Au Capitole, les troupes de la Garde nationale réfléchissent à leur rôle historique

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À minuit, Bryant, une première classe privée de 19 ans de la Garde nationale du Delaware, a reçu ses ordres. Il était envoyé à Washington pour aider à protéger le Capitole.

«Hé, maman, je viens de recevoir l’appel», dit-il à sa mère alors qu’il quittait la maison et se dirigeait vers son unité. «Restez en sécurité», lui lança-t-elle.

Bientôt, Bryant était dans un bus avec d’autres membres de la Garde en direction de Washington. C’était sa première visite dans la capitale nationale. Armé de son fusil M4, sa première mission était d’assurer la sécurité alors que d’autres membres de la Garde nationale érigeaient une clôture de périmètre surmontée de barbelés au Capitole.

« Mes bottes ont touché le sol pour la première fois le 8 janvier et je suis ici depuis lors », a déclaré Bryant dans une interview la semaine dernière au US Capitol Visitor Center, où la Garde a établi son siège temporaire au Capitole.

Bryant est l’un des plus de 30 000 soldats de la Garde nationale envoyés à Washington depuis le 6 janvier. Ils viennent de tous les États, de trois territoires et du district. C’est un déploiement sans parallèle. Des hommes et des femmes de tout le pays quittant leur emploi, leur famille et leurs amis au milieu d’une pandémie mortelle pour protéger le siège du gouvernement d’une insurrection, sauvegarder une inauguration et le transfert de pouvoir et rassurer une nation sur la persévérance de l’état de droit .

C’était il y a presque trois mois. Maintenant, le fil du rasoir est tombé. La clôture qui formait un fossé métallique autour du Capitole est lentement enlevée. Mais il reste 2280 soldats de la Garde nationale, dont certains sont ici depuis ces premiers jours instables où l’anxiété était à l’extrême et la démocratie était dans la balance.

«C’était étrangement calme quand nous sommes arrivés au sol», a déclaré Nikolas Torres, un sergent de la Garde nationale du New Jersey qui est au Capitole depuis l’arrivée de son unité le 8 janvier. jours après que tout soit arrivé. Je sais que beaucoup de mes gars étaient très anxieux. Mais nous sommes arrivés sur le terrain, nous nous sommes situés et nous sommes presque immédiatement allés au travail.

C’étaient les jours longs et froids après l’attaque et avant l’inauguration, lorsque tout le monde était en état d’alerte et que Washington était en proie au dégoût et à l’incrédulité quant à ce qui s’était passé et à la peur de ce qui allait suivre. Il y avait des rumeurs selon lesquelles une deuxième attaque était prévue et d’autres sur un effort pour perturber l’investiture du président Biden.

Torres, 30 ans, avait été déployé avec son unité en Jordanie en 2019. Ils sont retournés dans le New Jersey juste avant l’arrêt du coronavirus et ont passé une grande partie de 2020 à aider au soulagement du coronavirus et à travailler avec les hôpitaux et les soins de santé.

Lorsqu’il a regardé l’attaque du 6 janvier se dérouler, Torres savait qu’il pourrait être déployé à nouveau et il était en colère. Pas sur son déploiement, mais sur ce dont il a été témoin à la télévision.

«C’est quelque chose que vous verriez à l’étranger, pas n’importe où chez vous», a-t-il déclaré. « C’est comme, c’est le Capitole, c’est inacceptable. »

À huit mille kilomètres de là, à Oahu, Sesolo Cocker, un sergent de la Garde nationale d’Hawaï, a regardé les mêmes images et a eu une réaction similaire.

«J’espérais un peu [to be deployed]», A déclaré Cocker. «J’étais comme, ‘Hé, mec, c’est le Capitole de notre nation. Ils feraient mieux de nous envoyer. « 

En quelques jours, Cocker, 28 ans, a quitté son emploi de débardeur et sa femme et ses trois enfants pour s’envoler avec son unité à Washington. C’était la première fois qu’il se rendait dans le district et il a ressenti la chair de poule en passant devant les bâtiments et monuments emblématiques de la ville. C’étaient des structures qu’il n’avait vues que dans les films ou aux informations, et maintenant il était là pour les protéger ainsi que le gouvernement.

«Je suis en fait ici, vous savez, là où se trouve le président», dit-il en se souvenant de son arrivée. «C’était surréaliste pour nous, les gars d’Hawaï.»

Dans les jours qui ont précédé l’inauguration, l’unité de Cocker a été chargée d’aider la police à sécuriser les ponts menant au district. Il s’assit dans son Humvee près du Memorial Bridge, un M4 à ses côtés, et fut de nouveau frappé par sa mission.

«C’était assez fou», a déclaré Cocker. «Je disais à mes garçons parce que, vous savez que nous sommes tous allés en Afghanistan, et je leur disais: ‘Whoa, c’est comme la vraie chose, mec. Comme, nous ne combattons pas d’autres personnes, c’est notre propre peuple. Cela m’a en quelque sorte ouvert les yeux, comme de saintes fumées. « 

Clement Okine a eu un voyage beaucoup plus court lorsqu’il a été déployé au Capitole le 10 janvier. Okine, 34 ans, est un premier lieutenant de la Garde nationale aérienne de New York, mais vit avec sa famille à Gaithersburg. Lui et sa femme travaillent tous les deux au centre médical militaire national Walter Reed, et il étudie également pour un doctorat à la Morgan State University. Avec trois jeunes enfants et un en route, ce fut une période chargée pour Okine d’être déployé, mais, a-t-il dit, c’est pour cela qu’il s’est inscrit.

«Vous êtes toujours prêt, toujours là. Prêt pour cet appel », dit-il. «Vous ne savez pas où cela vous mènera.»

Pour Okine, qui a émigré avec sa famille du Ghana au Colorado quand il était enfant, c’était une autre occasion d’honorer le serment de la Constitution qu’il a prêté à plusieurs reprises.

«C’est certainement l’un des moments où il est littéralement traduit», a-t-il déclaré. «Si vous pensez à vos paroles, et si vous levez la main droite et que vous prêtez serment, c’est l’occasion de respecter ce serment. En tant que membres du service, nous le prenons très cher.

Pendant une grande partie de leur déploiement, les hommes et les femmes de la Garde ont pour la plupart été anonymes pour les résidents du district. Leur face extérieure a été cachée derrière des masques, derrière des clôtures, derrière des fusils. Ceux qui sont postés dans les rues disent que l’accueil des habitants a été nerveux au début, mais de plus en plus reconnaissant et accueillant. Beaucoup disent qu’ils sont chaleureusement accueillis par les passants, les membres du personnel du Congrès, les sénateurs et les représentants. Les enfants leur ont apporté des biscuits et des gâteaux faits maison. Lorsqu’ils sont en uniforme dans les supermarchés, les restaurants ou les hôtels qui sont devenus leur deuxième chez eux, des inconnus viennent les remercier d’être ici.

Kristy Singletary vit à New York, où elle travaille pour Verizon en tant que responsable de l’inclusion de la diversité, mais le premier lieutenant, âgé de 34 ans, sert dans la Garde nationale de DC. Elle est arrivée au Capitole le 16 janvier pour aider à préparer l’inauguration, notamment en coordonnant les activités des unités de la Garde de tous les États et territoires.

Singletary a déclaré que malgré les circonstances qui ont conduit à l’appel, l’expérience a été enrichissante, en particulier en ce qui concerne la façon dont la garde et la police du Capitole des États-Unis ont travaillé ensemble.

«C’est formidable de voir à quel point ils sont réceptifs et reconnaissants à nos forces ici», a-t-elle déclaré. «Cela a été un sentiment formidable quant à la façon dont nous avons tous pu nous rassembler pour accomplir cette mission.»

Pour ces membres de la Garde et beaucoup d’autres comme eux, leur déploiement historique pour sécuriser le Capitole restera à jamais gravé dans leurs mémoires, offrant de nombreux moments indélébiles qu’ils n’auraient jamais vécus autrement.

Cocker a parlé avec fierté du moment où lui et ses collègues membres de la Garde d’Hawaï ont vu une statue du roi Kamehameha I d’Hawaï dans le centre des visiteurs et se sont fait photographier devant. Singletary a ressenti l’histoire sous ses pieds en regardant Kamala D. Harris inaugurée en tant que première noire, première Américaine d’origine asiatique et première vice-présidente. Okine se souvient avoir dit bonjour à un sénateur qu’il est passé dans un couloir.

«Elle s’est retournée et a dit bonjour», dit-il en riant. «C’était une sensation formidable pour moi. Je suis retourné et j’ai dit à ma femme et elle était excitée.

Pour Bryant, le privé de 19 ans de première classe du Delaware dont le déploiement au Capitole était sa première visite à Washington, rien n’a échappé à l’attention.

« La quantité d’histoire qui a été faite pendant mon séjour ici, je pense que c’est la plus grande chose dont je me souviendrai probablement », a-t-il déclaré. « Je n’ai pas l’intention d’oublier ce que j’ai vu ici ou l’expérience que j’ai vécue ici. »

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