Barbara Pope était les Rosa Parks de DC, mais son histoire a été presque oubliée

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Ann Chinn a grandi en entendant des histoires de famille selon lesquelles la sœur de sa grand-mère, Barbara Pope, avait été une écrivaine publiée. Mais les souvenirs manquaient de détails; c’était il y a si longtemps. Chinn, 74 ans, savait seulement que sa grand-tante écrivait des histoires.

En fait, Barbara Pope, originaire de DC, compte parmi les vies américaines oubliées les plus étonnantes. En plus d’être enseignante au lycée, elle était auteure de fiction sur le changement social au tournant du XXe siècle, et sa voix littéraire était célébrée sur la scène internationale par pas moins de WEB Du Bois. Ses histoires ont sondé les relations entre hommes et femmes, en noir et blanc, avec une voix moderne et un sens aigu du détail et du caractère. Dans son histoire «The New Woman», le personnage principal est une femme noire intelligente, travailleuse et belle qui demande à son mari si elle peut le faire travailler pour lui dans son cabinet d’avocats, comme elle l’a fait pour son père. «Le marché était que vous pratiquiez le droit et que je prenais en charge la maison», lui dit-elle, «mais aucun de nous ne doit être égoïste et chacun fera appel à l’autre pour obtenir de l’aide en cas de besoin.»

Mais peut-être que sa plus grande réussite a été la position qu’elle a prise contre le racisme dans les transports près de 50 ans avant le trajet en bus de Rosa Parks: en août 1906, le pape monta à bord d’un train à la gare Union et se rendit en Virginie, contestant la loi Jim Crow de Virginie exigeant la ségrégation sur trains et tramways. Elle a rapidement gagné le soutien de Du Bois et de son Niagara Movement, un précurseur du NAACP. Et son cas est devenu l’une des premières étapes sur le chemin menant à la fin de la ségrégation légale – ouvrant la voie à la victoire de la NAACP en 1954 à la Cour suprême. Brown contre Conseil de l’éducation de Topeka.

Peu de temps après son cas, elle a quitté la scène publique au milieu de problèmes personnels et se souviendrait principalement des universitaires – plus une note de bas de page dans l’histoire qu’un créateur d’histoire. Presque le seul endroit où vous pouvez trouver le travail de Pope est à la Bibliothèque du Congrès sur microfilm. En 2015, cependant, l’historienne littéraire Jennifer Harris a rédigé un profil de Pope for Legacy, un journal d’écrivaines américaines, qui visait à ramener Pope sous les projecteurs. Harris a utilisé ses compétences d’enquêteur archiviste pour déterrer la fiction de Pope et rechercher son histoire auprès des membres survivants de la famille, y compris Chinn.

Chinn, qui travaille en tant que directeur exécutif de l’organisation à but non lucratif Middle Passage Ceremonies and Port Markers Project à Jacksonville, en Floride, établit maintenant un lien entre les manifestations généralisées qui ont suivi la mort de George Floyd l’année dernière et la position prise par Pope il y a plus d’un siècle. Dans les deux, Chinn dit, « vous voyez un mouvement et une tactique et une stratégie dans ses étapes de formation. »

Pope est né en 1854 et a grandi dans une famille progressiste de la communauté noire de Georgetown. Elle a commencé une carrière d’enseignante en 1873 et a enseigné pendant un an au Booker T. Washington’s Tuskegee Institute. Elle a également plaidé pour des réformes du système scolaire de couleur du district.

Dans les années 1890, Pope, qui ne s’est jamais marié, a commencé à publier de la fiction. Du Bois a inclus certaines de ses histoires dans une exposition qu’il a organisée pour l’Exposition de Paris de 1900 qui a présenté les Américains noirs dans leurs propres mots et images. (Un volume magnifiquement illustré basé sur cette exposition est sorti en 2019 sous le titre «Black Lives 1900: WEB Du Bois à l’Exposition de Paris».) Au cours de ces années, la communauté noire de DC était divisée entre les partisans de Booker T. Washington et les plus jeunes soutiens de Du Bois. Contre la volonté de son père, Pope s’est joint en 1906 au mouvement Niagara. Elle était parmi ses premiers membres féminins.

Son trajet en train révolutionnaire vers une station thermale de Virginie cet été n’a pas commencé comme une déclaration. Lorsque le pape est allé acheter son billet, elle voulait simplement un trajet paisible, a-t-elle déclaré à l’agent de billetterie. Elle «avait été agacée avant» par la règle Jim Crow de Virginie et «ne voulait pas être agacée de cette façon» à nouveau, selon son témoignage dans les archives judiciaires.

Elle est montée à bord à la gare Union et a vu que le compartiment «coloré» était à l’étroit et que ses sièges étaient tournés vers l’arrière. Elle prit place à la place dans le compartiment principal. Après avoir traversé le Potomac en Virginie, un conducteur blanc est venu et a dit qu’elle devait déménager. Elle a refusé. Il l’a menacée d’arrestation. Elle a de nouveau refusé.

Lorsque le train s’est arrêté à Falls Church, Pope a été escorté par des gendarmes et détenu pendant des heures au bureau du maire. Même après avoir déposé sa caution, elle a été détenue pour humiliation publique dans la gare, en attendant son audition. Le maire a mis en place une cour de kangourou dans la gare. Pope a été jugé pour «violation de la loi distincte sur les voitures de l’État de Virginie» et condamné à une amende de 10 $ plus les frais de justice.

Deux semaines plus tard, à la réunion annuelle du Niagara Movement à Harpers Ferry, W.Va., Le cas du pape était à l’ordre du jour. Le groupe de plus de 50 personnes s’est demandé si un appel visant à annuler sa condamnation pouvait être un cas type. En tant que voyageur interétatique, était-elle soumise aux statuts Jim Crow de Virginie? Du Bois avait des doutes sur l’utilisation de la justice pour le changement social – à peine trois ans plus tôt, il avait écrit dans «The Souls of Black Folk» qu’il était impossible de placer les Noirs américains «entre les mains des tribunaux du Sud» – mais le groupe de Harpers Ferry a voté de toute façon pour financer l’appel de Pope devant la cour de circuit de Virginie.

Peu de gens ont été surpris lorsque Pope a perdu son appel en octobre devant une cour de circuit d’Alexandrie, mais avec le soutien juridique de Niagara, elle a porté l’affaire devant la Cour suprême d’appel de Virginie. Au début de 1907, ce deuxième appel a triomphé lorsque la juridiction supérieure a annulé le jugement initial. «Cela signifie que le MOUVEMENT NIAGARA a établi qu’en vertu du statut actuel, la Virginie ne peut pas infliger une amende à un passager d’un état à un autre qui refuse d’être Jim-Crowed», expliqua Du Bois dans une lettre de collecte de fonds d’avril 1907.

Du Bois a inclus la déclaration complète du tribunal avec sa lettre, et le Mouvement du Niagara a poursuivi avec une poursuite civile exigeant 50 000 $ en dommages-intérêts. En juin 1907, le procès civil s’ouvrit à DC. Le jury vota en faveur du pape mais ne lui accorda qu’un sou. Pourtant, la décision de la Cour suprême du district de Columbia – qui avait compétence à la fois locale et fédérale jusqu’à ce que le Congrès sépare ces pouvoirs en 1973 – a montré que les voyageurs interétatiques pouvaient contester avec succès Jim Crow devant un tribunal fédéral.

La fortune du pape, cependant, s’est détériorée. Elle a perdu son emploi et souffrait d’insomnie. Un soir de septembre 1908, à 54 ans, elle est sortie sur Lovers ‘Lane, à côté de Montrose Park à Georgetown, a épinglé une note adressée au coroner sur sa robe et s’est pendue. La note disait qu’elle sentait que son cerveau était «en feu».

Jennifer Harris écrit que la stigmatisation autour du suicide a contribué à effacer les archives publiques des contributions du pape: «[I]Il était considéré comme impoli de discuter des suicides, alors son histoire – et ses histoires – sont tombées dans l’obscurité. » Néanmoins, l’historienne Deborah Lee, qui a étudié Pope and the Niagara Movement, affirme que Pope, avec Du Bois, a créé «une pierre angulaire du mouvement des droits civiques du XXe siècle».

De son côté, Ann Chinn se réjouit que l’histoire de sa grand-tante soit en train de se dévoiler. «J’espère que cela encouragera les chercheurs et les historiens à en chercher d’autres moins connus mais tout aussi percutants», m’a-t-elle dit. «Il n’y a pas que les Malcolm X et les Martin Luther Kings. C’est ta mère, ton père, ton professeur – ces personnes dont les noms n’entreront jamais dans l’histoire enregistrée. « 

David A. Taylor est écrivain à Washington.

Conception par Christian Font. Retouche photo par Dudley M. Brooks.

le Ligne de vie nationale pour la prévention du suicide peut être rejoint au 1-800-273-8255.

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