Boutique Ottoneu, vision intelligente du baseball fantastique

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Ottoneu, fondée par l’ancien programmeur de la Silicon Valley Niv Shah, est une plateforme de baseball fantastique dont le but déclaré est «d’imiter le plus fidèlement possible le travail d’un véritable directeur général». Cela signifie des listes de 40 hommes, des réunions d’hiver, des milliers de ligueurs mineurs, une agence libre basée sur le marché et même un arbitrage salarial – des caractéristiques rares ou encombrantes sur les principales plates-formes.

Avec plus de 300 ligues actives et près de 4000 managers actifs, Ottoneu – qui entre dans sa 10e année – représente l’aboutissement d’une vision, portée par une génération de fans intéressés par la sabermétrie, de rendre le baseball fantastique plus réaliste. Dans Ottoneu le jeu, vous construisez pour le long terme, en investissant dans des joueurs qui pourraient offrir une meilleure valeur que les étoiles flashy. Ottoneu la start-up approuve une stratégie similaire à long terme, évitant les publicités et comptant sur la fidélité de ses utilisateurs souvent fanatiques, qui paient un droit d’entrée, à partir de 20 $ par an – ce qui signifie que Shah n’est redevable qu’à ses clients, quelques-uns dont ont obtenu des emplois dans les front-offices de la MLB.

Il l’aime aussi. Si vous pouviez dire à Niv Shah, 8 ans, entouré de cartes de baseball, qu’il dirigerait un site de baseball fantastique à succès, un site qui paierait les factures et le placerait dans l’orbite d’équipes de baseball réelles? «Son cerveau exploserait», a déclaré Shah, aujourd’hui âgé de 39 ans.

La publication de 2003 de «Moneyball» a changé la façon dont une génération de fans de baseball pensait au jeu, et Shah et ses amis du lycée de Cleveland y prêtaient attention. La moyenne au bâton et le RBI – catégories de notation dans le baseball fantastique traditionnel – ont été révélés comme des fantômes. Les fans et les front-offices ont commencé à s’intéresser de plus près à la valeur des joueurs, englobant à la fois les performances et le coût.

«Les gens essayaient de comprendre: ‘Qu’est-ce qui est réellement précieux?’ »Ben Lindbergh, rédacteur de l’équipe de baseball au Ringer, a déclaré dans un récent podcast passant en revue cette époque. «Cela a conduit une génération de personnes à regarder les choses du point de vue du directeur général.» Cela était particulièrement vrai sur les marchés du baseball avec des contraintes de dépenses – comme Cleveland au début des années 2000, qui a été reconstruit avec succès en échangeant l’as Bartolo Colon, alors proche de l’agence libre, pour les prospects Cliff Lee, Brandon Phillips et Grady Sizemore, qui sont tous devenus tous. étoiles.

Ce commerce a impressionné Shah et ses amis. Sous l’influence de «Moneyball» et inspirés par ce commerce de Colon, ils ont commencé à bricoler leur ligue fantastique Yahoo.

«Tout d’abord, je veux construire une organisation, pas seulement une équipe», a déclaré Chad Young, ami de longue date de Shah et joueur de fantasy. « Deuxièmement, je ne veux pas de crédit pour la moyenne au bâton, les points produits et les victoires du lanceur, maintenant que je sais qu’il existe de meilleures façons de mesurer la valeur qu’un joueur apporte à la table. »

Ils ont commencé à utiliser des feuilles de calcul pour gérer des listes plus volumineuses que ce que Yahoo permettait. Désireux d’abandonner la méthode d’acquisition de joueurs par dérogation, ils ont organisé de lourdes enchères d’agents libres par e-mail. Après un débat houleux sur la question de savoir si une recrue Cole Hamels avait été gagnée équitablement, Geoff Newton, un jeune économiste de la Réserve fédérale, a suggéré de passer aux enchères Vickrey, une enchère scellée dans laquelle les enchérisseurs sont incités à enchérir ce qu’ils pensent être. la vraie valeur de l’article.

Comment pourraient-ils sceller les offres? Shah, qui a étudié l’informatique et l’histoire à l’Université Tufts, a écrit une application Web rapide pour gérer les enchères. Cela a planté la graine qui allait devenir Ottoneu.

La valeur, pas simplement la performance, serait au cœur de leur nouveau jeu. S’appuyant sur les enchères, Newton a proposé un système économique de base: 40 places sur la liste et un plafond salarial de 400 $. Chaque acquisition de nouveau joueur serait basée sur le marché, et les équipes pourraient également échanger entre elles et prêter de l’argent.

Être directeur général du baseball est un travail qui dure toute l’année, et deux des principales innovations d’Ottoneu surviennent après les World Series et avant l’entraînement du printemps. L’inflation, encourue chaque année, aiderait à briser les super-équipes, un problème qui tourmentait les ligues fantastiques de style dynastie. Encore plus de chiffre d’affaires provient de l’arbitrage, un mécanisme par lequel les managers peuvent augmenter les salaires des meilleurs contrats de leurs concurrents – régulièrement cité comme l’une des parties les plus convaincantes du jeu.

« Penser à la valeur du joueur sur une période plus longue – personne d’autre ne peut soutenir cela », a déclaré Young. «On commence à avoir l’impression que c’est ainsi qu’une vraie équipe construirait sa liste.»

Shah a ajouté un pool de joueurs dans l’application Web, puis s’est rendu compte qu’il pouvait également accéder aux statistiques. Il n’y avait plus aucune raison de garder leur ligue sur Yahoo. Et maintenant, ils pouvaient choisir de nouvelles catégories de score qui reflétaient mieux la pensée du baseball moderne, en remplaçant la moyenne au bâton par un pourcentage de base. (Les versions ultérieures intégreraient le score basé sur la métrique Wins Above Replacement, un shibboleth sabermétrique.) Ils ont commencé à jouer sur le site de Shah, nommant la ligue après un joueur, Otto Neu, qui est apparu dans un match pour les Browns de St.Louis en 1917. mais jamais fait une apparition de plaque ou eu une chance sur le terrain.

Ainsi commença la «League One» d’Ottoneu, et les joueurs furent immédiatement accro. « Au début, il l’a juste construit pour nous », a déclaré Young, mais « nous l’avons tous aimé mieux que toutes nos autres ligues, et nous savions que nous ne pouvions pas être les seuls à aimer ça. »

Pour atteindre ces publics, Shah a puisé dans un centre névralgique pour cette nouvelle vague de réflexion sur le baseball.

David Appelman a quitté son emploi de jour en 2006 se concentrer sur le blog de baseball FanGraphs. Le site basé à Arlington est rapidement devenu une source incontournable d’écriture sabermétrique pour les masses. L’écrivain de FanGraphs Eno Sarris a entendu parler de l’étrange nouvelle création de baseball fantastique de Shah sur Twitter et a vu quelque chose qui correspondait à la mission et au public de FanGraphs.

Après que les deux aient eu des bières à Palo Alto, en Californie – Shah travaillait dans la Silicon Valley à l’époque – Sarris a téléphoné à son patron, Appelman, avec une suggestion: Mettez Ottoneu sur FanGraphs.

« Fantaisie [baseball] est devenu si grand que les gens ont réalisé que tout le monde n’avait pas besoin d’être sur Yahoo », a déclaré Sarris. « Niv est sorti et a construit exactement ce que lui et ses amis voulaient dans une ligue. »

Shah s’est envolé pour DC pour rencontrer Appelman, qui a vu un potentiel gagnant-gagnant. Il avait voulu créer un service de fantasy avant de démarrer FanGraphs, et il savait que les joueurs de fantasy faisaient partie des utilisateurs les plus dévoués du site.

«C’est à ce moment-là que cela est devenu réel», a déclaré Young, qui écrit maintenant sur le baseball fantastique pour plusieurs sites. FanGraphs « est un acteur majeur de l’analyse du baseball … et si Eno pense que c’est cool, ça doit l’être. » Shah a quitté son emploi de jour avant même d’avoir signé l’accord avec FanGraphs en 2010. L’année suivante, le site a été lancé pour un usage public.

Une fois Ottoneu opérationnel, Shah avait moins à faire. Il a déménagé à DC après avoir retrouvé du travail avec Vox Media, à ce moment-là encore une start-up avec moins de 100 employés. Il a dirigé des opérations publicitaires et a été le pionnier de nouvelles formes d’annonces graphiques, mais les journées étaient longues. Il a estimé qu’Ottoneu «était dans une sorte de stase».

En 2015, deux choses ont changé. Tout d’abord, Shah a créé un jeu fantastique quotidien, Pick Six, qui a rapidement gagné en popularité. Ensuite, il a reçu un message du directeur général adjoint de Cleveland, Mike Chernoff, qui avait entendu parler des créations de Shah et admiré leur approche. L’appel de Chernoff, maintenant directeur général de Cleveland, a convaincu Shah de prendre son travail sportif encore plus au sérieux.

« Comme, qu’est-ce qui se passe? » Dit Shah. «Cela me signalait qu’Ottoneu devenait ce que j’avais toujours voulu qu’il soit. Il a vendu Pick Six à SB Nation de Vox, a levé un peu de fonds auprès de sa famille et de ses amis et a quitté Vox pour se concentrer sur Ottoneu à plein temps.

« Ottoneu avait un peu de suivi, et Niv pouvait voir qu’il y avait de la lumière du jour », a déclaré Appelman.

Aujourd’hui, Ottoneu Baseball – toujours affilié à FanGraphs – compte près de 4 000 utilisateurs, en croissance principalement par le bouche à oreille au cours de la dernière décennie et «légèrement rentable», selon Shah. «Cela a imprégné», a déclaré Shah. « Lent et stable se sent durable. » Cela dit, Shah a déclaré qu’il avait vu un pic ce printemps, et que le contenu d’Ottoneu est récemment apparu sur de nouveaux sites d’actualités fantastiques, tels que PitcherList.

Même si c’est une goutte d’eau dans le seau en ce qui concerne le marché du baseball fantastique de près de 2 milliards de dollars, Ottoneu est une avant-garde en termes d’expérience. « Quoi [Shah] donné que c’était nouveau était une opportunité de jouer à un jeu à long terme, un jeu de dynastie, qui est ouvert toute l’année et gère toute cette méchanceté pour vous – gonfler tout le salaire, transférer les gardiens et le faire de manière très facile à- utiliser le format », a déclaré Sarris.

Eric Karabell, un écrivain senior à ESPN couvrant les sports fantastiques, a souligné la persistance du site dans un marché difficile comme preuve de sa valeur. «ESPN, Yahoo et CBS existent depuis toujours en tant que plates-formes fantastiques connues», a-t-il déclaré. «Il est difficile pour les sites de niche de s’infiltrer, de développer une base significative et, peut-être plus important encore, de gagner de l’argent. Ottoneu est distinctif.

En effet, plus de 700 joueurs d’Ottoneu sont membres d’une chaîne Slack où ils débattent des propositions commerciales et examinent les listes. Shah est membre (ne lui envoyez pas de ping à moins que vous ne le pensiez vraiment), et semble souvent plus membre de la communauté que PDG – peut-être parce qu’il joue toujours tous les jours. Lorsque Justin Vibber, le génie d’Ottoneu, a commencé à proposer des outils de feuille de calcul codés Excel pour ses collègues gestionnaires, Shah l’a aidé en peaufinant le code du site pour améliorer le fonctionnement des outils. La communauté se réunit également hors ligne: le Washingtonian Dustin Beruta, un joueur d’Ottoneu qui a trouvé le site via FanGraphs, a organisé des réunions pour les joueurs locaux au Pop’s SeaBar à Adams Morgan, sous la présidence de Shah.

Shah n’a pas fini d’innover. Il a lancé Ottoneu Football en 2018, tentant d’exploiter le plus grand segment du marché de la fantasy. Une option de meilleure balle pour le baseball fantastique, Ottoneu Premier League, a fait ses débuts cette année. «Le basketball sera le suivant», a-t-il déclaré.

Diriger une entreprise basée sur le baseball (en fait, sur le affaires du baseball) n’a pas atténué l’appréciation de Shah pour le match. Toujours un fan de Cleveland, il était au Nationals Park pour la plupart des matchs des Nats en semaine avant la pandémie de coronavirus. «Il y a une joie vraiment pure à regarder un gars entrer dans le rectangle d’un frappeur et à regarder quelqu’un essayer de le faire sortir», a-t-il dit. «J’aime boire une bière au stade de baseball, et l’odeur de l’herbe, et le bruit qu’une chauve-souris fait quand elle rencontre la balle, et le bruit qu’un gant fait quand il attrape une balle.»

Le premier souvenir de baseball de Shah est peut-être celui de la défaite – la Série mondiale de 1997 perdue par Cleveland. Son plus récent, cependant, est la victoire, car l’année dernière – pour la première fois depuis le lancement public d’Ottoneu – il a remporté sa ligue.

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