Beverly Cleary, auteur bien-aimée qui a fait la chronique des éraflures de la cour d’école et des enfants fougueux, décède à 104 ans

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Cette rencontre à la bibliothèque a mis Mme Cleary, décédée le 25 mars à 104 ans, en passe de devenir l’un des auteurs pour enfants les plus aimés de tous les temps, une chroniqueuse de l’enfance qui a trouvé toute l’expérience humaine dans grandir.

Elle a écrit plus de 40 livres, dont beaucoup sur des jeunes enthousiastes tels que le courageux Ramona Quimby et l’aventureux Henry Huggins, un élève de troisième année avec les cheveux «comme une brosse à récurer» et avec le don de se gratter doucement avec son chien, Ribsy .

Dans ses histoires, les tribulations quotidiennes – les défis de gérer un itinéraire papier difficile à manier, de faire face à un frère ou à un parent absent – sont devenues des histoires de triomphe.

Les livres se sont vendus à plus de 85 millions d’exemplaires et sont devenus, comme les œuvres de Maurice Sendak et Theodor «Dr. Seuss »Geisel, lecture incontournable pour des générations d’écoliers. Ils ont valu à Mme Cleary certaines des plus hautes distinctions dans son domaine, notamment la Newbery Medal et Newbery Honor, ainsi que la National Medal of Arts, décernée par le président George W.Bush en 2003.

Elle s’adressait carrément à un public d’école élémentaire et espérait qu’en créant des personnages racontables, elle inspirerait à ses jeunes lecteurs un amour pour les livres. Son écriture se distinguait par ce que l’essayiste Benjamin Schwarz du magazine Atlantic appelait autrefois son don pour «l’exactitude photographique et psychologique».

Elle s’est beaucoup inspirée des souvenirs de ce qu’elle décrivait autrefois comme sa jeunesse «libre et sauvage» dans l’Oregon, d’abord dans une ferme, puis à Portland à l’époque de la dépression, employant ce qu’elle appelait «toutes les connaissances sur les enfants, lisant et écrivant cela s’était accroché à moi comme des bavures ou des peluches de pissenlit.

Mme Cleary a froncé les sourcils sur les thèmes moralisateurs et didactiques qui ont dominé la littérature pour enfants dans la première moitié du 20e siècle. Elle a entrepris non pas de transmettre de la sagesse, mais plutôt de dépeindre les enfants en train de jouer et de capturer leur dialogue et les façons dont ils s’aventurent parfois dans un monde adulte au-delà de leur pleine compréhension.

Ses histoires ont ouvert la voie au sujet plus mature de jeunes écrivains plus tardifs tels que Judy Blume, qui a attribué à Mme Cleary une influence significative.

Le cadre de la première œuvre de Mme Cleary, « Henry Huggins»(1950), a été calquée sur Hancock Street à Portland, où elle a vécu enfant. Dans son livre, elle a donné à la rue un nom plus évocateur: Klickitat, d’après une rue voisine de Portland dont le nom rappelait à Mme Cleary le bruit des aiguilles à tricoter.

Les garçons qu’elle connaissait ont inspiré le personnage principal du livre, qui chasse les robots nocturnes dans le parc et se demande s’il faut dépenser son dollar en argent, un cadeau d’un grand-parent, pour une paire de guppys à l’animalerie. («Il n’a pas vu comment sa mère pouvait s’opposer à deux petits poissons calmes qui n’aboyaient pas ou ne suivaient pas dans la boue ou quoi que ce soit», a écrit Mme Cleary.)

«Henry Huggins» a engendré cinq suites et une série dérivée mettant en vedette le personnage le plus aimé de Mme Cleary, Ramona Quimby. Elle était la petite soeur de l’amie de Henry Beatrice «Beezus» Quimby et a été «jetée», a déclaré Mme Cleary, pour faire avancer l’histoire.

Feisty, la rousse Ramona a reçu pour la première fois la première place en 1955 avec la publication de « Beezus et Ramona. » Sept suites ont suivi, dont « Ramona le ravageur», Son classique de 1968 sur l’adaptation à la maternelle, et«Ramona et sa mère»(1979), qui a remporté un National Book Award en 1981 pour la fiction de poche pour enfants.

Les livres «Ramona», dont le dernier est paru en 1999, ont gagné un public auquel même Mme Cleary ne s’attendait pas.

«Je n’avais pas rêvé, pour reprendre une expression banale de livres de mon enfance, qu’elle reprendrait ses propres livres, qu’elle grandirait et deviendrait un personnage bien connu et aimé», a-t-elle écrit dans le deuxième volume de son livre. mémoires, « Mes propres deux pieds»(1995).

Une adaptation cinématographique du premier livre « Ramona », avec le titre inversé « Ramona et Beezus», Mettait en vedette Joey King dans le rôle de Ramona et Selena Gomez dans le rôle de sa sœur aînée et a été libérée en 2010 avec des critiques mitigées. C’était l’une des rares retombées tolérées par l’auteur, qui détestait généralement la commercialisation de son travail.

Mme Cleary s’est parfois éloignée de la fiction réaliste pour enfants qui était sa marque de fabrique, écrivant plusieurs romans pour jeunes adultes sur des romances contrariées et des premières amours. Elle a également écrit trois livres pour enfants sur l’aventureux rongeur Ralph S. Mouse, en commençant par «La souris et la moto»(1965).

Elle a dit un jour au Los Angeles Times que les romans de «Ralph» sont sortis d’un voyage en famille en Grande-Bretagne, où elle a acheté à son fils «des petites voitures et une petite moto» pour jouer après qu’il soit tombé malade. Lorsque la famille est revenue à la maison, a-t-elle dit, «une voisine m’a appelé pour voir une souris tombée dans un seau dans son jardin. Et l’idée m’a traversé l’esprit que cette souris était juste de la bonne taille pour conduire cette petite moto.

Une étoile à moustaches est née.

Son travail a pris un ton plus sombre ces dernières années, car même la rue idyllique Klickitat, où les enfants étaient autorisés à jouer et à marcher jusqu’à l’école sans surveillance parentale, est devenue le théâtre d’anxiété, de solitude et d’un sentiment d’impuissance. Par « Ramona Forever»(1984), les problèmes du personnage principal sont passés des désordres de la maternelle aux inquiétudes concernant un nouveau bébé dans la famille, la mort d’un chat, le chômage de son père et le départ d’une tante bien-aimée.

Une autre œuvre poignante, « Cher M. Henshaw»(1983), a valu à Mme Cleary la plus haute distinction en littérature jeunesse, la médaille Newbery. Le roman se compose de lettres entre Leigh Botts, un écolier dont le déjeuner est toujours volé, et Boyd Henshaw, un auteur avec lequel Leigh a commencé à correspondre pour un travail de classe.

Dans une revue pour le New York Times, l’écrivain pour enfants Natalie Babbitt a salué «Cher M. Henshaw» comme le meilleur livre de Mme Cleary. «Le dialogue a toujours été l’une des parties les plus fortes de son travail», écrit-elle. «Et ici, où tout est dialogue, cette force peut briller seule et être doublement impressionnante.»

Le livre différait de ses autres ouvrages, remarqua une fois Mme Cleary, car il ne découlait pas d’une blague ou d’une idée amusante. Le père souvent absent de Leigh est chauffeur de camion et ses parents finissent par divorcer. Il n’y a pas de fin ordonnée.

«Au début, j’ai été surpris parce que ce n’était pas drôle comme vos autres livres», écrit Leigh dans une lettre révélatrice à Henshaw, expliquant qu’il venait de terminer le nouveau travail de l’auteur fictif. Il a poursuivi: «Mais ensuite, je me suis mis à réfléchir (vous avez dit que les auteurs devraient réfléchir) et j’ai décidé qu’un livre n’avait pas besoin d’être drôle pour être bon, même si cela aide souvent. Ce livre n’avait pas besoin d’être drôle.

‘Une fille de Yamhill’

Beverly Atlee Bunn est née le 12 avril 1916 à McMinnville, Oregon, la ville la plus proche avec un hôpital de la ferme familiale de Yamhill. Son père, Lloyd, était le fils d’un fermier dont les ancêtres étaient arrivés dans l’Oregon en chariot couvert au milieu des années 1800.

Sa mère, l’ancienne Mable Atlee, était une écrivaine en herbe qui s’est dirigée vers l’ouest du Michigan au début des années 1900 pour enseigner. Elle a fondé une bibliothèque à Yamhill, mais la famille a déménagé à Portland après avoir perdu la ferme dans un ralentissement économique.

Là, son père a travaillé comme agent de sécurité bancaire mais a été licencié pendant la Dépression, une expérience traumatisante pour la jeune Mme Cleary qui a inspiré un épisode similaire dans « Ramona et son père»(1977).

«J’étais assise pleine d’angoisse, incapable de lire, incapable de faire quoi que ce soit», a-t-elle écrit dans ses premiers mémoires, «Une fille de Yamhill»(1988), racontant le moment où elle a appris que son père avait été congédié. «Comment quelqu’un a-t-il pu faire une chose pareille à mon père, qui était si bon, gentil, fiable et honnête?»

La varicelle, puis la variole, ont empêché Mme Cleary de fréquenter l’école pendant un certain temps et, à son retour, elle a été placée dans le groupe de lecteurs les moins compétents. Elle était en troisième année lorsqu’elle a finalement commencé à comprendre les principes de base de la lecture. Elle se souvient du moment où tout s’est réuni: l’après-midi pluvieux à la maison lorsqu’elle est tombée sur le roman pour enfants de Lucy Fitch Perkins.Les jumeaux néerlandais. »

«J’ai pris un livre», a-t-elle déclaré au Philadelphia Inquirer. «Ma mère les a toujours gardés, avec de grands espoirs. J’ai regardé les images, puis les mots, et j’ai découvert que je lisais.

Au cours des dernières années, l’anniversaire de Mme Cleary est devenu une sorte de vacances de lecture, les bibliothèques et les écoles de tout le pays le célébrant sous le nom de Drop Everything and Read Day.

Elle a obtenu un baccalauréat en anglais en 1938 de l’Université de Californie à Berkeley. Après avoir obtenu un deuxième baccalauréat en bibliothéconomie de l’Université de Washington en 1939, elle devient bibliothécaire pour enfants à Yakima. Elle s’installe plus tard à Berkeley Hills en Californie, où elle se consacre à l’écriture à plein temps avec les encouragements de son mari, Clarence Cleary, comptable qu’elle épouse en 1940.

Il est décédé en 2004. Les survivants comprennent leurs deux enfants, Malcolm et Marianne; trois petits-enfants; et un arrière-petit-enfant.

Dans «My Own Two Feet», Mme Cleary a évoqué un bref sentiment d’anxiété en travaillant sur son premier livre.

«Il m’est venu à l’esprit que même si je n’étais pas sûre d’écrire, je savais comment raconter une histoire», a-t-elle écrit, se rappelant ses années en tant que bibliothécaire à Yakima. «Qu’est-ce qu’écrire pour les enfants, sinon la narration écrite? Donc, dans mon imagination, je me suis retrouvé devant la foule de l’heure du conte de Yakima pendant que je tapais la première phrase: «Henry Huggins était en troisième année. « 

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