Après avoir enduré une première saison difficile, Independence est en demi-finale de l’État au cours de la deuxième année.

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Pour le coach d’indépendance RJ Windows, ces discours étaient importants la saison dernière. L’école du comté de Loudoun venait d’ouvrir cet automne et le programme de football naissant ne mettait en vedette aucun joueur ayant une expérience universitaire, sans parler d’un seul senior. Les Tigres ont commencé la saison 0-8, battus par de plus grandes écoles semaine après semaine.

Après les matchs, l’entraîneur rappelait à ses joueurs, qu’il avait rencontrés quelques mois plus tôt, que cela faisait partie du processus. Ce n’est peut-être pas amusant pour le moment, mais cette saison inaugurale était plus axée sur la construction d’une culture que sur les victoires et les défaites. Les récompenses de ce travail viendraient plus tard, leur a dit Windows. Il espérait qu’ils pourraient l’entendre.

«Ils ont dû me faire confiance aveugle», a déclaré Windows. «J’étais un nouvel entraîneur, quelqu’un qu’ils n’avaient jamais vu auparavant. Et je leur dis que ça allait marcher.

Vendredi, les Tigers ont parcouru 100 milles au sud et ont battu Goochland, 27-17 ans, dans le match de championnat de la région B de classe 3. Ils ont une fiche de 5-1, et samedi, ils reprendront la route pour affronter Lafayette en demi-finale d’État. Le plan a fonctionné. Le travail a porté ses fruits – et rapidement.

«Seulement nous savions que nous pouvions le faire», a déclaré l’ailier serré senior Griffin Patterson. «C’était juste une question de participation de tout le monde. Nous l’avons fait, et nous y sommes.»

Pont de pierre à William Fleming

L’indépendance à Lafayette

Independence est l’une des cinq équipes locales à avoir atteint ce stade dans les fourchettes de Virginie, rejoignant la classe 6 South County et Madison, la classe 5. Pont de pierre et classe 4 Tuscarora. C’est clairement la valeur aberrante de ce groupe, entouré de programmes célèbres qui ont acquis une solide réputation. En revanche, de nombreux joueurs d’Independence doivent fournir une explication détaillée avec toute mention de leur équipe: Oui, c’est une école publique. Oui, il a ouvert récemment. Non, vous n’avez peut-être pas encore entendu parler de nous.

Alors que l’équipe de football ne fait que se faire un nom, le programme sportif Independence dans son ensemble s’est rapidement imposé dans le comté de Loudoun. En seulement quatre saisons sportives, l’école a remporté 11 titres régionaux et deux championnats d’État (de golf et de joie).

Bien qu’elle ait terminé 2-9 lors de sa première saison, l’équipe de football a acquis une expérience en séries éliminatoires, grâce à un calendrier difficile et au retrait d’une autre équipe. Il a perdu contre Goochland, 42-6, au premier tour en 2019. Ce n’était pas amusant, mais Windows a essayé de l’utiliser comme une autre opportunité de croissance.

«Il nous a dit chaque semaine que nous construisions quelque chose de plus grand et de continuer à travailler», a déclaré le quart-arrière junior Brian Courtney. «Ce ne sont pas toutes des victoires morales; nous voulions gagner des matchs. Nous voulions faire mieux d’ici la fin de la saison et entamer cette année et gagner plus.

L’arrivée de la pandémie a obligé les Tigres à attendre longtemps pour pouvoir gagner davantage. Lorsque l’ouverture de la saison est enfin arrivée, c’était contre Loudoun Valley, qui a battu les Tigers, 35-0, à l’automne 2019. Avec seulement deux semaines d’entraînement et aucune chance de tenir une mêlée de pré-saison, Windows ne savait pas trop à quoi s’attendre. Mais il avait renvoyé une grande partie de la même liste, ainsi que l’ensemble de son personnel d’entraîneurs, et exécutait les mêmes programmes que la saison précédente. Il savait donc que ses joueurs seraient plus à l’aise. Les Tigers ont remporté ce match, 37-7. Leur seule défaite depuis est survenue contre Tuscarora, qui jouera en demi-finale de classe 4 samedi.

L’élan des Tigers a été interrompu quatre matchs dans la saison en raison d’une pause de deux semaines pour coronavirus exposition. Ils ont raté leurs deux derniers matchs de la saison régulière et sont revenus de la pause avec seulement quelques jours pour se préparer pour leur match éliminatoire de premier tour contre Skyline.

Courtney, qui est devenu l’un des meilleurs quarts à double menace du nord de la Virginie et s’est récemment engagé dans l’État de Floride, a couru 195 verges et cinq touchés pour aider l’indépendance à avancer.

Le match suivant était le match revanche avec Goochland, et les Tigres sont venus déterminés à prouver qu’ils avaient changé. Ils n’ont complété qu’une seule passe dans la nuit, se défaisant avec le jeu de course et jouant une défense acharnée pour atteindre les demi-finales de l’État.

«L’année dernière, personne ne s’attendait vraiment à ce que nous gagnions ce match. Nous étions juste là pour être là », a déclaré Patterson. «Mais cette année, nous avons sorti un plan de match et nous les avons battus pendant tout le match.»

La victoire a marqué une ascension rapide et surprenante vers un trophée de football, un trophée principalement forgé dans les paramètres slapdash d’une saison morte prolongée et d’une saison de football d’hiver condensée. Mais c’était tout de même un trophée, une preuve concrète que cette équipe était capable de faire plus que de jeter les bases d’une future génération de Tigres.

Après la victoire de vendredi, Windows n’a pas prêché sur le succès à l’horizon. Il a délivré un nouveau message.

«Quand j’ai eu le temps de tenir le trophée de la région au-dessus de ma tête et de leur dire que c’était tout eux? C’était un moment spécial », a-t-il déclaré. «Parce que ce sont vraiment eux qui ont cru. Ils ont fait confiance à ce processus.

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