Bruce Meyers, créateur du premier buggy en fibre de verre, décède à 94 ans

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«C’est en quelque sorte le reflet de mon style de vie, qui consiste à être libre», a déclaré M. Meyers, qui a rendu les ailes avant suffisamment plates pour contenir quelques bières, a gardé les côtés de la voiture suffisamment hauts pour empêcher la boue et le sable les yeux du conducteur et conçu le véhicule de manière à ce qu’une planche de surf puisse être facilement attachée au-dessus de sa tête.

Construit en 1964, sa Manx était loin d’être la première voiture à courir sur la plage ou le désert. Mais le biplace a inspiré des milliers d’imitateurs, a transformé le buggy des dunes en un emblème de la cool californie des années 1960 et a contribué à stimuler le développement de la course hors route. Des dizaines de pilotes affluent maintenant vers la péninsule de Basse-Californie chaque année pour une course qui a débuté en 1967, après que M. Meyers et un ami aient parcouru 1 000 milles à travers le sable du désert et frotté en un temps record.

M. Meyers, qui a passé des décennies loin de l’industrie du buggy avant de réintroduire le Meyers Manx en 2000 et de développer de nouveaux modèles de voiture, est décédé le 19 février à 94 ans, à son domicile de Valley Center, en Californie. Son épouse, Winnie Meyers , a déclaré que la cause était le syndrome myélodysplasique, une maladie du sang.

Par l’intermédiaire de sa société BF Meyers & Co., qui a fermé ses portes en 1971, M. Meyers a construit environ 7 000 buggies de dunes, qui ont été vendus sous forme de kits et au prix initial de 985 $. Le véhicule a inspiré plus de 250 000 voitures imitatrices, selon la Historic Vehicle Association, qui qualifie la Meyers Manx de «voiture la plus reproduite de l’histoire».

En 2014, l’association a ajouté M. Meyers’s Manx original à son registre national des véhicules historiques, un registre de véhicules américains importants maintenu en partenariat avec le ministère de l’Intérieur. La voiture, connue sous le nom de Old Red, n’était que le deuxième véhicule ajouté au registre, après une Shelby Cobra Daytona Coupé de 1964.

M. Meyers avait 37 ans lorsqu’il a commencé à esquisser son idée pour le Manx, travaillant dans son garage de Newport Beach dans le sud de la Californie. À ce moment-là, il avait façonné des planches de surf, construit des catamarans, survécu à une attaque kamikaze dans la marine, étudié les beaux-arts et construit un poste de traite sur un atoll de corail dans le Pacifique Sud. Surfer le jour, jouer de la guitare dans les bars la nuit, il espérait que la nouvelle voiture serait quelque chose que lui et ses amis pourraient utiliser pour accéder aux plages isolées de Baja.

«Je ne pensais pas aux poussettes», a-t-il déclaré à Autoweek en 2002. «J’ai juste pensé: ‘Qu’est-ce qui fonctionnerait bien là-bas et qui serait bon marché à conduire?’ « 

Lors d’un voyage à Pismo Beach en 1963, il s’est émerveillé devant un groupe de «pompes à eau», les premiers buggies des dunes fabriqués à partir de voitures dépouillées. L’une d’elles, une Beetle modifiée, a mieux manœuvré que les autres, ce qui l’a incité à incorporer le moteur, la suspension et les composants mécaniques de la voiture dans le Manx.

M. Meyers a modifié les composants mécaniques pour rendre le véhicule plus léger et plus rapide. S’appuyant sur son expérience de la construction navale, il a construit une épaisse carrosserie en fibre de verre renforcée par des tubes en acier, se vantant plus tard que la forme du véhicule était aussi distinctive que celle d’une bouteille de Coca.

«J’ai adoré les drôles – les voitures Mickey Mouse, Donald Duck», a-t-il déclaré à l’Orange County Register en 2014. «Ils conduisaient tous des petites voitures avec de grandes roues et il n’y avait pas de place pour leurs pieds. Cela m’est resté. Je suppose que j’ai imité une partie de cela dans le Manx.

«Si j’en savais beaucoup sur la conception des voitures», a-t-il ajouté, «il n’y aurait pas de buggy dans les dunes parce que j’ai enfreint les règles. Vous devez avoir la liberté d’enfreindre les règles. »

Le plus jeune de cinq enfants, Bruce Franklin Meyers est né le 12 mars 1926 sur la table de la salle à manger de sa famille à Los Angeles. Son père, homme d’affaires et mécanicien d’équitation, était ami avec Henry Ford, qui l’avait engagé pour ouvrir des concessions Ford à travers le pays. Sa mère était un briseur de chanson.

M. Meyers a passé une grande partie de son enfance sur les plages de Los Angeles et des environs, devenant maître nageur après la noyade d’un de ses frères. Il abandonna ses études secondaires pour rejoindre la marine marchande et s’enrôla plus tard dans la marine, servant sur le porte-avions Bunker Hill pendant la Seconde Guerre mondiale.

Après que le navire a été heurté par deux kamikazes près d’Okinawa et a commencé à couler, M. Meyers a sauté à l’eau. Comme il l’a raconté, il a donné son gilet de sauvetage à un marin en difficulté, puis a aidé un pilote gravement brûlé à rester à ses côtés jusqu’à ce qu’il soit secouru environ cinq heures plus tard. Près de 400 marins et aviateurs ont été tués dans l’attaque.

M. Meyers est retourné à la marine marchande après la guerre et a étudié au Chouinard Art Institute à Los Angeles avant de construire et de concevoir des bateaux, y compris son propre catamaran de 42 pieds.

Son travail sur le Meyers Manx a été aidé par sa femme à l’époque, Shirley (il s’est marié six fois en tout), qui travaillait dans le département de la publicité chez Road & Track. Elle et les rédacteurs en chef du magazine ont aidé à trouver le nom de la voiture, évoquant le chat Manx à queue courte auquel la voiture ressemblait vaguement.

Au moment où il a commencé à vendre le Manx, beaucoup de ses amis motocyclistes parcouraient la péninsule de Baja au Mexique, essayant de battre le record du temps pour le trajet de Tijuana à La Paz, qui était de 39 heures 46 minutes. M. Meyers a vu une opportunité.

«Voici l’attrait d’une aventure sans équivoque», a-t-il déclaré au New York Times en 2007. «Ajoutez une certaine dose d’exubérance juvénile et la sagesse de planification de mon copilote, et j’ai pensé que nous pourrions faire l’impensable – battre des pilotes de classe mondiale sur des motos d’usine à travers le pays ouvert. Je pensais que cela pourrait conduire à la vente de kits pour mon Manx.

Équipant Old Red de 65 gallons d’essence, lui et Ted Mangels ont battu le record de cinq heures. «Presque du jour au lendemain, nous avons reçu 350 commandes», se souvient M. Meyers. Plus tard cette année-là, Ed Pearlman a lancé le Mexican 1000, maintenant connu sous le nom de Baja 1000, l’une des courses hors route les plus renommées au monde. À juste titre, la course inaugurale a été remportée dans un Manx, conduit par Mangels et Vic Wilson.

M. Meyers a déposé un brevet pour son «véhicule de sable» en 1965, mais a eu du mal à empêcher les concurrents d’utiliser sa conception, qui en est venue à inclure le châssis raccourci d’une Beetle. Après avoir intenté une action en justice contre un fabricant de copieurs en 1970, il a perdu l’affaire et, dans son récit, les droits sur son invention. Son entreprise a fermé ses portes l’année suivante.

«Je me sentais mal et triché», at-il plus tard a dit au National, un journal d’Abu Dhabi. «J’ai passé les vingt prochaines années à ne pas penser correctement. J’étais tellement malheureuse.

Il a travaillé de petits boulots sur des bateaux et, en bricolant constamment, a prétendu plus tard avoir eu l’idée de spas en fibre de verre et de doublures de caisse de camionnette.

En 1986, il a épousé Winifred Baxter, qui s’appelle Winnie et s’est associé avec lui pour créer un club Meyers Manx et une société du même nom dans les années 1990. Ils ont vendu l’entreprise en novembre à une société de capital-risque, Trousdale Ventures.

Outre sa femme, les survivants comprennent une fille de son cinquième mariage, Julie Meyers; un frère; et cinq petits-enfants. Il a été précédé par deux enfants de son premier mariage, Georgia et Tim.

Avant que sa vision ne s’aggrave il y a environ deux ans, M. Meyers conduisait toujours un Manx et fabriquait les voitures à la main, souvent par lui-même.

«Les Japonais ont un dicton: » On trouve quelque chose de beau en toutes choses « », a-t-il déclaré au National en 2012. «Les gens sourient quand ils voient le Manx. Ne vous concentrez sur rien d’autre que ces deux personnes qui le conduisent, qui sont heureuses. J’ai vu des milliers de poussettes des dunes. Si vous pensez au bonheur que j’ai apporté à ces personnes, alors c’est une bonne chose.

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