Beverly Cleary, à travers Ramona, a capturé l’essence de l’enfance

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Cleary, décédé le 25 mars à 104 ans, avait écrit tant de livres précieux – les romans de Ramona, la série Ralph S. Mouse et plus encore – des livres que j’avais dévorés dans mon enfance et partagés avec mes propres enfants. (Ma famille aimait particulièrement les livres audio; les habitants de la rue Klickitat font une excellente compagnie lors des voyages d’été.) Il y avait tout simplement trop de terrain à parcourir, trop de nerfs à secouer. Nous avons bavardé pendant près d’une heure avant que je pose enfin à Cleary la question sur laquelle je me posais longtemps: combien de Ramona êtes-vous? Elle soupira avant de m’informer, fermement: elle aimait Ramona, mais elle n’aimait pas être comparée à elle. «Je pensais comme Ramona», dit-elle, «mais j’étais une petite fille très sage.

Les petites filles (et garçons), bien élevés (et non), sont tombés amoureux de la fougueuse Ramona Geraldine Quimby depuis des décennies. Lorsqu’elle est apparue dans la série, dans «Beezus and Ramona» de 1955, elle était une petite coquine de 4 ans qui chevauchait un tricycle autour de son salon, un harmonica entre ses dents. Rien ne pouvait l’arrêter, pas même la table basse sur laquelle elle s’écrase, ni le livre qu’elle ordonne à sa sœur aînée, Beezus toujours irrité, de lire. «Ramona a toujours réussi à suivre son propre chemin», concède sagement Beezus dans ce tout premier chapitre – et au cours de huit livres, elle l’a à peu près fait.

«Ce n’est pas qu’elle soit méchante», m’a dit Cleary, c’est que «les choses ne se sont tout simplement pas déroulées comme elle le pensait.

Quelle excuse parfaite – et une chose très Ramona à dire.

Je pense que Cleary voulait dire ceci: nous pensons tous à Ramona comme un ravageur – tirant sur les boucles d’un camarade de classe (et étant suspendu de la maternelle en conséquence), prenant une seule bouchée de chaque pomme dans une boîte (avant de les jeter) , invitant des amis chez elle pour une fête sans le dire à ses parents («parce que quand je te le demande, ne me laisse pas faire les choses»). Mais elle essayait simplement de vivre dans le monde comme elle le pensait. N’est-ce pas là une expérience essentielle de l’enfance? Nous les adultes, si habitués à vivre dans le monde tel que nous le trouvons, oublions parfois que nous n’avons pas toujours été ainsi.

Quoi qu’il en soit, au moment où Ramona atteint l’âge de 9 ans, elle a mûri. Quand son père perd son emploi, dans «Ramona et son père» (1977), elle passe beaucoup de temps à essayer d’aider sa famille, même si ses efforts pour amener son père à arrêter de fumer impliquent des trucs très Ramona, comme le remplacement de son père. cigarettes avec des papiers avec des slogans anti-tabac dessus. À la fin de la série, dans «Ramona’s World» (1999), elle est devenue une grande sœur et se réfère même à elle-même comme «un potentiel grandi».

Cleary – qui a également publié deux splendides mémoires négligées, «A Girl From Yamhill» en 1988 et, sept ans plus tard, «My Own Two Feet» – comprenait les enfants. Après tout, elle a commencé sa carrière en tant que bibliothécaire pour enfants et était mère de jumeaux (source d’inspiration pour «Mitch et Amy»). Oui, les enfants dans ses livres étaient blancs, de banlieue et de classe moyenne, mais leurs luttes étaient universelles: rivalité entre frères et sœurs, harcèlement scolaire, inquiétudes pour leurs parents. Et oui, certains livres semblent un peu datés – serait-il acceptable aujourd’hui d’appeler un personnage de Spitfire Girl un «ravageur»? Mais la représentation compatissante et drôle de l’enfance de Cleary se sentira toujours intemporelle.

De toute façon, Cleary ne s’intéressait pas beaucoup à la critique éclairée, du moins en ce qui concerne son propre travail. «Ne vous attendez pas à ce que j’analyse mes livres», m’a dit Cleary lors de notre conversation téléphonique il y a cinq ans. En son honneur, non. Profitons-en.

Nora Krugest un éditeur et écrivain dans Book World.

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