Après les avalanches, les chiens de recherche et de sauvetage sont les premiers intervenants essentiels

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Le chien idéal pour la recherche et le sauvetage est énergique, axé sur les objectifs et ludique. Ils proviennent d’une variété de races. Certains, comme les chiens, sont doués pour le pistage; d’autres, comme les retrievers du Labrador, ont un odorat aigu et peuvent rechercher en quelques minutes une zone qui pourrait prendre des heures aux humains.

Grâce à leurs sens accrus, les chiens de sauvetage formés peuvent trouver «une balle, un morceau de plastique, un stylo à bille ou un jeu de clés», a déclaré Scott Guenther, qui travaille aux côtés de son labrador jaune, Nahla, avec Jackson Hole Search Dogs dans le Wyoming. .

Jackson Hole Search Dogs est un groupe de gestionnaires bénévoles qui aident les agences fédérales, étatiques et locales dans des missions de recherche et de sauvetage tout au long de l’année, fournissant des chiens entraînés à la traîne d’êtres humains, ainsi qu’à des recherches dans la nature à la recherche de preuves, d’objets perdus et de recherches dans l’eau et les cadavres. .

S’il porte l’odeur d’un humain, Nahla peut le trouver. «Je ne trouve pas de téléphone portable tous les jours, mais j’en ai trouvé un qui avait été enterré dans la neige pendant une semaine l’année dernière», a déclaré Guenther.

Les chiens sont la meilleure option en cas d’avalanche, surtout si une victime ne porte pas de balise ou ne l’a pas allumée. Et les meilleurs chiens pour cette tâche sont ceux qui ont une forte proie, une expression qui se réfère principalement au niveau d’excitation ou de motivation d’un chien à effectuer une tâche dans laquelle le temps est d’une importance cruciale.

Bien que la plupart des victimes d’avalanche soient ensevelies par une moyenne de seulement trois pieds de neige, les perspectives de survie deviennent de plus en plus improbables après environ 15 minutes, selon Dale Atkins, ancien président de l’American Avalanche Association et ancien prévisionniste du Colorado Avalanche Information. Centre. Les équipes de recherche et de sauvetage travaillent en étroite collaboration avec les autorités locales, les chiens étant souvent au premier plan.

Nahla a 7 ans et travaille avec Guenther depuis l’âge de trois semaines. Une partie de sa formation et celle des autres chiens consiste à marquer une zone d’avalanche imaginée avec des drapeaux, à creuser des trous dans la neige et à y placer de vieux vêtements pendant quelques jours. Ensuite, «nous avons mis quelques personnes dans ces trous, et nous avons coupé des blocs et les avons branchés pour qu’ils soient essentiellement dans un igloo», cachés des chiens mais capables de respirer et avec une radio pour rester en contact avec les entraîneurs.

« Ensuite, je viens avec mon chien et je lui dis: » Hé, voici votre zone de recherche «  », a poursuivi Guenther. « J’ai mis mon chien sur son ordre pour aller chercher. Théoriquement, elle sait chercher des choses sous la neige qui sentent comme les gens et elle va travailler. Quand elle trouve cette zone à forte odeur, elle commence à creuser.

Près de la moitié du corps de Nahla peut aller dans la neige, avec sa queue poussée vers le ciel. Puis elle alerte Guenther en courant vers lui et en mettant ses pattes sur lui. L’idée est que le manieur ne penche pas la main, laissant le chien offrir toutes les preuves.

«Ma chienne creuse dans la neige et confirme avec son nez. Elle dit: ‘Oh, je sais ce que tu veux. C’est juste par ici. C’est ici.’ Alors elle courra vers moi, sautera sur moi et elle retournera dans ce trou et continuera à creuser », dit-il. «C’est sa façon de dire: ‘Hé, idiot, je sais que tu m’as vu creuser. Maintenant je vais venir ici et sauter sur toi juste pour te dire que c’est vrai ici.«  »

Guenther et d’autres recherchent «un chien qui vit pour faire quelque chose – soit tirer sur un jouet, soit attraper un frisbee ou chasser une balle. «Vous êtes à la recherche d’un chien qui, 24 heures sur 24, 7 jours sur 7, poursuivrait cette sacrée balle si vous la jetiez tout le temps. C’est le chien que vous pouvez apprendre à faire à peu près n’importe quoi dans la recherche. « 

La récompense de Nahla pour un travail bien fait: un jeu de récupération, quelque chose qu’elle adore.

«La façon dont nous travaillons est que le chien essaie de trouver une personne enterrée dans la série, et ils adorent ce jeu. Ce qu’ils veulent, c’est leur jouet », a-t-il déclaré. «Ils veulent jouer, donc tout ce qui concerne le travail avec un chien de recherche concerne le jeu, la récompense, et la récompense est ce pour quoi ils viennent. Mon chien va jouer à chercher jusqu’à ce que ses jambes tombent. « 

Il n’y a pas de norme nationale établie pour la formation et la certification des chiens de sauvetage en milieu sauvage, selon Stephanie Thomas, directrice exécutive de la Fondation de recherche et de sauvetage du comté de Teton (Wyo). Plusieurs organisations proposent des séminaires et différents niveaux de certification pour les chiens dans plusieurs spécialités et groupes régionaux. Guenther et Nahla, par exemple, sont certifiés avoir satisfait à un ensemble de normes convenues par les membres de Tri-State K-9, qui a grandi pour inclure des chapitres dans sept États occidentaux.

Au Crystal Mountain Resort près de Mount Rainier dans l’État de Washington, Kim Haft de la patrouille de ski travaille avec Darwin, un retriever de péage de canards de la Nouvelle-Écosse âgé de 9 ans, depuis l’âge de huit semaines. Lui et d’autres chiens de sauvetage des stations Crystal Mountain, Stevens Pass et Alpental sont testés avec des recherches chronométrées et certifiés par des manieurs.

« Some des stations – à Whitefish, dans le Montana, à Mount Bachelor dans l’Oregon – elles ont toutes leurs propres programmes de chiens de sauvetage en avalanche », a déclaré Haft. «Cela étant dit, nous faisons partie d’un réseau plus large de chiens de sauvetage en avalanche à travers l’État de Washington, où nous irons dans l’arrière-pays et essayerons d’aider à récupérer les corps.»

La nécessité de former les chiens pour les missions de récupération implique une exigence macabre: des pièces de cadavres. Si la viande était utilisée pour entraîner les chiens à trouver des corps, ils pourraient confondre ce parfum avec ceux laissés par les animaux sauvages. Guenther raconte l’histoire d’un homme qui était heureux de donner un doigt qu’il avait perdu dans un accident de scie à table. D’autres sources proviennent de personnes qui font don de leurs restes à titre posthume.

Pourtant, le frisson de la chasse motive les chiens. Lorsqu’un appel arrive, pour Guenther et Nahla, «elle connaît les jouets spéciaux que nous utilisons lorsqu’elle va travailler. Nous disons: «Voulez-vous aller travailler?» et, sainte vache, tu as déjà vu un chien s’illuminer? Dit Guenther. «Ils sont tellement excités parce que pour eux, aller au travail signifie aller jouer. Leur objectif est de trouver ce qu’ils recherchent, et ils vous regardent dans les yeux comme: «Apporte le jouet, bébé». « 

Les résultats peuvent être remarquables, même s’ils ne sont pas directement liés à un sauvetage. Lors d’une mission de recherche de personnes disparues il y a quatre ans dans la forêt nationale de Mesa Verde, dans le sud du Colorado, Nahla a eu la chance de montrer à quel point elle est talentueuse lorsqu’elle a reniflé des restes humains dans les anciennes habitations pueblos du parc. Guenther fut brièvement déconcerté.

« Dans ce tas de poussière, essentiellement tout ce qui restait des restes humains. Mais mon chien, alerté pour chercher un humain, en a trouvé un qui était là depuis mille ans.

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