Bill Nelson, nommé à la tête de la NASA, devra relever des défis alors que le programme spatial envisage un retour sur la lune

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Vendredi, l’administration Biden a officiellement annoncé son intention de nommer l’ancien sénateur démocrate Bill Nelson de Floride à la tête de l’agence. en tant que prochain administrateur. S’il était confirmé, il reprendrait une agence en marche et attirant l’attention du public d’une manière inédite depuis des années.

Mais, s’il est confirmé, Nelson devra faire face à un une multitude de défis sérieux cela pourrait changer le cours de l’agence pendant des années. Ce sera à lui de superviser l’un des efforts d’exploration humaine les plus ambitieux depuis l’ère Apollo – le programme Artemis de la NASA, qui vise à ramener les astronautes sur la Lune pour la première fois depuis 1972.

La NASA en est également aux premiers stades de l’envoi de ses astronautes vers la Station spatiale internationale avec SpaceX et Boeing, un programme qui présente des risques importants et a connu une série de trébuchements. Et l’agence prévoit de piloter le télescope James Webb cette année, après une série de retards et de revers dans un programme scientifique de signature.

Dans un communiqué vendredi, Nelson a déclaré qu’il était «honoré d’être nommé par Joe Biden et, s’il est confirmé, d’aider la NASA à se lancer dans un avenir passionnant de possibilités».

Cependant, la réalisation de cet avenir ne sera pas une tâche facile. L’un des plus grands tests consistera à faire passer le programme Artemis du concept à la réalité.

L’une des clés sera la fusée SLS, que Nelson a défendue en tant que sénateur de Floride. Maintenant, il aurait besoin de s’assurer qu’il vole.

Malgré le succès du test moteur jeudi, le programme a subi des années de revers, de retards et d’importants dépassements de coûts. L’inspecteur général de la NASA a récemment estimé que la fusée coûterait 27,3 milliards de dollars jusqu’en 2025. Elle n’a jamais volé, et les critiques l’ont longtemps ridiculisée comme étant le système de lancement du Sénat, plus de programme d’emplois que de véhicule d’exploration.

La NASA avait pour objectif de faire voler la fusée pour la première fois cette année, mais ce calendrier est très incertain compte tenu de ses nombreux problèmes.

Nelson superviserait également l’attribution de la prochaine phase des contrats pour le vaisseau spatial qui transporterait les astronautes vers la surface lunaire. L’année dernière, le Congrès a affecté 850 millions de dollars au soi-disant «système d’atterrissage humain», la première fois que de l’argent a été dépensé pour un atterrisseur lunaire depuis Apollo. Mais c’était bien en deçà des 3,3 milliards de dollars demandés par la NASA, et maintenant la date limite de 2024, le Trump l’administration avait imposé sur la NASA pour débarquer des gens sur la lune est hors de question.

Sous Nelson, l’agence devrait déterminer quel type de calendrier est réalisable.

Un autre défi consistera à faire en sorte que Boeing soit de nouveau sur la bonne voie avec la capsule Starliner qu’il conçoit pour que la NASA transporte des équipages vers la station spatiale. Lors d’un vol d’essai sans astronaute à bord fin 2019, le un vaisseau spatial a rencontré des problèmes presque aussitôt qu’il a atteint l’espace.

La NASA et Boeing ont décidé de refaire le test, qui est désormais prévu pour ce printemps. Cela devra bien se passer pour que Boeing puisse enfin faire voler des astronautes pour la première fois, une mission que la NASA espère accomplir d’ici la fin de l’année. Et quelque chose de rival Space X a accompli deux fois l’année dernière.

Il espère également faire voler le télescope James Webb, un projet massivement ambitieux qui remonterait dans le temps au début de la formation des galaxies, explorerait les galaxies et chercherait d’autres signes de vie dans l’univers.

Son lancement est prévu en octobre, après des années de problèmes qui ont porté le prix du programme à près de 10 milliards de dollars.

Nelson est bien placé pour reprendre l’agence, disent ses partisans, compte tenu de son long mandat au Congrès, où il s’est vivement intéressé à la NASA et a supervisé nombre de ses programmes phares.

«Au Sénat, il était connu comme le sénateur de référence pour le programme spatial de notre pays», a déclaré la Maison Blanche dans son annonce, notant que Nelson avait même volé sur la navette spatiale en 1986.

Nelson a rapidement reçu des éloges élogieux de la part des membres du Congrès et des groupes de l’industrie vendredi.

Le représentant Eddie Bernice Johnson (D-Tex.), Président du comité des sciences, de l’espace et de la technologie, a déclaré: «Grâce à ses postes de direction à la Chambre et au Sénat, le sénateur Nelson a accumulé des décennies d’expérience dans les relations avec la NASA. , Le Congrès et les communautés de l’espace et de l’aviation, et je sais qu’il sera en mesure de se lancer dans la course quand il deviendra administrateur. »

Le sénateur John Hickenlooper (D-Colo.), Président du sous-comité de la science et de l’espace, a déclaré: «Le sénateur Nelson a l’expérience nécessaire pour mener la NASA vers de nouveaux sommets.»

Et l’ancien administrateur de la NASA Jim Bridenstine, un républicain qui a servi sous Trump, a félicité Nelson, qui a tenté en vain de bloquer la nomination de Bridenstine. Il a déclaré que Nelson était «un excellent choix» et a exhorté le Sénat à le confirmer «sans tarder».

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