Anthony Davis revient pour les Lakers. Ensuite: LeBron James.

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Davis a fait son retour tant attendu d’une blessure au mollet dans un 115-110 défaite sur la route contre les Dallas Mavericks jeudi, marquant quatre points et récupérant quatre rebonds en 17 minutes alors que l’entraîneur des Lakers Frank Vogel relançait son étoile dans la rotation. La prudence était de mise: l’absence de Davis a été la plus longue de ses neuf années de carrière, si longue qu’elle a presque égalé les 73 jours que les champions en titre ont eu entre la finale de la NBA en octobre dernier et la soirée d’ouverture en décembre.

«J’ai pu faire une pause et réinitialiser», a déclaré Davis. «Sachant que je n’allais pas jouer pendant un moment, mentalement, je traversais l’été que je n’avais pas. J’ai utilisé ce temps pour m’évader dans un sens. C’était bon pour moi. »

Ce qui était bon pour Davis n’était pas aussi calamiteux que cela aurait pu être pour les Lakers, d’autant plus que LeBron James a été perdu à la suite d’une entorse à la cheville haute le 20 mars. Los Angeles est allé 14-16 sans Davis, survivant à une période difficile du calendrier qui comprenait un voyage sur la route de sept matchs et un total de neuf matchs contre les cinq meilleures équipes de la NBA en pourcentage de victoires. Alors que les Lakers ont chuté de la deuxième à la cinquième Classement de la Conférence Ouest, ils ont jusqu’à présent évité les tournois de play-in et devraient accueillir de nouveau James dans quelques semaines.

«Nous savons que lorsque tout le monde est en bonne santé, nous sommes une équipe difficile à battre», a déclaré Davis. «Peu importe où nous tombons en séries éliminatoires, nous allons être un défi pour n’importe qui. Nous voulons nous assurer que nous contrôlons notre propre destin. »

Los Angeles avait simplement besoin de marcher sur l’eau avec ses deux étoiles, et il a atteint cet objectif en grande partie grâce à une défense qui continue de mener la ligue en termes d’efficacité. Une fois que Davis se sera débarrassé de sa rouille, il devrait aider à soutenir une attaque qui a dû gratter sa part de victoires laides sans son duo de superstars.

Davis a tiré un 2-pour-10 inefficace sur le terrain – avec plusieurs regards propres qui étaient tout simplement faux – mais son retour était tout de même encourageant. Il a attaqué de manière décisive sur le dribble, s’est déplacé en douceur sur le terrain et a pris contact sans appréhension. Il y a même eu quelques faits saillants qui ont rappelé son immense impact: une jolie rotation sur le bloc, un swat d’un pull Kristaps Porzingis et un vol instinctif d’une passe de Luka Doncic qui a conduit à une pause rapide.

«Il l’a arraché dans les airs», s’étonna Vogel. «Il fait la différence.»

Vogel a fait asseoir Davis pour la deuxième mi-temps, mais a exprimé l’espoir que le temps de jeu de huit fois all-star reviendrait à la normale dans un court laps de temps. Davis, pour sa part, a déclaré qu’il se sentait «vraiment bien» et en avance sur le calendrier du point de vue du conditionnement, ajoutant qu’il n’était pas distrait par des pensées persistantes sur sa tension au mollet droit.

«Cela limite ce que vous faites si vous pensez à votre blessure», a-t-il déclaré. «Je suis juste allé là-bas et j’ai joué. Je n’avais jamais pensé à ça. Cela n’a limité aucun mouvement. Je n’ai pas hésité avec quoi que ce soit. Tout cela était un bon signe pour moi. Je n’étais pas du tout nerveux.

Le scénario de séries éliminatoires de premier tour le plus probable pour les Lakers les verrait affronter les Nuggets de Denver dans le match de tête de série n ° 4 contre n ° 5. Il y a encore du travail à faire, car les Lakers détiennent une avance de 2,5 matchs sur les Portland Trail Blazers et les Dallas Mavericks avec 13 matchs à jouer. Se faire dépasser à la fois par Portland et Dallas les forcerait à participer à une nouvelle ronde de play-in qui mettra en vedette les septième à dixième têtes de série de chaque conférence en lice pour les deux dernières places en séries éliminatoires.

Mais conserver la cinquième tête de série se qualifierait comme une victoire majeure sur plusieurs fronts: les Lakers éviteraient le drame supplémentaire et l’usure du play-in, ils seraient presque certainement de l’autre côté de la fourchette de l’Occident. Los Angeles Clippers et ils attraperaient un L’équipe des Nuggets qui a récemment perdu le meneur Jamal Murray à une blessure au genou de fin de saison. le Les Lakers ont battu les Nuggets en cinq matchs lors des finales de la Conférence de l’Ouest de l’année dernière, et leur ligne de front géante présente sans doute le plus grand défi de l’Ouest à Nikola Jokic, le leader MVP de Denver.

À la fin de la nuit, l’attention des Lakers était déjà passée de Davis à James, qui a pris l’action depuis la ligne de touche. Le MVP en titre des finales est quatre semaines après une absence indéfinie, mais il pourrait siéger pendant deux semaines supplémentaires et continuer à jouer sur le terrain pendant sept matchs avant les séries éliminatoires. Cette piste de retour refléterait presque les huit matchs de mise au point de chaque équipe avant les séries éliminatoires de l’été dernier dans la bulle de Disney World. Malgré l’attente angoissante, il est encore temps pour James de retrouver sa forme de championnat.

«Ce soir, c’était l’excitation pour ce qui nous attend», a déclaré Vogel. «Espérons que LeBron y retournera bientôt.»

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