’autre.

Tout est parti cette année. Les rues sont vides et le bâtiment où se déroulent les matchs ressemble au quatrième quart d’un match de l’équipe de football de Washington – sauf qu’il n’y a pas des milliers de personnes qui fuient vers les parkings.

S’il y avait eu plus de gens dans le bâtiment, ils auraient pu fuir pendant le match Baylor-Houston. Les Bears menaient 45-20 à la mi-temps, et la seconde mi-temps était de 20 minutes à la poubelle. La finale était 78-59, et ce n’était même pas si proche. Les Cougars ont battu quatre graines à deux chiffres pour arriver ici. Baylor était un pas en avant – plusieurs marches, comme il s’est avéré.

La NCAA a rempli les sections inférieures du bâtiment avec environ 4000 découpes, qui coûtent 100 $ chacune (le produit va à la charité), et a rempli l’espace avec leurs nombreux logos d’entreprise – désolé, logos d’entreprise « champions » – et avec leurs innombrables phrases de marque:  » The Final Four »,« March Madness »,« The Big Dance »et mon favori,« The Road Ends Here ».

Ce dernier est sur le sol juste en face des quatre rangées de bancs d’équipe, mieux c’est pour les caméras de télévision de le capter. Mais il n’y avait pas de route cette année. Il n’y avait que l’État de l’Indiana – six sites la première semaine, quatre la deuxième semaine – et le monde du basket-ball se réunissaient ce week-end.

Sauf que la plupart des joueurs du monde du basket-ball ont dû rester à la maison – fans, médias, entraîneurs, même scalpeurs de billets. L’homme qui a créé «The Road to the Final Four» en 1982 était un dirigeant de CBS nommé Len DeLuca.

Les jeux sont toujours joués ici. Mais ce n’est pas vraiment un Final Four.

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