Arthur Kopit, dramaturge de promesse précoce qui a trouvé plus tard? Phantom? succès, meurt à 87 ans

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Sa mort a été annoncée par le publiciste Rick Miramontez, mais aucune autre information n’a été divulguée.

M. Kopit (prononcé COPE-it) était étudiant en génie à Harvard dans les années 1950 lorsqu’il a commencé à étudier l’écriture créative, presque comme un alouette.

«Il y avait tous ces cours répertoriés, et ils semblaient tous très amusants!» il a dit au Boston Globe en 1987. «Reconnaissance juste pour écrire de la fiction! Plus besoin de me ridiculiser en calcul!

Il a remporté plusieurs prix d’écriture dramatique en tant qu’étudiant, dont un pour «Oh Dad, Poor Dad», une comédie noire influencée par les œuvres absurdes de Samuel Beckett et Eugène Ionesco. Dans la pièce de M. Kopit, une femme excentrique nommée Madame Rosepettle parcourt le monde avec son fils timide et avec un cercueil contenant le cadavre en peluche de son mari assassiné. Il comporte également un poisson qui parle et un piège à mouches de Vénus mangeur d’hommes.

«Oh papa, pauvre papa» a été salué comme une percée moderniste par les critiques et a attiré l’attention immédiate de M. Kopit des agents et des producteurs. En 1962, lors de son ouverture dans un théâtre off-Broadway, c’était la première pièce non musicale dirigée par Jérôme Robbins, le chorégraphe de renom. «Oh Dad» a remporté plusieurs prix, a déménagé à Broadway en 1963 et a fait de M. Kopit une étoile montante du théâtre.

«Je n’étais pas vraiment préparé à ce qui s’est passé par la suite», a-t-il déclaré au Globe. «Si quelqu’un m’avait dit que« Oh papa »allait être un succès commercial, devait finalement être transformé en film, j’aurais pensé que la personne était folle.»

(Le critique dramatique du New York Times, Frank Rich, a qualifié la version cinématographique de 1967 de «Oh Dad», mettant en vedette Rosalind Russell, «sûrement parmi les pires profanations d’écran d’une pièce à succès jamais filmée.»)

Après plusieurs autres pièces qui n’ont pas attiré l’attention du public ou des critiques, les «Indians» de M. Kopit ont fait leurs débuts à Broadway en 1969. Avec Buffalo Bill Cody (initialement joué par Stacy Keach) comme personnage central, la pièce examine les mythes occidentaux et le génocide des Indiens d’Amérique.

Sa prochaine pièce majeure, «Wings», qui a été créée en 1978 et a atteint Broadway un an plus tard, dépeint le monde intérieur et les luttes d’une victime d’un accident vasculaire cérébral. Le personnage central était une femme qui avait fait des cascades de marche des ailes dans les années 1920, mais l’expérience était tirée des observations de M. Kopit sur son beau-père après un accident vasculaire cérébral.

Il a incorporé des techniques de désorientation – haut-parleurs à l’arrière du théâtre, dialogues qui se chevauchent, lumières clignotantes, fragments de musique et discours brouillé – pour suggérer un cerveau blessé essayant de retrouver l’équilibre. M. Kopit a été nominé pour les Tony Awards pour les «Indians» et «Wings».

En 1982, M. Kopit a collaboré avec le compositeur Maury Yeston sur «Nine», une comédie musicale basée sur le film «8½» de Federico Fellino en 1963, sur un réalisateur italien bloqué de manière créative. M. Kopit a écrit le «livre» de la comédie musicale – le dialogue et tout ce qui n’est pas exprimé en chanson – et a révisé le spectacle jusqu’à sa première à Broadway, dirigée par Tommy Tune.

Avec Raul Julia, l’acteur vedette de la distribution originale, «Nine» a couru pendant près de deux ans et a remporté cinq Tony Awards, dont celui de la meilleure comédie musicale. M. Kopit a été nominé pour le meilleur livre mais n’a pas gagné.

Peu de temps après, M. Kopit et Yeston ont commencé à travailler sur un autre projet: une version musicale du roman de Gaston Leroux «Le fantôme de l’opéra», dirigé par Geoffrey Holder.

Au début, a déclaré Yeston au Baltimore Sun en 2000, il pensait que «Phantom» était une «idée terrible, mais quelque chose d’étrange s’est produit. Je n’ai pas pu m’arrêter de l’écrire, et cela m’a dit quelque chose. Je rentrais chez moi et disais: «C’est une idée ridicule. Pourquoi fait-on ça?’ et une chanson se produirait.

M. Kopit a lu le roman de Leroux de 1911 sur un homme masqué défiguré qui hante l’Opéra de Paris, secrètement amoureux d’un chanteur. Il a regardé des versions filmées antérieures, puis a apporté une nouvelle histoire au Phantom, donnant une profondeur et une nuance supplémentaires au personnage.

Juste au moment où Yeston et M. Kopit cherchaient des investisseurs, ils ont lu qu’Andrew Lloyd Webber, qui venait de marquer un énorme succès avec «Cats», entreprenait une version musicale de «Phantom». Les investisseurs se sont retirés du projet Yeston-Kopit, qui semblait voué à l’oubli.

«Le fantôme de l’opéra» de Lloyd Webber a été créé à Londres en 1986 et à Broadway en 1988. Il fonctionnait encore 32 ans plus tard, lorsque les théâtres de Broadway sont devenus sombres à cause du coronavirus.

M. Kopit l’a appelé «le mastodonte britannique», mais a ajouté: «Je pensais que le nôtre était meilleur.»

En 1987, après avoir écrit «Hands of a Stranger», une mini-série dramatique policière pour NBC, le réseau a demandé à M. Kopit s’il avait d’autres idées. Il a suggéré une version dramatique de son scénario «Phantom». Filmé sur place à l’Opéra de Paris et avec Burt Lancaster et Charles Dance, il se déroule en deux parties en 1990.

« Ne serait-il pas intéressant que quelqu’un le voie », a déclaré M. Kopit à Yeston, « et a dit que cela ferait une grande comédie musicale, et nous sommes tous prêts? »

C’est exactement ce qui s’est passé. Un théâtre de Houston a présenté une production élaborée en 1991 et a sorti un enregistrement de la comédie musicale, qui s’appelait simplement «Phantom». D’autres versions ont été mises en scène à Seattle, San Bernardino, en Californie et à Chicago, où elle a duré plus d’un an. M. Yeston l’a un jour appelé «le plus grand succès jamais produit à Broadway».

En 2007, il y avait eu plus de 1 000 productions de ce qui est devenu connu dans les cercles théâtraux comme «l’autre« fantôme »», avec des centaines d’autres dans les années qui ont suivi. Il a tourné dans les théâtres allemands pendant huit ans et a été vu dans des villes d’Amérique du Nord, mais il n’a jamais été à Broadway.

Lorsqu’un théâtre de Long Island a mis en scène la comédie musicale de Yeston et M. Kopit en 2003, l’écrivain du New York Times Alvin Klein a exhorté les gens pour voir le spectacle intime, qu’il a appelé « le ‘Fantôme’ de choix. »

« Quand l’histoire raconte l’histoire », a ajouté Klein, « l’autre » Phantom «  » pourrait bien être le gagnant. « 

M. Kopit est né Arthur Lee Koenig le 10 mai 1937 à New York. Ses parents ont divorcé quand il était jeune, il a pris le nom de famille de son beau-père, un vendeur de bijoux. Sa mère avait été mannequin et plus tard était la directrice commerciale de son fils pendant un certain temps.

Enfant dans la banlieue de New York, M. Kopit a présenté des spectacles de marionnettes et était un auditeur passionné de dramatiques radiophoniques. Néanmoins, il a étudié l’ingénierie parce qu’il ne considérait pas écrire une carrière stable.

Pourtant, au moment où il a obtenu son diplôme de Harvard en 1959, M. Kopit avait écrit plusieurs pièces et établi un lien avec Roger L. Stevens, le président fondateur du Kennedy Center for the Performing Arts qui a produit plusieurs de ses premières pièces.

La production de M. Kopit était sporadique et variée, et les pièces de théâtre sur des sujets tels que la guerre nucléaire et le piratage informatique ont reçu des critiques indifférentes ou parfois cinglantes. Le film de 1976 de Robert Altman « Buffalo Bill and the Indians » était vaguement basé sur « Indians » de M. Kopit, et un version filmée de «Nine», avec Daniel Day-Lewis, Penélope Cruz et Judi Dench, est sorti en 2009.

M. Kopit a vécu récemment à Manhattan. Les survivants comprenaient son épouse depuis 53 ans, l’écrivain Leslie Garis; trois enfants; une soeur; et trois petits-enfants.

« J’ai été célèbre une fois », a déclaré M. Kopit en 1987. « J’ai commencé avec un bang, et je sais ce que c’est que d’être sur la couverture de magazines et d’être la starlette de la semaine ou du mois ou autre. Je sais également que rien de tout cela n’est directement lié à la qualité du travail. . . . À long terme, tout ce que vous espérez, c’est que le travail sera important et de qualité. Le reste est un tournage de merde.

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