Arrestation de Jen Shah: la star de «  Real Housewives of Salt Lake City  » accusée de fraude

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Shah, connue pour son chalet luxueux et sa garde-robe de créateur, a proposé une réponse alambiquée avec des références au «marketing direct», une «plateforme qui aide les gens à acquérir des clients» et un «algorithme».

Même la co-star assise près d’elle était confuse. Décrivant les dîners coûteux qu’elle avait appréciés avec Shah, la vraie femme au foyer Heather Gay a plaisanté: «Je ne sais pas ce qu’elle fait, mais j’aime ça!»

Aujourd’hui, les autorités fédérales affirment avoir découvert la véritable source de la richesse du Shah: un vaste système de télémarketing qui a fraudé des centaines de personnes sur une période de près de 10 ans. Shah, 47 ans, a été arrêtée mardi avec Stuart Smith, 43 ans, l’un de ses quatre assistants et un habitué de l’émission.

«Shah et Smith ont fait étalage de leur style de vie somptueux au public comme un symbole de leur« succès »», a déclaré Peter C. Fitzhugh, l’agent spécial en charge du bureau extérieur de New York de Homeland Security Investigations. «En réalité, ils auraient construit leur mode de vie opulent aux dépens de personnes vulnérables, souvent âgées, de la classe ouvrière.

Les arrestations très médiatisées ont provoqué une ferveur immédiate parmi les fans de la longue franchise Bravo. Shah, dont les débuts télévisés ont eu lieu avec le lancement en 2020 de l’édition de Salt Lake City de l’émission, a immédiatement fait sensation avec sa langue acérée et ses explosions dramatiques – dont une dans laquelle elle a brisé un verre à cocktail. Épouse d’un coordinateur d’équipes spéciales pour l’équipe de football de l’Université de l’Utah, elle a été décrite comme une entrepreneuse et une femme d’affaires prospère.

Cependant, ce qu’elle a fait exactement a longtemps été la source d’intenses confusions et spéculations, alimentant les fils Reddit et les colonnes de potins. Le sujet a également souvent été abordé lors des entretiens. Quand une foule de «Housewives Nightcap» d’Access Hollywood demanda Shah, « D’où vient tout cet argent? » la star de télé-réalité a répondu qu’elle possédait trois sociétés de marketing qui «font de la génération de prospects et de la monétisation des données».

«La meilleure façon de le décrire est que je suis le magicien d’Oz», dit-elle. «Je suis comme celui derrière le rideau dont personne ne sait qu’il existe, mais c’est moi qui fais tout arriver.»

En réalité, les autorités ont allégué dans un acte d’accusation que Shah faisait partie d’un «effort généralisé et coordonné» qui comptait des victimes à travers le pays, dont beaucoup avaient plus de 55 ans. Elle et Smith sont accusés d’avoir vendu des «pistes» – des listes de victimes potentielles – à d’autres en sachant qu’elles seraient fraudées.

Selon l’acte d’accusation, les participants ont vendu des services qui, selon eux, amélioreraient les entreprises en ligne prétendument dirigées par les victimes. Parmi ces services figuraient des «séances de coaching», une aide à la préparation des déclarations de revenus et une assistance à la conception de sites Web, bien que bon nombre des soi-disant propriétaires d’entreprise ne possédaient pas d’ordinateurs, selon l’acte d’accusation.

«À aucun moment, les accusés n’ont eu l’intention de faire en sorte que les victimes obtiennent réellement le rendement promis sur leur investissement prévu», déclare l’acte d’accusation, «et les victimes n’ont pas non plus obtenu de tels retours.»

Il a déclaré que Shah et Smith avaient également «entrepris des efforts importants pour dissimuler leurs rôles dans le schéma d’opportunités commerciales», incorporant des entités commerciales utilisant les noms de tiers, utilisant des applications de messagerie cryptées pour communiquer, acheminant une partie des revenus vers des comptes bancaires offshore et faisant de l’argent retraits pour éviter les exigences de déclaration.

Shah a été libérée mardi quelques heures après son arrestation. Les équipes de tournage l’ont capturée sortant d’un palais de justice fédéral à Salt Lake City, vêtue d’un manteau de fourrure et de bottes en peau de serpent à hauteur des genoux. Un spectateur pouvait être entendu crier: «Tu as l’air fabuleuse, Jen.»

Elle devait être interpellée mercredi via Skype, mais l’attention autour de l’affaire – ainsi que des problèmes techniques – ont apparemment fait dérailler l’audience. Plus de 250 personnes ont appelé à la mise en accusation publique, et lorsque Shah a été déconnecté de manière inattendue, le nombre de participants a dépassé le nombre autorisé. Elle n’a pas été en mesure de rejoindre, son avocat, Clayton Simms, a déclaré au juge de district américain Sidney H. Stein.

À un moment donné, avant l’ajournement de l’appel de 45 minutes, les fonctionnaires du tribunal ont dû dire à tout le monde en ligne de se couper le son, après que l’une des personnes qui écoutaient a commencé à discuter de l’affaire.

«Regardez-vous Bravo?» demanda la femme à quelqu’un.

« Quiconque parle doit se couper le son », a déclaré un fonctionnaire du tribunal.

La personne n’arrêtait pas de parler: « Donc, une des femmes au foyer a été arrêtée pour fraude. »

En fin de compte, après des tentatives répétées pour ramener Shah à l’audience – plus des interruptions, y compris des rires et des commentaires tels que «C’est stupide» – le juge a reporté son rendez-vous pour vendredi. Il a dit qu’il «allait donner à tout le monde un jour pour comprendre cela».

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